jueves, 24 de julio de 2014

NEOWISE descubre un cometa que parecía un asteroide

El Cometa C/2013 UQ4 (Catalina) observado el pasado 7 de Julio por NEOWISE. Imagen, Crédito: NASA/JPL-Caltech

El cometa C/2013 UQ4 (Catalina) ha sido observado por el telescopio de infrarrojos para objetos cercanos a la Tierra, NEOWISE, de la NASA, apenas un día después de pasar a través de su máxima aproximación al Sol. El cometa brilla intensamente en longitudes de onda infrarrojas, con una cola de polvo de 100.000 kilómetros de longitud a través del cielo. Su espectacular actividad está impulsada por la vaporización de hielo que se ha conservado desde la época de la formación de los planetas hace 4.500 millones de años.

"La cola forma un ventilador débil ya que las partículas de polvo más pequeñas son más fácilmente empujadas lejos del Sol por la presión de la radiación de la luz solar", dijo James Bauer, investigador del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

La medición más precisa del tamaño de un exoplaneta

Utilizando datos de los telescopios espaciales Kepler y Spitzer,un equipo de científicos ha obtenido la medida más precisa hasta ahora del tamaño de un mundo fuera de nuestro Sistema Solar, tal como se muestra en esta ilustración artística. Imagen, Crédito: NASA/JPL-Caltech
Gracias a los telescopios espaciales Kepler y Spitzer de la NASA, los científicos han podido realizar la medición más precisa del radio de un planeta fuera de nuestro sistema solar. Ahora se sabe que el tamaño del exoplaneta, llamado Kepler-93b, presenta una incertidumbre de solo 119 kilómetros a cada lado del cuerpo planetario.

Los hallazgos confirman a Kepler-93b como una "súper-Tierra", es decir casi una vez y media el tamaño de nuestro planeta. Aunque las súper-Tierras son comunes en la galaxia, no existen en nuestro sistema solar. Los exoplanetas como Kepler-93b son, por tanto, nuestros únicos laboratorios para el estudio de esta importante clase de planetas.

Con buenos límites en los tamaños y masas de súper-Tierras, los científicos finalmente pueden empezar a teorizar sobre la composición de estos mundos extraños. Las medidas previas, realizadas por del Observatorio Keck en Hawaii, habían puesto la masa de Kepler-93b en alrededor de 3,8 veces la de la Tierra. La densidad de Kepler-93b, derivada de su radio y masa recién obtenidos, indica que el planeta está hecho muy probablemente de hierro y roca, como la Tierra.

Modelo tridimensional del núcleo del cometa 67P/Chuyrumov-Gerasimenko


Rosetta está cada vez más cerca del cometa 67P/Chuyrumov-Gerasimenko. Por ello, los científicos de la misión empiezan a vislumbrar detalles de su superficie. En la parte superior podemos ver el modelo tridimensional creado a partir de los datos recibidos.

Ya queda menos....

Fuente de la imagen: IAA

miércoles, 23 de julio de 2014

Fermi encuentra un púlsar "Transformer"


A finales de junio de 2013, un sistema binario excepcional que contiene una estrella de neutrones que gira rápidamente sufrió un cambio dramático en su comportamiento nunca antes observado. La radiobaliza del púlsar se desvaneció, mientras que al mismo tiempo el sistema iluminó por cinco la emisión en rayos gamma, la forma más poderosa de luz, de acuerdo a las mediciones realizadas por el telescopio espacial Fermi de la NASA.

"Es casi como si alguien accionó un interruptor, pasando de un sistema en un estado de menor energía a uno de mayor energía", dijo Benjamin Stappers, astrofísico de la Universidad de Manchester, Inglaterra, que lideró un esfuerzo internacional para entender esta sorprendente transformación. "El cambio parece reflejar una interacción errática entre el púlsar y su compañero, que nos permite tener la oportunidad de explorar una fase de transición rara en la vida de esta binaria."

