jueves, 21 de agosto de 2014

Juego de luces y sombras en Saturno


El pasado 19 de agosto, la sonda Cassini realizó esta impresionante fotografía del planeta Saturno y sus anillos. Sobre la atmósfera exterior del planeta se puede ver la sombra de los propios anillos en un fotogénico juego del luces y sombras. En la imagen inferior, la misma vista desde otro ángulo tomada el mismo día.

miércoles, 20 de agosto de 2014

Detección de exolunas mediante ondas de radio

 Los científicos que están esforzándose por encontrar vida fuera de la Tierra ya han descubierto más de 1.800 exoplanetas fuera del Sistema Solar en los últimos años. Pero hasta ahora no se ha podido detectar ninguna exoluna. Ahora, físicos de la Universidad de Texas creen que siguiendo un sendero de emisiones de ondas de radio pueden llegar a dar con estas esquivas lunas.

 Sus recientes hallazgos, publicados en The Astrophysical Journal, describen las emisiones de ondas de radio resultantes de la interacción entre el campo magnético de Júpiter y su luna Io. Los científicos sugieren que mediante la utilización de los cálculos detallados de la dinámica entre Júpiter e Io podrían encontrar exolunas mediante emisiones similares en otros exoplanetas.

"Este es un nuevo método para detectar cuerpos", dijo Zdzislaw Musielak, profesor de física en el Colegio de Ciencias Arlington y co-autor del nuevo documento. "Nos planteamos si esta dinámica se podría producir fuera de nuestro Sistema Solar. Entonces, realizamos los cálculos y demostramos que en realidad podríamos descubrir exolunas mediante esta técnica".

Joaquín Noyola, autor principal del nuevo estudio, y su colega Suman Satyal, titularon su investigación como "La detección de exolunas a través de la observación de las emisiones de radio."

Espectacular paisaje de formación estelar

Crédito: ESO/G. Beccari
 Esta imagen, captada por el Wide Field Imager (WFI) emplazado en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, muestra dos regiones de intensa formación estelar en la zona sur de la Vía Láctea. La primera, a la izquierda de la fotografía, se encuentra dominada por el cúmulo estelar NGC 3603, situado a 20.000 años luz de distancia, en el brazo espiral de Carina-Sagitario en nuestra galaxia, la Vía Láctea. El segundo objeto, a la derecha, es una acumulación de nubes de gas resplandeciente conocido como NGC 3576, ubicado a tan sólo la mitad de distancia de la Tierra.

El NGC 3603 es un cúmulo estelar extremadamente brillante, conocido por tener la mayor concentración de estrellas masivas descubiertas hasta ahora en nuestra galaxia. En la parte central se puede observar un sistema estelar múltiple Wolf–Rayet, conocido como HD 97950. Las estrellas Wolf-Rayet se encuentran en una avanzada fase de evolución estelar, con dimensiones que comienzan en unas 20 veces la masa del Sol. Sin embargo, a pesar de su gran magnitud, las estrellas Wolf–Rayet se desprenden de una cantidad considerable de su materia, debido a la acción de intensos vientos estelares que expulsan el material de su superficie hacia el espacio a siete millones de kilómetros por hora, una pérdida de peso de proporciones cósmicas.

Las supernovas de tipo Ia proceden de la explosión de una enana blanca acompañada de una estrella gemela

Fuente imágenes: NASA/CXC/M Weiss


 Las supernovas de tipo Ia tienen lugar cuando una enana blanca, el "cadáver" de una estrella similar al Sol, absorbe material de una estrella compañera y alcanza una masa crítica, equivalente a 1,4 masas solares, lo que desencadena una explosión cuya luminosidad será, dado su origen, similar en casi todos los casos. Esta uniformidad convirtió a las supernovas de tipo Ia en los objetos idóneos para medir distancias en el universo, pero el estudio de la supernova 2014J plantea un escenario que las invalida como "candelas estándar".

