lunes, 22 de septiembre de 2014

Un huracán cósmico


 El planeta gigante Saturno es básicamente una esfera gigantesca de gas en rotación, muy distinta del planeta sólido en que vivimos. Pero la Tierra y Saturno sí que tienen algo en común: el clima. Y eso que en el gigante gaseoso el clima es de los más extraños del Sistema Solar. Basta contemplar la tormenta giratoria que muestra esta vista obtenida por Cassini.

Este fenómeno llamado el hexágono es un potente chorro de seis lados, de unos 30.000 kilómetros de diámetro, situado en el polo Norte de Saturno. Sus vientos, de 320 Km/h, rodean una tormenta gigante que ocupa el corazón de la región, y que gira en sentido contrario del reloj.

Es una zona increíblemente turbulenta: alrededor de la tormenta central, y girando en sentido contrario a ella, rotan numerosos vórtices más pequeños. En la Tierra un huracán puede durar una semana o más, pero el hexágono lleva décadas activo y no muestra indicios de amainar.

Los ecos del Big Bang medidos por BICEP2 se quedan, por ahora, en polvo galáctico

El telescopio espacial Planck de la ESA ha conseguido la imagen más precisa hasta la fecha del fondo cósmico de microondas. / ESA
El anuncio científico más espectacular del año acaba de recibir el revés más temido. En marzo el equipo de EE UU de BICEP2 dijo que había detectado las ondas gravitacionales de los ecos del Big Bang, afirmación que fue enseguida puesta en duda por la comunidad científica. Ahora, los últimos datos de la misión europea Planck indican que las estimaciones de los físicos estadounidenses no tuvieron suficientemente en cuenta el polvo galáctico.

El pasado mes de marzo el equipo del telescopio BICEP2, liderado por Estados Unidos, dijo que había encontrado un patrón en el cielo producido por la rápida expansión del espacio sólo unas fracciones de segundo después del Big Bang.

El sorprendente anuncio fue enseguida puesto en duda por la comunidad científica. Entre los escépticos estaban los investigadores de la misión Planck de la Agencia Espacial Europea (ESA) que se ofrecieron a colaborar con el equipo estadounidense para dilucidar si las señales captadas por el radiotelescopio terrestre BICEP2 eran realmente ondas gravitacionales procedentes de los primeros ecos del Big Bang o, por el contrario, estaban ocasionadas por  polvo galáctico.

La capa de ozono muestra signos de recuperación

Hay indicios positivos de que la capa de ozono estará en vías de recuperación hacia mediados de siglo. / Fotolia.
La capa de ozono de la estratosfera, una frágil capa de gas que protege a la Tierra de los dañinos rayos de sol ultravioleta, está en el buen camino para su recuperación. Esto es lo que concluye la ‘Evaluación científica del agotamiento del ozono de 2014’, elaborada por cerca de 300 científicos de 36 países distintos incluido España.

El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) y la Organización Meteorológica Mundial (OMM) han publicado un documento de síntesis del informe ‘Evaluación científica del agotamiento del ozono de 2014’, que supone la primera actualización completa del estado de la capa de ozono en cuatro años.

Este informe indica que si no estuvieran vigentes el Protocolo de Montreal y los acuerdos asociados, los niveles atmosféricos de sustancias que agotan la capa de ozono se multiplicarían por diez en 2050.

“Las medidas adoptadas en virtud del Protocolo relativo a las sustancias que agotan la capa de ozono están permitiendo el regreso de la capa de ozono a niveles de 1980”, asegura el texto.

domingo, 21 de septiembre de 2014

Leda y el Cisne

Leda y el cisne Wilton House.
Leda, esposa del rey Tindareo de Esparta, caminaba junto a la orilla del río Eurotas cuando observó cómo un cisne blanco huía del acecho de un águila. La reina acogió al cisne entre sus brazos para protegerlo. Pero el animal, en realidad era el dios Zeus, quien gozaba de la capacidad de poder transformarse en cualquier ser que anhelara.

Pero todo era un engaño. Zeus había adoptado la forma de un manso cisne para poder acercarse a Leda a quien deseaba carnalmente. Así que cuando la mujer lo tuvo en sus brazos se apareó con ella.