Posible explicación de la baja actividad visual de las Camelopardalidas

Crédito: Jim Albers and Peter Jenniskens.
A pesar de que las Camelopardalidas del mes de mayo pasado dejó decepcionados a muchos observadores por su escasa actividad visual, los científicos están entusiasmados con los resultados de los análisis de esta nueva lluvia de estrellas procedente de los restos del cometa 209P/LINEAR.

En un artículo publicado en el último número de la Revista de la Organización Internacional de Meteoros, se explica que el polvo de este cometa era inusualmente frágil, por lo que no generó apenas meteoros visibles, ya que los restos no alcanzaban el tamaño suficiente como para causarlos.

 Los científicos creen  que algún mecanismo provocó la fragmentación de los meteoritos más grandes en otros más pequeños e incapaces de generar meteoros.

La vida y muerte de estrellas hermanas


En esta nueva y sorprendente imagen captada en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, jóvenes estrellas se congregan sobre un fondo de nubes de gas resplandeciente y franjas de polvo. El cúmulo estelar, conocido como NGC 3293, habría sido una simple nube de gas y polvo hace unos diez millones de años, sin embargo, a medida que estrellas comenzaron a poblarlo, se convirtió en el brillante conjunto que observamos aquí. Los cúmulos de este tipo son laboratorios celestes que permiten a los astrónomos aprender más acerca de la evolución de las estrellas.

Este hermoso cúmulo estelar, NGC 3293, se encuentra a 8.000 años luz de la Tierra en la constelación de Carina (La Quilla). Este objeto celeste fue descubierto por primera vez por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille en 1751, durante su estadía en lo que hoy es Sudáfrica, empleando un pequeño telescopio con una apertura de tan sólo 12 milímetros. Es uno de los cúmulos más brillantes en el cielo austral y puede observarse fácilmente a simple vista en una noche oscura y despejada.

Los neutrinos más masivos descolocan el modelo estándar en cosmología

según el estudio. / NASA

Investigadores de la Universidad de Barcelona y el University College de Londres ha demostrado que la integración de neutrinos muy masivos en el nuevo modelo cosmológico estándar no permite explicar todas las observaciones conocidas. De momento siguen las contradicciones con los últimos planteamientos de este modelo propuesto por los físicos.

Los neutrinos, también conocidos como 'partículas fantasma' o ghost particles por su baja probabilidad de interaccionar con la materia, son partículas altamente penetrantes y sin masa apreciable según predice el modelo estándar de la física de partículas. Aunque evidencias experimentales indican que su masa es diferente de cero, el valor exacto de este parámetro todavía no se ha podido determinar. En cosmología, los neutrinos representan una fracción, pequeña pero quizás no despreciable, de la misteriosa materia oscura, que es responsable del 90% de la masa de la galaxia.

Pero modificar el modelo cosmológico estándar para incluir neutrinos de gran masa tampoco explicaría todas las observaciones físicas de forma correcta y simultánea. Así lo indica un nuevo artículo publicado en la revista Physical Review Letters y firmado por Licia Verde, investigadora ICREA del Instituto de Ciencias del Cosmos de la Universidad de Barcelona (ICCUB), junto con Boris Leistedt y Hiranya V. Peiris, del University College London.

Confirmada la presencia de fosfina en torno a la estrella CW Leonis


Fosfina en CW Leonis / Leao et al., 2006; M. Agúndez et al., 2014.

La fosfina (PH3), una de las formas más estables del fósforo, ha sido detectada por primera vez fuera del sistema solar. La importancia de esta detección radica en que el fósforo está presente en todas las formas de vida conocidas, por lo que el descubrimiento de esta molécula es un paso hacia una mejor comprensión de la química del fósforo en el cosmos.

Desde hace más de 30 años, la fosfina (PH3) es conocida por estar presente en las atmósferas de los planetas gigantes gaseosos Júpiter y Saturno, donde es el principal portador de fósforo. Los datos indican que, en Neptuno y Urano, la abundancia de fósforo en fase de gas en la atmósfera de estos gigantes helados es, probablemente, menor que en la fotosfera del Sol. Pero hasta ahora no se había confirmado su presencia fuera del sistema solar.

