jueves, 24 de abril de 2014

Explosiones volcánicas antiguas arrojan luz sobre los orígenes de Mercurio

Durante largos periodos de su historia, Mercurio sufrió un vulcanismo activo, tal y como indica una nueva investigación dirigida por científicos de la Universidad de Brown. Los resultados son sorprendentes teniendo en cuenta que no se esperaba que Mercurio hubiera sufrido un vulcanismo explosivo, lo que en primer lugar, tiene serias implicaciones en la comprensión de cómo se formó el planeta.

En la Tierra, las grandes explosiones volcánicas, como la que sufrió el St. Helens ocurren porque el interior de nuestro planeta es rico en sustancias volátiles (agua, dióxido de carbono y otros compuestos con puntos de ebullición relativamente bajos). Como la lava se eleva desde las profundidades hasta la superficie, los compuestos volátiles presentes en ella cambian de fase, de líquida a gaseosa, provocando una expansión en el proceso. La presión de esa expansión puede causar que la corteza superior estalle como un globo inflado.

 Durante mucho tiempo se ha pensado que Mercurio carecía de estos compuestos volátiles, y por ello, que no podría haber sufrido un vulcanismo explosivo. Pero esa visión comenzó a cambiar en 2008, después de que la sonda MESSENGER de la NASA realizara los primeros sobrevuelos sobre el planeta. La nave encontró destellos en la superficie formados por depósitos de ceniza piroplástica (los signos de las explosiones volcánicas) que salpicaban la superficie del planeta. Esto es un indicio de que en algún momento de la historia del planeta, el interior de Mercurio no estaba tan desprovisto de compuestos volátiles como se pensaba.

miércoles, 23 de abril de 2014

¿Cuántas lunas ha tenido Venus?

Hay docenas y docenas de lunas en el Sistema Solar, desde mundos sin atmósfera como nuestra Luna, o con una gruesa atmósfera como Titán. Grandes lunas como Ganímedes o pequeños cuerpos como Fobos. Júpiter y Saturno tienen muchísimas lunas cada uno. E incluso Marte, más pequeño que la Tierra, posee dos. Pero, ¿qué pasa con Venus, un planeta similar a la Tierra? ¿Por qué no tiene lunas?

Venus y Mercurio son los únicos planetas del Sistema Solar que no poseen lunas naturales orbitando a su alrededor. Averiguar por qué ha sido el objetivo de muchas investigaciones llevadas a cabo por los astrónomos.

Los científicos barajan tres posibles explicaciones de por qué los planetas tienen lunas. La primera es que estos satélites naturales fueron capturados por la gravedad del planeta cuando pasaron cerca de ellos. Este sería el caso de las pequeñas lunas marcianas Fobos y Deimos. Otro escenario sería el de que el planeta sufriera un gran impacto que eyectara parte de su material al espacio. Este material formaría posteriormente un satélite. Este es el caso de nuestra Luna. Y la tercera teoría sugiere que las lunas se formaron junto al planeta por acreción general del material sobrante en la formación de éste.

Nuevas detecciones del exoplaneta HD 95086 b con el Gemini Planet Imager

 HD 95086 es una estrella joven de tipo A que cuenta con aproximadamente 17 millones de años de edad. Alberga a su alrededor un disco de polvo y escombros que fue fotografiado el año pasado por J. Rameau y sus colegas. En las imágenes pudieron detectar un planeta, denominado HD 95086 b orbitando a 56 UA de la estrella. Los científicos calcularon que la masa del planeta era de aproximadamente 5 veces la masa de Júpiter, lo que lo convierte en el planeta menos masivo fotografiado directamente hasta la fecha.

Las observaciones de seguimiento de este exoplaneta determinaron que era un mundo de color muy rojo, ya que fueron incapaces de detectarlo cuando empleaban longitudes de ondas más largas, es decir, más alejadas de las tonalidades rojizas. Este mismo fenómeno puede observarse en los planetas del sistema HR 8799 cuyos miembros sólo pueden ser detectados en las longitudes de onda más largas.