Esa misma noche, la reina Leda yació con su esposo Tindareo. Fruto de esta doble unión, Leda puso dos huevos. Uno de ellos fue bendecido por los poderes divinos de Zeus y de él nacieron Helena y Polux. Helena, fue agraciada con la belleza más suprema entre las mujeres mortales. Y a Polux se le concedió en don de la inmortalidad. Del otro huevo, nacieron los otros dos hijos mortales, Cástor y Clitemnestra.


Astronomía en la Leyenda de Leda y el Cisne

Cisne: una de las leyenda sobre la constelación del Cisne cuenta que estas estrellas fueron colocadas en el cielo por Zeus para conmemorar su yacimiento con Leda. No obstante, el águila de esta historia no es el que corresponde al mito de la constelación del águila.

Escuchan el sonido de un átomo

Investigadores de la Universidad Tecnológica Chalmers (Suecia) han fabricado un átomo artificial superconductor que emite ondas sonoras. Estas se transmiten por un sólido y se pueden detectar con dispositivos que actúan como micrófonos. De esta forma han comprobado por primera vez que el sonido se puede usar para comunicarse con los átomos, además de demostrar que los fenómenos de física cuántica asociados a los fotones también se pueden analizar con ‘fonones’.

Los científicos conocen relativamente bien la interacción entre los átomos y la luz, en concreto con los fotones, las partículas asociadas a los fenómenos cuánticos del electromagnetismo. Ahora expertos de la Universidad Tecnológica Chalmers (Suecia) han conseguido una interacción similar pero con ‘fonones’, es decir, mediante ondas de sonido acopladas a un átomo artificial.

"Hemos abierto una nueva puerta en el mundo cuántico hablando y escuchando a los átomos", explica Per Delsing, jefe del equipo, quien aclara: "Nuestro objetivo a largo plazo consiste en aprovechar las leyes de la física cuántica para, por ejemplo, construir ordenadores muy rápidos. Esto lo hacemos fabricando circuitos eléctricos que obedezcan a leyes cuánticas, que podemos controlar y estudiar".

sábado, 20 de septiembre de 2014

Integral captura la explosión de una estrella muerta


 Un equipo de astrónomos, observando con el telescopio de rayos gamma de la ESA, Integral, han demostrado que las estrellas muertas del tipo enana blanca pueden reactivarse y estallar como supernovas. El hallazgo se produce tras la primera detección de la firma, en rayos gamma, de elementos radioactivos creados en una de estas explosiones.

Las explosiones en cuestión son las supernovas de tipo Ia, de las que se sospecha hace tiempo que son el resultado de la explosión de una enana blanca que interacciona con una estrella compañera. Sin embargo hasta ahora nunca se había tenido pruebas definitivas de la implicación de las enanas blancas en las explosiones de supernova. La pista, en este caso, ha sido la detección de núcleos radioactivos creados, por fusión termonuclear, durante la explosión de una estrella enana blanca.

"Integral es perfectamente capaz de detectar la firma química de la fusión, pero hemos tenido que esperar más de diez años para cazar una supernova cercana, en una oportunidad de las que se presentan una vez en la vida", dice Eugene Churazov, del Instituto de Investigación Espacial (IKI) en Moscú, Rusia, y el Instituto Max Planck de Astrofísica en Garching, Alemania.

viernes, 19 de septiembre de 2014

Un nuevo paso en el desarrollo del cohete que viajará a Marte

Concepto artístico del SLS. Imagen, Crédit: NASA/MSFC
 Funcionarios de la NASA anunciaron el miércoles que han completado una revisión rigurosa del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) - la carga pesada, una clase de cohetes de exploración en fase de desarrollo para llevar seres humanos más allá de la órbita de la Tierra y a Marte - y aprobaron la progresión del programa para su desarrollo, algo que ningún otro vehículo de clase de exploración ha logrado desde que la agencia construyó el transbordador espacial.