Las bacterias manipulan la sal para construir refugios en los que hibernar

Patrones biosalinos desecados formados por la interacción de células de Escherichia coli con la sal común. / J. M. Gómez-Gómez


La bacteria Escherichia coli es una de las más estudiadas por los biólogos, pero ninguno había reparado en lo que puede hacer este microorganismo dentro de una simple gota de agua con sal: crear impresionantes patrones biomineralógicos en los que guarecerse cuando se seca.

“Fue toda una sorpresa, un resultado completamente inesperado, cuando introduje células de E. coli en gotas salinas y me di cuenta de que las bacterias tenían la capacidad de asociarse a la cristalización de la sal común y modular el desarrollo y crecimiento de los cristales de cloruro sódico”, destaca el biólogo José María Gómez.

“De esta forma, en unas cuatro horas, se creó en la gota desecada un impresionante tapete de patrones biosalinos con unas complejas arquitecturas en 3D", añade el investigador, que hizo el descubrimiento con el microscopio de su casa, aunque luego lo confirmó con la ayuda de sus colegas del Laboratory of BioMineralogy and Astrobiological Research (LBMARS, Universidad de Valladolid-CSIC).

15 años del Observatorio de Rayos X Chandra


 El Observatorio de rayos-X Chandra o CXC por su acrónimo en inglés, es un satélite artificial lanzado por la NASA el 23 de julio de 1999. Fue llamado así en honor del físico indio Subrahmanyan Chandrasekhar, uno de los fundadores de la astrofísica, quien determinó la masa límite a la que las enanas blancas se convierten en una estrella de neutrones. Además, Chandra significa "luna" en sánscrito. Para homenajear su aniversario, este post está acompañado de algunas de las últimas imágenes tomadas por el telescopio.

El Observatorio Chandra es el tercero de los Grandes Observatorios de la NASA. El primero fue el Telescopio Espacial Hubble, el segundo fue el Observatorio de Rayos Gamma Compton, lanzado en 1991, y el último fue el Telescopio Espacial Spitzer. Antes del lanzamiento el Observatorio Chandra era conocido como AXAF por las siglas en inglés de Advanced X-ray Astronomical Facility.

domingo, 20 de julio de 2014

La tablet del Apolo XI


El otro día escuché a una persona maldecir su ordenador. Achacaba su lentitud para realizar una tarea a la escasa memoria que, según él, tenía el ordenador. Un gigabyte (un "giga") [1]. Durante las últimas décadas los ordenadores han crecido de modo imparable en prestaciones a la vez que reducido su tamaño (te puede interesar investigar sobre la ley de Moore -ver referencias al final-). Se han convertido en una parte más de muchos de nosotros (incluso podríamos decir que nos tienen esclavizados). La mayoría de hogares tienen uno, con acceso a Internet. Tienes un problema, no pasa nada, www.google.es y todo arreglado. Incluso el teléfono móvil, cuyo objetivo era la comunicación oral entre nosotros, se ha convertido en un potente centro de datos que nos permite acceder a infinidad de recursos cuando lo deseamos. 

Y asociado con toda esta revolución en la forma de comunicarnos está el incremento de los recursos hardware [2] solicitados por el software. El software quiere más, y más, y más... espacio de almacenamiento para datos, memoria, velocidad de procesador... Actualmente si nos ofrecen un ordenador con un gigabyte de memoria, pensaríamos que nos están estafando. Sin embargo, viajemos un poco en el tiempo...

"Un gran salto para la humanidad" 45 Aniversario de la llegada del hombre a la Luna

Hace 45 años, la humanidad consiguió un importante logro: que un hombre pisase la Luna por primera vez. Todo comenzó el 25 de Mayo de 1961, cuando el Presidente de los Estados Unidos John F. Kennedy anunció su intención de poder enviar astronautas a la Luna antes de que finalizase la década. Esto sucedió tres semanas después de que el astronauta Alan Shepard se convirtiese en el primer americano en viajar al espacio. Ocho años de duro trabajo tendrían que pasar antes de que la NASA viese cumplido su gran proyecto de poner un hombre en la Luna con el vuelo del Apolo XI.