"Las supernovas de tipo Ia se consideran candelas estándar porque su constitución es muy homogénea y prácticamente todas ellas alcanzan la misma luminosidad máxima. Incluso nos han permitido saber que el universo se expande aceleradamente. Sin embargo, aún desconocemos qué sistemas estelares dan lugar a este tipo de supernovas”, señala Miguel Ángel Pérez Torres, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) que encabeza el estudio.

 Al modelo predominante hasta ahora, formado por una enana blanca y una estrella normal, se suma otro que plantea la fusión de dos enanas blancas, un escenario que no implica la existencia de un límite máximo de masa y, por tanto, no producirá necesariamente explosiones con la misma luminosidad.

Los 'Observatorios' ganan el premio de Astrofotografía del Festival Starmus

Los telescopios del Observatorio del Roque de los Muchachos protagonizan la colección de fotografías premiadas. / Alex Cherney
El aficionado australiano Alex Cherney ha vuelto a ganar el concurso de Astrofotografía del Festival Starmus, que traerá a Canarias en septiembre a prestigiosos científicos. Sus impresionantes imágenes en time-lapse de la bóveda celeste vistas desde el Roque de Los Muchachos, en la Palma, y otros observatorios de Australia y Nueva Zelanda han cautivado al jurado.

El aficionado australiano Alex Cherney ha vuelto a ganar el concurso de Astrofotografía del Festival Starmus, que traerá a Canarias en septiembre a prestigiosos científicos. Sus impresionantes imágenes en time-lapse de la bóveda celeste vistas desde el Roque de Los Muchachos, en la Palma, y otros observatorios de Australia y Nueva Zelanda han cautivado al jurado.

“Me enamoré de los observatorios astronómicos desde que visité el del Roque de los Muchachos y el Gran Telescopio Canarias (GTC) en La Palma en junio de 2011”, explica Alex Cherney, ganador del concurso de Astrofotografía de la segunda edición del Festival Starmus, que reunirá en Canarias a eminentes científicos y artístas entre el 22 y 27 de septiembre.

Retransmisión en directo de auroras boreales desde Groenlandia e Islandia


Del 23 al 28 de agosto, el proyecto europeo GLORIA (GLObal Robotic-telescopes Intelligent Array, Red Global de Telescopios Robóticos), con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias, realizará retransmisiones en directo del fenómeno.

23 y 25 de agosto 2014, Groenlandia

Conexión de 1:00 a 1:30 UT (2:00-2:30 Canarias, 3:00-3:30 España Peninsular).

26 y 28 de agosto 2014, Islandia

Conexión de 23:30 a 24:00 UT (0:30-1:00 Canarias, 1:30-2:00 España Peninsular).



Más información: IAC.

martes, 19 de agosto de 2014

Observando la post-conjunción


Como es habitual en estas tierras, ayer al amanecer el cielo estaba completamente nublado, y no pudimos ver la conjunción entre los planetas Júpiter y Venus. Pero hoy a las 6:15 (hora local) se ha abierto un claro en el cielo y no hemos querido perder la oportunidad de observar estos dos planetas tan próximos en el cielo. No hemos podido tomar muchas fotografías porque las nubes y la niebla se nos echaban encima. Pero las pocas tomas obtenidas nos han mostrado a los dos planetas luchando contra las nubes y la contaminación lumínica para no ser ocultados.

Si os habéis perdido esta conjunción, el 1 de julio de 2015 tenéis otra oportunidad de contemplarla. En esta ocasión la separación entre Júpiter y Venus será de 24' ( La separación entre los planetas fue de sólo 17' la mañana del 18 de agosto). ¿Qué vuelve a estar nublado? El 27 de agosto de 2016, Venus se situará a tan sólo 4' al norte de Júpiter. ¡Mucha suerte y cielos despejados!


lunes, 18 de agosto de 2014

Las profundidades de Marte

Cráteres en Hellas Basin
 Sumida en las tierras altas del sur de Marte se encuentra Hellas Planitia, una de las mayores cuencas de impacto del Sistema Solar, con un diámetro de 2.300 kilómetros y más de 7 Km de profundidad.