"Estamos en un viaje de exploración científica y humana que nos llevará a Marte", dijo el administrador de la NASA Charles Bolden. "Y estamos firmemente comprometidos con la construcción del vehículo de lanzamiento y otros sistemas de apoyo que nos llevarán en ese viaje."

Para su primer vuelo de prueba, SLS será configurado para una capacidad de despegue de 77 toneladas y llevará a Orión una nave espacial sin tripulación más allá de la órbita baja de la Tierra. En su configuración más potente, SLS proporcionará una capacidad de despegue sin precedentes de 143 toneladas, lo que permitirá misiones aún más lejanas en nuestro sistema solar, incluyendo destinos como un asteroide y Marte.

Me voy de vacaciones


Por fin puedo descansar unos días. Me marcho unas semanas para desconectar de la rutina. Sin embargo, a diferencia de otros años, esta vez sí me llevo el ordenador. Por ello creo que mantendré el blog actualizado. Pero dada mi costumbre de programar publicaciones y no conectarme en varios días, es posible que tarde un poco más de lo habitual en responder a vuestros mensajes.

Un abrazo para todos.

La Guerra de Troya y el Sistema Solar

El juicio de Paris es un óleo del pintor Peter Paul Rubens

Zeus (Júpiter) ansiaba unirse a la diosa Tetis, pero Prometeo le advirtió de que si lo hacía engendraría un hijo mucho más fuerte que él, pues ese era el destino de la diosa. Entonces Zeus, recordando como él mismo destronó a su padre, decidió renunciar a Tetis. Y para asegurarse de que el hijo de la diosa no fuera más fuerte que él, la unió en matrimonio al mortal Peleo (de esta unión nació Aquiles).

Al banquete nupcial fueron invitados todos los dioses a excepción de Eris, diosa de la discordia, quien irrumpe inesperadamente en medio de la fiesta y arroja hacia Hera (la Juno romana), Atenea y Afrodita (la Venus romana) una manzana de oro con una inscripción: "Para la más bella". Las tres diosas creyéndose las dueñas del obsequio comienzan a discutir entre sí por legitimar su mayor belleza. Ante tal discusión , Zeus es requerido como juez en el litigio por ser el padre de los dioses. Pero preocupado por enemistarse con las diosas no elegidas, optó porque fuese el mortal más apuesto el que eligiera a la más bella. Este hombre no era otro que Paris de Troya.  

jueves, 18 de septiembre de 2014

Los cometas: guía completa. Clasificación de los cometas.


 Hay varias maneras de poder clasificar a los cometas.

a) Según el tamaño en (km), los cometas se clasifican en:

    Cometa Enano: 0 - 1,5 km.
    Cometa Pequeño: 1,5 - 3 km.
    Cometa Mediano: 3-6 km.
    Cometa Grande: 6-10 km.
    Cometa Gigante: 10-50 km.
    Cometa "Goliat": >50 km.

 b) Según la edad cometaria.

 La edad cometaria es el número de órbitas que ha realizado el cometa alrededor del Sol, se suele expresar como CY (Cometary years). 

    Cometa bebé: cy <5 br="">    Cometa joven: cy <30 br="">    Cometa medio: cy <70 br="">    Cometa viejo: cy <100 br="">    Cometa Matusalén: cy >100

miércoles, 17 de septiembre de 2014

Escala de tiempo geológico de Marte


Esta entrada participa en la Edición IX del Carnaval de Geología cuyo blog anfitrión es MasScience.

A lo largo de la historia de Marte son muchos los procesos que han contribuido a que tenga su aspecto actual: volcanes, tectónica, procesos relacionados con el viento, el agua... Los científicos buscan en estos sucesos pistas del pasado geológico de Marte para establecer así la escala de tiempo cronoestratigráfica del planeta rojo.

Establecer una escala geológica de Marte es realmente complicado ya que apenas tenemos muestras del planeta rojo y sólo podemos realizar  una datación con métodos radiactivos de los escasos meteoritos marcianos con los que contamos. Por ello, se han establecido dos cronologías temporales marcianas. La primera está basada en la densidad de cráteres sobre su superficie. Al igual que en el resto de planetas interiores, el número de impactos ha ido disminuyendo con el tiempo, por lo que se han creado diferentes modelos que permiten asociar una densidad de cráteres con un periodo determinado. Esta escala se subdivide en tres grandes periodos nombrados como lugares de Marte que pertenecen a esas eras: Noachiense (por Noachis Terra), Hespérico (por Hesperia Planum) y Amazónico (por Amazonis Planitia).