El 16 de Julio de 1969 la nave, propulsada por un cohete Saturno V, despegaba desde el Complejo 39A del Centro Espacial Kennedy en Florida. Llevaba a bordo a los astronautas Neil Armstrong, Edwin Aldrin y Michael Collins. A las 9:32 de la mañana, hora local, el enorme cohete se elevaba sobre el cielo de Florida y 12 minutos después la tripulación entraba en órbita.

Después de cuatro días de viaje y tras abandonar la órbita terrestre y entrar en la lunar, Armstrong y Aldrin pasaron al módulo lunar, llamado Águila, mientras que Collins permanecía en el Módulo de mando Columbia. El Águila se separó del Módulo de mando y comenzó a descender para posarse en la superficie de la Luna, en una zona denominada Mar de la Tranquilidad.

El gas circundante determina la evolución de las gotas al chocar

Secuencia de una gota sin fragmentar y otra con splash. / US
Dos investigadores de la Universidad de Sevilla han impactado gotas contra una superficie dura y lisa para modelizar lo que ocurre al salpicar. El juego de velocidades que entran en juego y el tipo de gas del entorno determinan que la gota se mantenga o desprenda gotitas.

¿Por qué la silueta que adopta una gota de café o de leche tras impactar contra la mesa del desayuno es, a veces circular y otras veces estrellada? La respuesta está relacionada con las intrincadas condiciones que determinan cuándo una gota que impacta contra un sustrato sólido mantiene su integridad tras el choque o bien se fragmenta en trozos muchos más pequeños, experimentando lo que se conoce como la transición al splash.

“Hemos demostrado que el ‘splash’ solo ocurre cuando las velocidades verticales que induce la aparentemente irrelevante presencia de la atmósfera gaseosa sobre la extremadamente fina y veloz lámina de líquido que es expulsada tras el impacto, superan a la velocidad de retracción causada por las fuerzas cohesivas del líquido”, informa el profesor José Manuel Gordillo.

sábado, 19 de julio de 2014

Quintante y sextante. Instrumentos astronómicos antiguos 4


Un quintante es un instrumento astronómico para las observaciones marítimas, que consiste en un sector de círculo, graduado, de 72 grados, o sea la quinta parte del total, provisto de dos reflectores y un anteojo. En el ROM se encuentra el quintante que se ilustra en la imagen superior. Posee un limbo que abarca un sector de 150° numerado en decenas y dividido cada 10´, con vernier que permite apreciar 10´´; anteojo de 16 cm de distancia focal y 9,6 mm de apertura, sin cruz filar. El instrumento de la imagen data de 1855.

Explosiones extremas

 El espectro electromagnético es muy amplio, abarcando desde los rayos gamma de alta energía a las débiles ondas de radio. Las diferentes clases de telescopios e instrumentos están optimizados para estudiar distintas regiones de este espectro. Por ejemplo, los observatorios espaciales XMM-Newton e Integral de la ESA estudian el Universo de alta energía, explorando el firmamento en busca de rayos X y gamma.

El resplandor azul mostrado en esta imagen es una representación artística de una de estas fuentes de radiación de alta energía: un brote de rayos gamma.

Estos destellos son fenómenos extraordinariamente energéticos que se producen cuando una estrella explota al final de su vida, emitiendo una potente corriente de rayos gamma que puede durar entre unos pocos segundos y varias horas. A medida que se va disipando, la explosión deja un resplandor más débil que se puede detectar en la banda de los rayos X, de la luz visible e incluso en las ondas de radio.

El observatorio Integral de la ESA es capaz de estudiar estos potentes destellos. No obstante, las explosiones de rayos gamma suelen ser muy breves y es extremadamente difícil apuntar el telescopio hacia la fuente a tiempo para observar el destello. Afortunadamente, Integral y XMM-Newton también son capaces de detectar y analizar el resplandor que queda en la banda de los rayos X, lo que permite determinar la composición y la ubicación del brote de rayos gamma original.

viernes, 18 de julio de 2014

Curiosity encuentra un meteorito de hierro en Marte

Imagen del meteorito de hierro encontrado por Curiosity. Imagen, Crédito: NASA/JPL-Caltech
Esta roca encontrada por Curiosity, es un meteorito de hierro apodado “Lebanon”, similar en forma y brillo a los meteoritos de hierro encontrados en Marte por la generación anterior de rovers, Spirit y Opportunity. Lebanon mide 2 metros de ancho (de izquierda a derecha, desde el ángulo de la foto). El trozo más pequeño en primer plano fue llamado “Lebanon B”.

