sábado, 5 de diciembre de 2009

¿Vida en las exolunas?


El descubrimiento de planetas habitables alrededor de otras estrellas es uno de los grandes objetivos de la astronomía moderna. Pero no sólo los planetas pueden albergar vida. Los astrónomos han creído durante mucho tiempo que las lunas que orbitan los planetas como Júpiter situadas en la zona habitable, como es el caso de la Tierra, podrían albergar vida. El problema es cómo detectarlas.
Una de las mejores maneras de detectar exoplanetas es buscar cambios en el brillo de una estrella al pasar éstos delante del disco brillante. ¿Por qué no buscar exolunas de la misma manera? Un sistema planeta-luna gira alrededor de un centro común de masa que a su vez orbita a su estrella. En consecuencia, la posición del planeta puede variar una pequeña cantidad, y cuando se coloca delante del disco,puede detectarse. Esta variación de tiempo de tránsito (TTV) es una señal que podría utilizarse para detectar una exoluna. El problema es que hasta el 98 por ciento de las señales de prometedores exoplanetas resultan ser falsas alarmas causadas por otros efectos.
David Kipping del Centro Harvard-Smithsoniano para la Astrofísica en Cambridge, y algunos amigos,a principios de este año, demostraron que las exolunas podían producir otra señal. Señalaron que no sólo hacen cambiar la hora de inicio de un tránsito, sino que también cambian la duración de éste, por lo que estas señales, en su conjunto, pueden identificar a una única exoluna.
Hoy en día, Kippling y sus compañeros argumentan que este método es posible . A principios de 2009, la NASA lanzó el telescopio espacial Keppler cuya misión es mirar continuamente a una región determinada del cielo y medir los cambios en el brillo de unas 100.000 estrellas.
Después de analizar unas pocas estrellas, Kippling cree que podríamos ser capaces de identificar exolunas del tamaño de la Tierra orbitando planetas como Saturno.
Es una noticia interesante. Keppler ya está enviando datos. Si hay exolunas habitables pronto lo sabremos gracias al nuevo telescopio espacial .

Más información en el enlace.

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