La otra escala que emplean los científicos se basa en la mineralogía y en la alteración de las rocas que se observa en la superficie de Marte debido a los distintos estilos de meteorización química de las rocas. Esta escala fue propuesta en el año 2006 a partir de los datos del espectrómetro OMEGA que viaja a bordo de la Mars Express. Al igual que la primera escala, también tiene tres épocas diferenciables: Filociense,  Theeikinse y Siderikiense.

Escalas del tiempo geológico marciano. Fuente: Un geólogo en apuros.

Detectado un planeta que provoca el envejecimiento prematuro de su estrella madre

Crédito: NASA/CXC/M
 Un planeta puede ser la causa de que la estrella a la que orbita sea mucho más vieja de lo que en realidad le correspondería. Este resultado, que ha sido obtenido gracias a los datos aportados por el telescopio espacial de rayos X Chandra de la NASA, muestra cómo un planeta masivo puede afectar al comportamiento de su estrella madre.

La estrella WASP-18, y su planeta, WASP-18b, se encuentran a unos 330 años luz de la Tierra. WASP-18b tiene una masa aproximadamente de 10 veces la de Júpiter y completa una órbita alrededor de su estrella en menos de 23 horas, lo que lo sitúa en la categoría de "Júpiter caliente", o planeta masivo muy cercano a su estrella fuera del Sistema Solar. El planeta se encuentra a unos 3 millones de km de su estrella (como comparación, Mercurio está a unos 58 millones de km del Sol).

 WASP-18b es el primer ejemplo conocido de un planeta que aparentemente ha causado que su estrella, que cuenta con una masa similar de nuestro Sol, muestre rasgos de ser una estrella más envejecida.

 "WASP-18b es un exoplaneta extremo", dijo Ignazio Pillitteri del Istituto Nazionale di Astrofísica (INAF) -Osservatorio Astronomico di Palermo en Italia, quien dirigió el estudio. "Es uno de los Júpiter calientes más masivos que se conocen y uno de los más cercanos a su estrella anfitriona, y estas características conducen a un comportamiento inesperado. Este planeta está causando que su estrella envejezca antes de tiempo."

ALMA demuestra los violentos orígenes de las galaxias de disco

Cada uno de los coloridos objetos de esta imagen ilustra una de las 30 fusiones de galaxias. Los contornos de las galaxias individuales indican la dispersión del monóxido de carbono, mientras que el color representa el movimiento del gas. El gas que se aleja de nosotros aparece rojo mientras que el color azul muestra el gas que se aproxima. Los contornos, junto con la transición del rojo al azul, indican un disco gaseoso que está girando sobre el centro de la galaxia. Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/SMA/CARMA/IRAM/J. Ueda et al.

 Durante décadas, los científicos han creído que las fusiones de galaxias suelen dar lugar a la formación de galaxias elípticas. Ahora, por primera vez, utilizando ALMA y un gran número de radiotelescopios, los investigadores han hallado evidencias directas de que la fusión de galaxias puede formar galaxias de disco, y que este resultado es, en realidad, bastante común. Este sorprendente resultado podría explicar por qué hay tantas galaxias espirales como la Vía Láctea en el universo.

Un grupo internacional de investigación, dirigido por Junko Ueda, investigador postdoctoral en la Japan Society for the Promotion of Science, (sociedad japonesa para la promoción de la ciencia), ha hecho un sorprendente hallazgo al observar que la mayoría de las colisiones de galaxias en el universo cercano — a una distancia de entre 40 y 600 millones de años luz de la Tierra — dan lugar a las denominadas galaxias de disco. Las galaxias de disco — incluyendo las galaxias espirales como la Vía Láctea y las galaxias lenticulares — se definen por regiones en forma de rosca formadas por polvo y gas, y son distintas de la categoría de galaxias elípticas.

