martes, 30 de septiembre de 2014

Una anomalía en el sobrevuelo de los satélites desconcierta a los científicos

a velocidad de las sondas que sobrevuelan la Tierra para dirigirse a objetivos lejanos varía respecto a los cálculos de los expertos. / ESA/C.Carreau
 Cuando las sondas espaciales, como Rosetta o Cassini, sobrevuelan algunos planetas y lunas para tomar impulso y viajar hacia destinos lejanos, su velocidad varía ligeramente por algún motivo desconocido. Ahora un investigador español ha analizado si podría influir un hipotético campo gravitomagnético, pero otros factores, como la radiación solar, las mareas o incluso efectos relativistas y la materia oscura podrían estar detrás del misterio.

Desde los comienzos de la exploración espacial muchas naves han efectuado una órbita hiperbólica alrededor de planetas o lunas con el objetivo de aprovechar su energía gravitatoria y dirigirse al objetivo. Pero durante esta maniobra de sobrevuelo ‘algo’ hace que los cálculos teóricos de los científicos no se cumplan y la velocidad de las sondas se desvía de lo previsto.

Esta anomalía se ha detectado con precisión en los sobrevuelos a la Tierra, ya que solo en este caso se cuenta con estaciones de seguimiento, como la de la NASA en Robledo de Chabela (Madrid) o la de la Agencia Espacial Europea en Cebreros (Ávila), que permiten registrar con medidas radar las variaciones de velocidad de las naves.

lunes, 29 de septiembre de 2014

¿Sufren los exoplanetas transformaciones?

NASA / GSFC / Frank Reddy
 Podemos encontrar diferencias entre la mayoría de los planetas extrasolares y nuestros mundos del Sistema Solar. Por ejemplo, un planeta Júpiter caliente es una bola de gas gigante que orbita en torno a su estrella a una distancia más cercana de la que lo hace Mercurio del Sol. Los astrónomos sospechan que las fuerzas de marea estrella-planeta acabarán, en última instancia, por arrastrar al Júpiter caliente hacia las fauces de su estrella madre provocando su destrucción.

Más recientemente, los astrónomos han descubierto una segunda clase de planetas que se encuentran también muy cerca de sus estrellas madres, gracias a la enorme cantidad de datos aportados por el telescopio espacial Kepler de la NASA. Estos mundos, llamados súper-Tierras, son planetas rocosos o helados que pueden poseer hasta 10 veces la masa de nuestro planeta, y orbitan también muy cerca de sus soles.

 Los científicos han especulado anteriormente que esta dos clases de planetas pueden estar relacionadas. Pero ahora, Francesca Valsecchi (Northwestern University) y sus colegas, va un paso más allá sugiriendo que las súper-Tierras son en realidad Júpiteres calientes despojados de sus atmósferas.

domingo, 28 de septiembre de 2014

Algol, la estrella endemoniada

Algol, la segunda estrella más brillante de la constelación de Perseo es una de las estrellas eclipsantes más conocidas por los astrónomos, y una de las primeras en ser catalogadas por su variabilidad de brillo. En este post intentaremos acercarnos a la naturaleza de esta estrella para adquirir más conocimientos sobre ella y sobre las estrellas dobles catalogadas como de tipo Algol.
La magnitud de Algol oscila regularmente entre 2.3 y 3.5 con un periodo de 2 días, 20 h y 49 min. La variabilidad de Algol fue registrada por primera vez en 1669 por Geminiano Montanari, aunque ya era conocida desde la antigüedad. Algol significa "la cabeza del demonio" o "estrella endemoniada". Probablemente, su nombre se debe al comportamiento que observaron en ella los antiguos astrónomos. En épocas pasadas se consideraba que los cielos eran inmutables por lo que la variabilidad de una estrella sólo podía ser obra del Diablo. En la constelación Perseo, representa el ojo de la gorgona Medusa, el ser al que el héroe decapitó en la famosa historia mitológica.
 
Algol es un sistema estelar triple: la pareja binaria eclipsante está separada por solo 0,062 UA, mientras que la tercera estrella (Algol C) se encuentra a una distancia media de 2,69 UA del par y su período orbital es de 681 días (1,68 años). La masa total del sistema es aproximadamente de 5,8 masas solares y la relación de masas entre A, B y C es 4,5: 1: 2.

Galería fotográfica de la Cassini

1.- Imagen tomada el 12 de septiembre a una distancia de 2.292.325 kilómetros del planeta.






2.-Fotografía capturada el pasado 10 de septiembre a 2.611.290 kilómetros de Saturno.




sábado, 27 de septiembre de 2014

Curiosity llega al Monte Sharp

Imagen de la Llegada de Curiosity al Monte Sharp. Crédito: NASA/JPL-Caltech
El rover Curiosity de NASA ha alcanzado ya la base del monte Sharp, una montaña de unos 5 kilómetros de altura en el centro del cráter Gale, principal destino científico de la misión.