Esta imagen combina una serie de imágenes circulares de alta resolución tomadas por los instrumentos RMI (Remote Micro-Imager) y ChemCam (Chemistry and Camera) de Curiosity con el color y contexto proporcionado por la Mastcam (Mast Camera) del rover. Las imágenes fueron tomadas durante el día marciano (o sol) número 640 de Curiosity, es decir, el 25 de mayo de 2014.

Las imágenes muestran cavidades con formas angulares en la superficie de la roca. Una posible  explicación es que fueron resultado de la diferente erosión a lo largo de los contornos cristalinos dentro del metal de la roca. Otra posibilidad es que estas cavidades una vez tuvieron cristales de olivino, los cuales pueden ser encontrados en un tipo raro de meteoritos de hierro rocoso llamados palasitos, que se cree que se forman cerca del manto del núcleo de un asteroide.

La doble personalidad del cometa 67P/Churymov-Gerasimenko


Las últimas imágenes del cometa 67P/Churymov-Gerasimenko, obtenidas esta semana, revelan que este cuerpo al que se dirige la nave Rosetta, de la ESA, tiene una extraordinaria forma irregular. Ya había indicios de ello en las imágenes recibidas la semana pasada y hace unos días; en poco tiempo ha quedado claro que este no es un cometa normal. Cómo su nombre, parece que el cometa 67P/C-G tiene dos partes.

Lo que la sonda Rosetta está viendo realmente es la imagen pixelada de la derecha, obtenida con la cámara OSIRIS -de Rosetta- el pasado 14 de julio, desde 12.000 Km de distancia.

La segunda imagen, y la película, muestran al cometa tras el procesado de los datos.  La técnica utilizada para ello, llamada "sub-sampling by interpolation" - traducible por “submuestreo por interpolación”-, elimina el pixelado de la imagen y la hace más uniforme. Es muy importante tener en cuenta que las características de la superficie del cometa no serán tan suaves como parecen en la imagen tratada. Aún estamos muy lejos, y cualquier zona brillante u oscura que se pueda apreciar ahora puede ser una falsa interpretación.

Sin embargo el vídeo, que utiliza una secuencia de 36 imágenes entre las que transcurren 20 minutos, proporciona una impresionante vista de 360 grados de la compleja superficie del cometa.  Al margen de la textura, lo que está claro es que a través de la superficie brilla un mundo de forma irregular.  De hecho, ya hay personas que dicen que el cometa tiene forma de pato, con cabeza y cuerpo.

Aparece un misterioso agujero gigante en ‘el fin del mundo’

El extraño cráter lo descubrieron pilotos rusos al sobrevolar la península de Yamal, al noroeste de Siberia. / Bulka-YouTube

En la Región Autónoma de Yamalo-Nenets, al norte de Rusia, se ha hallado una gran fosa que desconcierta a los científicos. Se observó desde un avión a unos 30 km de la localidad de Bovanenkovo, en la península de Yamal, que en el idioma nativo significa ‘fin del mundo’.

El vídeo con las imágenes se colocó en YouTube la semana pasada y desde entonces los rumores sobre el posible origen del misterioso agujero, con aspecto de cráter sin fondo, se han disparado en la red: ¿Fenómeno geológico, impacto de meteorito, ovnis, pruebas de armamento…?

martes, 15 de julio de 2014

Impresionantes imágenes revelan que el cometa Churymov-Gerasimenko en un cuerpo binario de contacto


 Impresionantes las imágenes que nos están llegando del cometa Churymov-Gerasimenko que pronto será visitado por la sonda Rosetta. Cuando veo este tipo de imágenes me emociono mucho porque redescubro una vez más que el Universo no termina de sorprendernos.