Gemini Planet Imager

 El GPI instalado en el telescopio Gemini Sur en Chile, está capacitado para obtener imágenes directas de los exoplanetas más grandes combinando su tecnología con la óptica adaptativa para eliminar los efectos de la turbulencia atmosférica, un coronógrafo para eliminar la luz de la estrella cercana, y un espectrógrafo de campo integral (IFS) para obtener información espacial y espectral de forma simultánea. HD 95086 b es uno de los primero mundos fotografiados por el GPI de los muchos que se espera poder investigar.

El campo de Cosmos en rayos X


Cuando miramos el cielo por la noche sólo estamos viendo una parte de la historia: algunos de los eventos más potentes y energéticos del Universo son invisibles para el ojo humano – e incluso para los mejores telescopios ópticos.

Afortunadamente, estos fenómenos son claramente visibles para los observatorios de alta energía, como el telescopio espacial XMM-Newton de la ESA, que observa el firmamento en la banda de los rayos X del espectro electromagnético.

Esta imagen tomada por XMM-Newton forma parte del estudio COSMOS, un proyecto que estudia la formación y la evolución de las galaxias recopilando las observaciones realizadas por una gran variedad de telescopios espaciales y en tierra. Esta fotografía contiene unos dos mil agujeros negros supermasivos y más de cien cúmulos de galaxias.

lunes, 21 de abril de 2014

Observada la primera autolente gravitatoria


Dos astrónomos de la Universidad de Washington has descubierto la primera lente gravitatoria en un sistema binario.  En su artículo publicado en la revista Science, Ethan Kruse y Eric Agol describen este método teorizado con anterioridad con motivo de la búsqueda de planetas extrasolares.

Los científicos creen que aproximadamente la mitad de las estrellas de Universo forman parte de sistemas múltiples, siendo muchos de ellos binarios. Además, algunas de estas estrellas binarias se encuentran alineadas con nuestro planeta de tal forma que desde la Tierra podemos ver cómo en sus órbitas, unas estrellas pasan por delante de sus compañeras, de forma periódica, lo que causa un eclipse, que por lo general provoca la atenuación de la luz de la estrella. Pero en otros casos, los modelos teóricos indican que en vez de disminuir el brillo, éste debería aumentar en un fenómeno conocido como autolente en el que  la estrella más cercana a la Tierra magnifica la luz de la estrella más lejana.

Separados en el lanzamiento: la NASA estudiará a astronautas gemelos

 Imaginemos un par de hermanos que son gemelos idénticos. Uno consigue un trabajo como astronauta y se lanza al espacio en un cohete. El otro consigue un trabajo como astronauta también pero, en esta ocasión, decide quedarse en casa. Después de un año en el espacio, el gemelo viajero regresa a casa y se reúnen.

¿Los gemelos idénticos serán aún… idénticos?

La NASA está a punto de descubrirlo.

 En marzo del año 2015, el astronauta de la NASA Scott Kelly se unirá con el cosmonauta Mikhail Kornienko en una misión de un año en la Estación Espacial Internacional (EEI, por su sigla en idioma español). Su larga estadía tiene como objetivo explorar los efectos del vuelo espacial a largo plazo sobre el cuerpo humano.

Lo interesante de Scott es que él es gemelo. Su hermano Mark también es astronauta, ahora retirado. Mientras que Scott, el sujeto de prueba, pasa un año en el espacio viajando alrededor de la Tierra a 27.600 kilómetros por hora (17.000 millas por hora), Mark permanecerá atrás como control.

domingo, 20 de abril de 2014

Doce miradas al Universo: 3. PLANETOLOGÍA. DE MERCURIO A LOS EXOPLANETAS


Ver documental
Con motivo de la celebración del Año Internacional de la Astronomía en 2009, el CSIC publicó una serie de documentales titulados "Doce miradas al Universo". Como cada domingo, ponemos el enlace de uno de los títulos publicados en esta serie: PLANETOLOGÍA. DE MERCURIO A LOS EXOPLANETAS

"Un planeta es un objeto que orbita alrededor del Sol y que tiene una masa suficiente para que en su entorno no haya objetos de similar tamaño al suyo". En la actualidad, y desde la reunión de la Unión Astronómica Internacional en 2006 que con esta definición eliminaba a Plutón como planeta, nuestro sistema solar está compuesto por ocho.

La historia de los planetas, sus características, la evolución y los compuestos de los que están formados son algunos de los aspectos que se describen en esta entrevista.


Enlace original:CSIC.