Esta nueva etapa de la misión comenzará con el examen de los niveles inferiores de la montaña. Curiosity empieza este proceso en un punto cercano a un afloramiento llamado Pahrump Hills, en lugar de iniciar el ascenso por una zona más alejada  llamada Murray Buttes , como inicialmente estaba previsto. Ambos puntos se encuentran en un área fronteriza en la que las capas de la base meridional del monte Sharp se juntan con depósitos del fondo del cráter. “La naturaleza del terreno en las colinas Pahrump y justó detrás de ellas, es mejor que en Murray Buttes  para investigar esta zona” comenta John Grotzinger, científico del proyecto Curiosity en el Instituto Tecnológico de California, en Pasadena.

viernes, 26 de septiembre de 2014

Previsión “meteorológica” cósmica: las nubes oscuras darán paso al sol

La nube oscura Lupus 4. Crédito: ESO
En esta intrigante nueva imagen vemos cómo Lupus 4, una burbuja de gas y polvo en forma de araña, oculta las estrellas de fondo como lo haría una nube gris en una noche sin luna. Aunque ahora se vea encapotado, es en estas densas burbujas de materia, que se encuentran en el interior de nubes como Lupus 4, donde se forman nuevas estrellas y donde, más tarde, nacerán radiantes. La imagen ha sido captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros de ESO, en el Observatorio La Silla, en Chile.

Lupus 4 está situado a unos 400 años luz de la Tierra, a caballo entre las constelaciones de Lupus (el Lobo) y Norma (la Plaza del Carpintero). La nube forma parte de un grupo de nubes oscuras que se encuentran un cúmulo estelar disperso llamado la Asociación de estrellas OB de Escorpio-Centauro. Una asociación OB es una agrupación relativamente joven, pero muy dispersa, de estrellas [1]. Probablemente las estrellas hayan tenido un origen común, naciendo juntas en una gigantesca nube de material.

jueves, 25 de septiembre de 2014

El agua de la Tierra es más antigua que el Sol

Ilustración del agua en el Sistema Solar a través del tiempo, desde antes del nacimiento del Sol y la creación de los planetas./ Bill Saxton, NSF/AUI/NRAO.
Gran parte del agua de nuestro Sistema Solar se originó probablemente a partir del hielo formado en el espacio interestelar, según un estudio que publica la revista Science.

El agua fue crucial para la aparición de la vida en la Tierra y también es importante para evaluar la posibilidad de vida en otros planetas. Esta sustancia se encuentra por todo el Sistema Solar: en los cometas, en las lunas heladas, en las cuencas sombrías de Mercurio, e incluso en muestras de minerales de meteoritos, de la Luna y de Marte.

Los cometas y asteroides, en particular, al ser objetos primitivos, proporcionan una ‘cápsula del tiempo’ natural de las condiciones de los primeros días del Sistema Solar, y pueden dar pistas a los científicos sobre el hielo que rodeaba al Sol después de su nacimiento, una pregunta sin respuesta hasta ahora.

El problema del litio también se da fuera de nuestra galaxia

El cúmulo globular de estrellas Messier 54. Crédito: ESO.




Esta nueva imagen, obtenida con el telescopio de rastreo del VLT, instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile, muestra una vasta colección de estrellas: el cúmulo globular Messier 54. Se trata de un grupo muy parecido a tantos otros cúmulos, pero éste tiene un secreto: Messier 54 no pertenece a la Vía Láctea, sino que forma parte de una pequeña galaxia satélite, la galaxia enana de Sagitario. Esta diferencia ha permitido a los astrónomos utilizar el Very Large Telescope (VLT) para comprobar si también se encuentran bajos niveles de litio en estrellas que no pertenezcan a la Vía Láctea.

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, está orbitada por más de 150 cúmulos globulares de estrellas, que son bolas de cientos de miles de estrellas viejas cuya datación se remonta a la época de formación de la galaxia. Uno de estos cúmulos, junto con varios otros en la constelación de Sagitario (el arquero), fue descubierto, a finales del siglo XVIII, por el cazador de cometas francés Charles Messier y fue bautizado con el nombre de Messier 54.

miércoles, 24 de septiembre de 2014

El cometa de Rosetta es más oscuro que el carbón

Crédito: ESA
Un instrumento de la NASA, ubicado a bordo del orbitador Rosetta, de la Agencia Espacial Europea (European Space Agency, o ESA, por su acrónimo en idioma inglés), ha realizado con éxito el envío de sus primeros datos científicos sobre el cometa67P/Churyumov-Gerasimenko.

El instrumento, llamado Alice (Alicia, en idioma español), comenzó su tarea confeccionando mapas de la superficie del cometa, el mes último, registrando también el primer espectro de luz del ultravioleta lejano de la superficie del cometa. A partir de dichos datos, el equipo de Alice descubrió que el cometa es inusualmente oscuro, más oscuro que el carbón, cuando se lo observa en longitudes de onda ultravioleta. Alice también detectó hidrógeno y oxígeno en la coma, o atmósfera, del cometa.