El lugar para el aterrizaje de la sonda Rosetta es el "J"

Zona seleccionada en primer lugar para el aterrizaje de Philae
  La sonda de aterrizaje de Rosetta, Philae, se dirigirá al lugar J, una misteriosa región del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko que ofrece un potencial científico único, con indicios de que hay zonas activas muy próximas y un riesgo mínimo para Philae en comparación con los otros lugares candidatos.

El lugar llamado J está en la cabeza del cometa, que es un mundo de forma irregular de solo cuatro kilómetros de diámetro en su sección más ancha. La decisión de escoger J como punto de aterrizaje principal fue unánime. La segunda opción elegida, la zona C, está situada en el cuerpo del cometa.

El módulo de aterrizaje, de 100 Kg, llegará a la superficie de Rosetta el 11 de noviembre. Su misión consiste en tomar medidas in situ para caracterizar a fondo el núcleo del cometa, en un estudio sin precedentes.

Pero escoger el mejor lugar de aterrizaje no ha sido tarea fácil. 

 "Las imágenes más recientes, tomadas desde cerca, nos muestran un mundo hermoso pero muy accidentado. Eso es científicamente muy emocionante, pero también un desafío desde el punto de vista de las operaciones necesarias", dice Stephan Ulamec, jefe de proyecto de Philae del Centro Aeroespacial Alemán, DLR.

La misión Gaia descubre su primera supernova

Ilustración de una supernova tipo Ia./ ESA/ATG medialab/C. Carreau

Mientras escaneaba el cielo para analizar las estrellas de la Vía Láctea, el satélite Gaia ha detectado su primera explosión estelar en otra galaxia muy, muy lejana, a unos 500 millones de años luz. La nueva supernova, confirmada con los telescopios Isaac Newton y Liverpool desde Canarias, ha sido bautizada con el nombre de Gaia14aaa.

El satélite Gaia, lanzado con éxito el 19 de diciembre de 2013, ha descubierto su primera supernova a partir de las observaciones efectuadas sobre un cuerpo celeste el pasado 30 de agosto. Sus datos espectrofotométricos y el seguimiento que se ha hecho desde observatorios terrestres han confirmado que se trata de la explosión de una supernova del tipo Ia a 500 millones de años luz de distancia. Su nombre, Gaia14aaa.

La observación de un aumento repentino de la luminosidad de este cuerpo celeste –en un factor 6– respecto a la observación hecha un mes antes activó el sistema de alertas: "Pensamos que se trataba de una supernova pero nos hacía falta tener más pistas para confirmar este hallazgo", explica Łukasz Wyrzykowski, experto del Observatorio Astronómico de la Universidad de Varsovia (Polonia).

lunes, 15 de septiembre de 2014

Los cometas: guía completa. Origen de los cometas


Los cometas provienen principalmente de dos lugares: de la Nube de Oort, situada entre 50.000 y 100.000 UA del Sol, y del Cinturón de Kuiper, localizado más allá de la órbita de Neptuno.

Se cree que los cometas de largo periodo tienen su origen en la Nube de Oort, que lleva el nombre del astrónomo Jan Hendrik Oort. Esto significa que muchos de los cometas que se acercan al Sol siguen órbitas elípticas tan alargadas que sólo regresan al cabo de miles de años. Cuando alguna estrella pasa muy cerca del Sistema Solar, las órbitas de los cometas de la Nube de Oort se ven perturbadas: algunos salen despedidos fuera del Sistema Solar, pero otros acortan sus órbitas. Utilizando modelos de dinámica podemos estimar qué número de cometas nos llegarían en función en función del número de estos cuerpos que haya en la Nube de Oort, es decir, la eficiencia de las perturbaciones. Conocida la eficiencia, podemos invertir el cálculo; como conocemos cuantos cometas de largo periodo nos llegan, podemos estimar los que puede haber en la Nube. Se calcula que hay aproximadamente entre 100.000 millones y un billón de cometas. Si estos tienen un tamaño medio de 1 kilómetro y una densidad similar a la del agua, la masa total de la nube no superaría la masa de la Tierra.