Se piensa que esta imponente depresión tiene una antigüedad de entre 3.800 y 4.100 millones de años, y que se formó tras el impacto de un gran asteroide. Con el paso del tiempo, Hellas ha sufrido los efectos de la erosión del viento, el hielo, el agua y la actividad volcánica.

El fondo de esta gran cuenca está salpicado de cráteres de impacto más recientes, dos de los cuales ocupan el centro de esta imagen, tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de la sonda Mars Express de la ESA el 17 de diciembre de 2013. La resolución espacial es de 15 metros por píxel.

Estos dos cráteres se encuentran en la parte más profunda y más occidental de Hellas, y normalmente no se pueden observar con tanta claridad, ya que el fondo de la cuenca suele estar cubierto por nubes de polvo. De hecho, toda esta región parece estar sepultada bajo una espesa capa de polvo.

viernes, 15 de agosto de 2014

Buscando tectónica de placas fuera del Sistema Solar

 De momento, la tectónica de placas es una característica única de nuestro planeta. A diferencia de todos los demás cuerpos rocosos de nuestro Sistema Solar, la corteza de la Tierra se divide en aproximadamente una docena de piezas (placas) que se mueven a diferentes velocidades. Cuando dos placas convergen, una placa se hunde debajo de la otra en un proceso llamado subducción, llegando a ser reciclada en el manto y generando en el área afectada vulcanismo, terremotos, y la formación de montañas superficiales.

 La tectónica de placas regula la composición atmosférica de la Tierra a través del ciclo de subducción y desgasificación volcánica. Por ejemplo, la subducción causa el metamorfimo de las rocas del fondo del mar, convirtiendo las rocas calizas en carbonatadas. Y al mismo tiempo, el dióxido de carbono es emitido por los volcanes en los límites de las placas. Probablemente no sea una coincidencia que el único planeta conocido con una tectónica de placas activa, sea el único planeta en el se sabe que hay vida. Por lo tanto, nos gustaría saber si se produce tectónica de placas en los exoplanetas.

En este post vamos a hablar del primer paso en la búsqueda de pruebas de la tectónica de placas, una búsqueda de los restos de corteza continental en dos enanas blancas que han acretado pequeños trozos de planetas rocosos, también conocidos como planetesimales. Aunque estas dos estrellas no arrojan ninguna evidencia de tectónica de placas extrasolar, un estudio más objetivo es sumamente valioso.

La ciencia ciudadana descubre siete posibles partículas interestelares

Imagen en falso color de Orión, una probable partícula de polvo interestelar. / Zack Gainsforth
La sonda Stardust de la NASA recolectó hace una década muestras de polvo en el espacio. Desde entonces se analiza con la ayuda de los 700 voluntarios del proyecto Stardust@home, que desde su casa han colaborado con los científicos para examinar el material. Ahora publican juntos en Science los primeros resultados, donde aparecen evidencias de siete partículas que seguramente vengan de más allá del sistema solar.

Un examen preliminar de las partículas capturadas por la nave Stardust, que la NASA lanzó en 1999 para muestrear el polvo del cometa Wild-2 y del medio interestelar, sugiere que siete de las partículas recogidas proceden de fuera del sistema solar. Si esto se confirma, serían las primeras que se consiguen traer a la Tierra desde el espacio.

En el estudio, que publica esta semana la revista Science, participa un equipo internacional de 65 científicos, pero también más de 700 voluntarios del proyecto Stardust@home, conocidos como dusters o 'plumeros'. Juntos vienen analizando el material desde que en 2006 la sonda arrojó sus colectores por paracaídas cuando sobrevoló nuestro planeta.