El telescopio Kepler localiza otra ‘tierra’ donde podría haber agua líquida


Astrónomos de la Universidad Estatal de San Francisco (EE UU) y otras instituciones internacionales han descubierto un planeta rocoso del tamaño de la Tierra que se sitúa en la zona habitable de su estrella, por lo que podría tener agua líquida, según publican esta semana en la revista Science.
 
Se llama Kepler-186f y forma parte de un conjunto de cinco planetas (denominado con las letras b, c, d y e) que orbitan su estrella enana, llamada Kepler-186. Los nombres hacen referencia a que estos objetos se han descubierto con el telescopio espacial Kepler de la NASA, que ya ha detectado otros exoplanetas con anterioridad en los que también podría haber agua líquida.

sábado, 19 de abril de 2014

La Relatividad General

Para continuar el homenaje a Albert Einstein, vamos a repasar ahora brevemente la Relatividad General en un texto que sirve como introducción para aquellos no iniciados en esta rama de la física.
 
 
 
1.- PASADO, PRESENTE Y FUTURO.

La teoría general de la relatividad de Albert Einstein es uno de los logros más imponentes de la física del siglo veinte. Publicada en 1916, explica lo que percibimos como fuerza de gravedad. De hecho, esta fuerza surge de la curvatura del espacio y del tiempo.
Einstein propuso que los objetos como el Sol y la Tierra variaban la geometría del espacio. En presencia de materia y energía, el espacio se puede deformar y estirar,formando cordilleras, montañas y valles que causan que los cuerpos se muevan por estas "rutas" curvas. Así que aunque la Tierra parezca moverse alrededor del Sol a causa de la gravedad,en realidad, tal fuerza no existe. Es simplemente la geometría del espacio-tiempo alrededor del Sol la que dice cómo debe moverse la Tierra.
La teoría de la relatividad general tiene consecuencias de largo alcance. No sólo explica el movimiento de los planetas, sino que también puede describir la historia y la expansión del Universo, la física de los agujeros negros, la curvatura de la luz de las estrellas y las galaxias distantes.

viernes, 18 de abril de 2014

Homenaje a Einstein en el aniversario de su fallecimiento

 "Quiero irme cuando quiero. Es de mal gusto prolongar artificialmente la vida. He hecho mi parte, es hora de irse. Yo lo haré con elegancia."

El 16 de abril de 1955, Albert Einstein experimentó una hemorragia interna causada por la ruptura de un aneurisma de la aorta abdominal. Se negó a ser intervenido quirúrgicamente argumentando las palabras anteriormente escritas en cursiva". Dos días después falleció. Hoy hace 59 años que nos dejó Albert Einstein, con un legado innegable. En este post, recordamos en el aniversario de su fallecimiento a uno de los grandes personajes que nos ha dejado la historia. Lo haremos con una selección de sus citas más carismáticas ilustradas con fotografías del científico.


Todos somos muy ignorantes. Lo que ocurre es que no todos ignoramos las mismas cosas.


Nunca consideres el estudio como una obligación, sino como una oportunidad para penetrar en el bello y maravilloso mundo del saber.

jueves, 17 de abril de 2014

Los continentes pueden ser una característica clave en las súper-Tierras

Los planetas telúricos más grandes que el nuestro, los conocidos como súper-Tierras podrían albergar vida con más probabilidad en caso de poseer continentes, que los mundos con una superficie acuosa. Un nuevo estudio, analiza la posibilidad de que estos planetas que orbitan estrellas distantes cuenten con continentes sobre sus aguas.

 Las súper-Tierras, probablemente, posean climas más estables si los comparamos con los mundos acuáticos, lo que haría que estos cuerpos fueran más agradables para la vida. En el nuevo estudio, los científicos emplearon la Tierra como punto de partida para modelar el modo en el que estos mundos podrían almacenar agua en su superficie y bajo tierra, dentro del manto.

Los investigadores creen que las súper-Tierras tendrían aspecto de mundos acuáticos porque su fuerte gravedad crearía una geografía plana con océanos profundos. Pero en esta nueva investigación, los astrónomos creen que si este planeta posee una tectónica de placas activa, podrían emerger continentes por encima de los océanos si su proporción de agua en inferior a un 0,2 por ciento de la masa planetaria total.