martes, 8 de diciembre de 2009

El viernes se lanza el telescopio WISE

La NASA enviará al telescopio WISE este viernes al espacio. El Wide-Field Infrared Explorer es un nuevo telescopio de rayos infrarrojos cuya misión es estudiar objetos fríos del Sistema Solar (asteroides,...) y del Universo (enanas marrones, discos protoplanetarios, estrellas recién nacidas,...)
El satélite pasará seis meses cartografiando todo el cielo en el infrarrojo, tras lo cual se hará una segunda barrida, de tres meses, para perfeccionar la toma de datos. En lugar de mirar objetos concretos, el satélite estudiará todo lo que se puede ver con sus ojos infrarrojos, proporcionando un catálogo detallado de los objetos emisores de infrarrojos para el posterior seguimiento con telescopios como el Telescopio Espacial Spitzer, el Observatorio Espacial Herschel y el próximo telescopio Espacial James Webb.
Para que el instrumentos de infrarrojos detecten el calor, deberán ser enfriados a 17 grados Kelvin. De lo contrario, sería como detectar su propia firma calorífica. Esto se logra mediante un criostato, que es básicamente un termo grande lleno de hidrógeno sólido. El criostato se espera que mantenga el instrumento lo suficientemente frío durante unos 10 meses de observación después del lanzamiento.
WISE se lanzará desde la Base Aérea Vandenberg en California el viernes, 11 de diciembre, 9:09-9:23 EST. La NASA tendrá cobertura en vivo del lanzamiento disponible en NASA TV.
Al hacer un estudio de todo el cielo, WISE espera ver a cientos de miles de asteroides de nuestro Sistema Solar que no han sido descubiertos, cientos de ellos situados en el camino de la órbita de la Tierra. Por la catalogación de estos objetos, los astrónomos pueden tener una mejor idea de la gravedad de las amenazas de impacto de un asteroide con nuestro planeta.
WISE también será lo suficientemente sensible como para observar a las enanas marrones, objetos que traspasan la línea entre el planeta y la estrella. A pesar de que son enormes, no llegan a dar el corte para encender la fusión nuclear en sus núcleos, pero son lo suficientemente calientes como para emitir luz infrarroja. Se cree que hay un buen número de estos objetos en nuestras cercanías a la espera de ser descubiertos.
Aparte de estos pequeños objetos, WISE también será capaz de contemplar ultra-luminosas galaxias infrarrojas en las regiones distantes del Universo. Estas galaxias son brillantes en el infrarrojo, pero son invisibles para el espectro de luz visible.
Los discos protoplanetarios desde los que se forman los exoplanetas será otro objeto visible por el instrumento.
El telescopio WISE tendrá una órbita polar con una altitud de 525 kilometros y recorrerá circularmente la Tierra 15 veces al día. Las imágenes del cielo se tomarán cada once segundos.

Más información en el enlace.

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