martes, 1 de diciembre de 2009

Los cambios climáticos en Titán producen asimetrías en los lagos

Las imágenes tomadas por Cassini, SAR, ISS y VIS muestran que hay muchos más lagos en las regiones septentrionales de Titán, que en el sur del satélite. La órbita excéntrica de Saturno parece ser la causa de este desequilibrio.
Debido a la excentricidad de la órbita de Saturno alrededor del Sol, hay una transferencia constante de metano en la atmósfera de Titán desde el sur hacia el norte. Este efecto conocido como el ciclo de Milankovitch, también es el causante de las edades de hielo en la Tierra.
Los científicos pensaban originalmente que el hemisferio norte fue de alguna forma estructurado de manera diferente al hemisferio sur. Las imágenes tomadas por Cassini muestran que los lagos de etano y metano cubren 20 veces más superficie en el hemisferio norte que en el sur. También hay más cauces en el hemisferio norte. Es decir, si la composición de la superficie de Titán, permitió más depósitos metano y etano en el terreno más septentrional, como por ejemplo , con la existencia de tierras más bajas, éstas podrían haber explicado la diferencia. Pero nuevos datos de Cassini han confirmado que no hay gran diferencia en la topografía entre los dos hemisferios de Titán.
Las diferencias estacionales en Titán sólo explican en parte la asimetría de la formación de los lagos. Un año en Titán es de 29.5 años terrestres, por lo que aproximadamente cada 15 años las estaciones se reproducen en la luna. En otras palabras, el invierno y el verano podrían haber provocado la evaporación y la transferencia de gas hacia el norte, donde se enfría en la actualidad en forma de lagos hasta que las estaciones cambien de nuevo.
Un equipo dirigido por Oded Aharonson, profesor asociado de ciencias planetarias en el Caltech descubrió que había mucho más encerrado en esta historia. El efecto estacional sólo podía dar cuenta de los cambios en la profundidad del lago para cada hemisferio con una variación de alrededor de un metro. Los lagos de Titán son de cientos de metros de profundidad en promedio, y este proceso es demasiado lento para explicar los cambios en profundidad que vemos hoy. Se puso de manifiesto que las diferencias estacionales sólo contribuyen en parte a esta diferencia.
El ciclo de Milankovitch en Titán es probablemente la causa del desequilibrio de los lagos. Los veranos en el norte son largos y relativamente leves, mientras que los del sur son más cortos, pero más cálidos. Durante miles de años, esto ha generado un movimiento neto de gas hacia el norte, que luego se condensa y se queda allí en forma líquida. Durante el verano en el sur, Titán está cerca del Sol, y durante el verano en el norte, está aproximadamente un 12% más alejado del Sol.Si la Cassini hubiera sido enviada a Titán hace 32.000 años, el panorama hubiera sido al revés: los lagos del polo sur habrían sido muchos más que los del norte.

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