 Asimismo, los científicos de Rosetta descubrieron que, hasta ahora, la superficie del cometa no muestra grandes áreas con hielo de agua. El equipo esperaba ver regiones heladas sobre la superficie del cometa porque está demasiado alejado como para que el calor del Sol convierta su agua en vapor.

Detectan agua en la atmósfera de un exoplaneta del tamaño de Neptuno

Comparación entre el tamaño del exoplaneta HAT-P-11b (a la derecha) y de Neptuno (a la izquierda). Hasta ahora solo había sido posible determinar la composición atmosférica de grandes exoplanetas del tamaño de Júpiter. / Aldaron/Wikimedia Commons.
Un grupo internacional de científicos ha detectado vapor de agua en la atmósfera de un planeta que orbita una estrella diferente al Sol, es decir, un exoplaneta, situado a 120 años luz de la Tierra. Este hallazgo, publicado en la revista Nature, puede proporcionar pistas sobre la formación y evolución de planetas más parecidos a la Tierra.

Un equipo internacional compuesto por astrónomos de Estados Unidos, Chile, Reino Unido y Suiza ha detectado vapor de agua en la atmósfera de un exoplaneta del tamaño de Neptuno.

Los exoplanetas son planetas que orbitan una estrella diferente al Sol y, hasta el momento, sólo había sido posible medir la composición atmosférica de grandes exoplanetas del tamaño de Júpiter. El hallazgo, que se publica hoy en Nature, abre la puerta al sondeo de atmósferas de planetas extrasolares más pequeños y por tanto más parecidos a la Tierra.

La sonda espacial MAVEN alcanza la órbita de Marte

Concepto artístico de la misión MAVEN. Imagen, Crédito: NASA/GSFC
La sonda espacial MAVEN - Misión sobre la Evolución Atmosférica y Volátil de Marte - de la NASA consiguió entrar con éxito en la órbita de Marte la madrugada del pasado lunes 22 de Septiembre, donde ahora se preparará para estudiar la atmósfera superior del Planeta Rojo como nunca se ha hecho hasta ahora. MAVEN será la primera nave espacial que explore la tenue atmósfera alta de Marte.

"Al ser el primer orbitador dedicado al estudio de la atmósfera superior de Marte, MAVEN mejorará sustancialmente nuestros conocimientos sobre la historia de la atmósfera marciana, cómo ha cambiado el clima con el tiempo, y qué influencia ha tenido sobre la evolución de la superficie y la potencial habitabilidad del planeta", dijo el administrador de NASA, Charles Bolden. "También nos proporcionará información para enviar humanos a Marte en la década de 2030".

La búsqueda de agua en Marte encuentra un aliado en los minerales de la geoda de Pulpí, en Almería


Los muestreos de minerales hallados en Marte han desvelado que son muy similares a los existentes en la Mina Rica de Pilar donde se encuentra la geoda de Pulpí (Almería), en una cueva rocosa con minerales cristalizados. Se trata de minerales que han estado en algún momento de su formación en contacto con agua, lo que supone un paso adelante en la búsqueda del líquido elemento en el planeta rojo.

Una erupción solar descomunal


 El día de Halloween de 2003 ha pasado a los anales de la historia solar. En el transcurso de dos semanas, los físicos solares fueron testigos del episodio más prolongado de actividad solar del que se tiene constancia desde que los satélites conquistaron el firmamento.

El Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO) lo registró todo. Su telescopio ultravioleta capturó el momento álgido del fenómeno el día 4 de noviembre de 2003 a las 19:29 GMT, desvelando una abrasadora erupción solar que emanaba de la región activa 10486. Una erupción solar es la liberación espontánea de energía asociada con la reconexión de las líneas del campo magnético del Sol para adoptar una configuración más estable.

En la erupción que se puede ver en esta imagen, el Sol liberó una cantidad de energía equivalente a un billón de bombas atómicas como la de Hiroshima en cuestión de minutos. La intensidad del destello cegó a la cámara en la zona en la que aparece una mancha blanca horizontal.

Un nuevo paso para comprender las estrellas T Tauri

Empleando la tecnología de ALMA, los astrónomos han observado lo que podrían ser los primeros signos de un clima ventoso alrededor de una estrella T Tauri, un análogo "infantil" de nuestro Sol. 

Esta investigación puede ayudar a explicar por qué algunas estrellas T Tauri poseen discos que  brillan extrañamente cuando se les observa en luz infrarroja, mientras que otros brillan de una forma más acorde con lo esperado. 

Las estrellas T Tauri son las versiones infantiles de los astros como nuestro Sol. Son estrellas relativamente normales, de tamaño medio, que están rodeadas por la materia prima que en un futuro generará planetas y otros cuerpos rocosos. Aunque son casi invisibles bajo la luz óptica, estos discos de escombros brillan en las longitudes de onda infrarroja y milimétrica.

"El material que se encuentra en el disco de una estrella T Tauri, generalmente, pero no siempre, emite radiación infrarroja con una distribución de energía predecible" comentó Colette Salyk, astrónomo del NOAO. "Sin embargo, algunas estrellas T Tauri emiten radiación infrarroja de formas inesperadas".