Júpiter y Venus se acercan al amanecer

ESO
En la mañana del 18 de agosto se va a producir un espectacular acercamiento de los dos planetas más brillantes del cielo, ya que Júpiter se situará ligeramente al sur del resplandeciente Venus en la bóveda celeste. Según los astrónomos, estarán separados por solo 17 minutos de arco, poco más de la mitad del diámetro aparente de la Luna llena. Ambos ‘luceros’ estarán, a su vez, muy cerca del cúmulo de estrellas M 44, conocido como el Pesebre.

La conjunción entre ambos planetas se podrá disfrutar unos 75 minutos antes de la salida del Sol muy cerca del horizonte, por lo que este conviene que esté bien despejado. Júpiter y Venus son brillantes y visibles a simple vista, pero su observación será más interesante si se realiza con prismáticos o telescopios. Eso sí, si se disfruta del espectáculo más allá del amanecer, hay que tener mucho cuidado de no apuntar directamente al Sol con los instrumentos.

miércoles, 13 de agosto de 2014

Cassini rastrea nubes desarrollándose sobre un mar de Titán

Esta animación muestra las nubes de metano moviéndose por encima del gran mar de metano en Titán. Imagen, Crédito: NASA/JPL-Caltech
 La nave espacial Cassini ha capturado recientemente imágenes de nubes que se mueven a través de los mares de hidrocarburos del norte de la luna de Saturno, Titán. Según los científicos esta actividad podría marcar el comienzo de las tormentas de verano que los modelos atmosféricos han predicho desde hace tiempo.

La nave espacial Cassini obtuvo estas fotografías a finales de julio, cuando se alejó de Titán después de un sobrevuelo cercano. Cassini siguió el sistema de nubes en desarrollo disipándose sobre el gran mar de metano conocido como Ligeia Mare durante más de dos días. Las mediciones de movimiento de las nubes indican que la velocidad del viento en la zona es de alrededor de 3 a 4,5 metros por segundo.

NuSTAR observa un fenómeno raro en un agujero negro

Concepto artístico de como la gravedad del agujero atrapa la luz que emite una fuente de Rayos X. Imagen Crédito: NASA/JPL/Caltech
El Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuSTAR) de la NASA ha captado un evento extremadamente raro en los alrededores del vórtice de un agujero negro supermasivo. Se trata de una fuente compacta de rayos X, un fenómeno llamado corona, que se encuentra cerca del agujero negro y que en cuestión de pocos días se ha acercado hasta el borde del mismo.

"La corona se ha derrumbado hacia el agujero negro, lo que ha provocado que la intensa gravedad que genera el agujero haya absorbido toda la luz circundante en una espiral hacia su interior", dijo Michael Parker del Instituto de Astronomía en Cambridge, Reino Unido y autor principal de este estudio.

A medida que la corona se aproximaba al agujero negro, la gravedad con la que este atraía los rayos X era todavía mayor, dando como resultado una distorsión extrema de la luz de los rayos. Estos acontecimientos ya fueron documentados antes, pero nunca con tal precisión y detalle.

martes, 12 de agosto de 2014

El enano y el gigante


 Saturno tiene muchas más lunas que nuestro planeta, con la friolera de 62 satélites. Una de ellas, Titán, representa el 96% de toda la masa en órbita al planeta, seguida por un grupo de seis satélites medianos. El resto está compuesto por 55 pequeñas lunas y por los famosos anillos que rodean al gigante gaseoso.

Esta imagen tomada por la sonda Cassini nos muestra a Rea, uno de los seis satélites medianos. En el fondo se puede ver a Saturno y su complicado sistema de anillos de hielo. La magnitud de Rea empequeñece a su minúsculo compañero, Epimeteo, uno de los 55 satélites más pequeños.

Aunque estas dos lunas parezcan estar cerca, es sólo un efecto de la perspectiva. Cuando se tomó esta imagen Cassini se encontraba a 1,2 millones de kilómetros de Rea y a 1,6 millones de kilómetros de Epimeteo, lo que significa que las lunas estaban a unos 400.000 km de distancia.