Las fotografías que envía Rosetta muestran que el núcleo del cometa está formados por dos núcleos más pequeños que están en contacto entre sí. Los científicos han calculado, que para permanecer juntos, los dos fragmentos habrían tenido que entrar en contacto a una velocidad de unos tres metros por segundo.

Esta inusual forma del cometa representa un nuevo reto para el equipo de Rosetta y su equipo de aterrizaje, Philae. La morfología del cuerpo restringe los lugares en los que podrá aterrizar la pequeña sonda.

La misión CHEOPS de la ESA alcanza un importante hito de cara a su lanzamiento en 2017

 La primera pequeña misión del Programa de Ciencia de la ESA ya se encuentra en fase de implementación. El satélite ha alcanzado este hito en menos de 18 meses desde su selección.

Este rápido desarrollo confirma que CHEOPS (CHaracterising ExOPlanet Satellite, Satélite para la Caracterización de Exoplanetas) avanza según lo previsto para ser puesto en órbita en diciembre de 2017.

CHEOPS es la primera de una posible nueva clase de pequeñas misiones del Programa de Ciencia de la ESA, formada por satélites altamente especializados y de rápido desarrollo que servirán de complemento a las misiones de medio y gran tamaño.

CHEOPS observará estrellas brillantes y cercanas en las que ya se sabe que existe un sistema planetario, para comprender mejor las características de estos planetas.

Desde tierra, el análisis del desplazamiento Doppler permite detectar exoplanetas a través de las oscilaciones de la estrella central. En el espacio, CHEOPS aportará nuevos datos al estudiar los tránsitos: la breve disminución del brillo de una estrella cuando el planeta que la orbita cruza nuestra línea de visión.

El resurgir de Venus Express

Venus Express durante la maniobra de aerofrenado
 Tras pasar un mes entrando y saliendo de la atmósfera de Venus, descendiendo hasta apenas 130 kilómetros sobre la superficie del planeta, la sonda Venus Express de la ESA acaba de comenzar una escalada de 15 días para regresar a los 460 kilómetros de altitud.

Desde su llegada a Venus en el año 2006 la sonda europea ha estado realizando observaciones científicas desde una órbita elíptica con un periodo de 24 horas, que la llevaba desde una altitud de 66.000 kilómetros sobre el polo sur – obteniendo una magnífica vista de todo el planeta – hasta unos 250 kilómetros sobre el polo norte, apenas rozando el límite superior de la atmósfera venusiana.

Tras ocho años de misión y con poco combustible en sus tanques, la última tarea de Venus Express consistió en una atrevida campaña de aerofrenado durante la que en cada órbita penetraba un poco más en la atmósfera del planeta.

lunes, 14 de julio de 2014

El asteroide (9288) Santos-Sanz


Aquellos que sois asiduos de este blog seguramente conoceréis a Pablo Santos Sanz. Pablo, natural de Valladolid, es doctor en Astrofísica y trabaja en el Instituto Astrofísica de Andalucia (IAA). Es un notable y destacado investigador en su campo de trabajo: los TNOs (Objetos Trans-Neptunianos). Su curriculum es extenso, y entre sus logros está, junto a un equipo de investigadores del IAA, el descubrimiento del planeta enano Haumea. 

También ha sido galardonado con el primer premio al mejor proyecto científico de colaboración franco-española 2013, organizado por la Sociedad Española de Astronomía (SEA) y la Société Française d’Astronomie et d’Astrophysique (SF2A), y es investigador en el proyecto "TNOs are cool", cuyo objetivo es caracterizar este tipo de cuerpos telescopio usando el telescopio espacial infrarrojo Herschel (ESA-NASA).

Ahora, Pablo también forma parte de los cuerpos de nuestro Sistema Solar. El Centro de Planetas Menores de la International Astronomical Union (IAU) ha rebautizado el asteroide 1981 EV46, perteneciente al cinturón principal de asteroides, como (9288) Santos-Sanz.

¡Enhorabuena Dr. Santos!!