domingo, 31 de enero de 2010

Opportunity analiza el cráter Concepción

El 24 de enero de 2004, el róver Opportunity aterrizó en Marte sobre un área llamada Meridiani Planum.El Meridiani Planum interesa a los científicos porque contiene una antigua capa de hematita, un óxido de hierro que, en la Tierra, casi siempre se forma en entornos que contienen agua líquida.El Meridiani Planum es único en Marte debido a que, de acuerdo con los datos reunidos por la nave Global Surveyor, existe gran cantidad de hematita al descubierto.
Desde que abandonó la zona denominada Marquette, Opportunity has estado viajando rápidamente hacia el sur en dirección al cráter Endeavour. Pero de camino, este pequeño róver, se ha detenido para analizar el cráter Concepción. En la siguiente fotografía podemos ver este cráter situado a lo lejos.


Y en esta otra imagen, podemos apreciar más detalles del cráter Concepción. Su edad se estima en unos 1.000 años de antigüedad. Esta fotografía fue obtenida el pasado 28 de enero, mientras que la anterior se obtuvo dos días antes. En la segunda imagen se puede ver que Opportunity se ha aproximado lo suficiente como para tomar datos del interior del cráter.


Se sabe que el cráter es relativamente reciente porque el material eyectado, es decir, las rocas que fueron expulsadas del cráter debido a la fuerza del impacto,se encuentran en su mayoría en la parte superior de la tierra circundante y muy próximas entre sí. No hay pruebas de que se hayan manifestado ningún tipo de ondas de arena generadas por el impacto, luego, el cráter se formó después de que las dunas de Meridiani se consolidaran en la zona. Sin embargo, al no estar su centro cubierto de polvo, se estima una edad de 1.000 años de antigüedad.
Pero, ¿cómo calcularon los científicos la edad de Concepción teniendo en cuenta que Opportunity carece entre sus instrumentos de tecnología radiométrica para dataciones?
Matt Golombek explicó para la Sociedad Planetaria el método utilizado para la datación, proceso que se publicará en la Conferencia sobre Ciencia Planetaria y cuyo informe original podéis consultar en este enlace.Se utilizaron tres métodos distintos para estimar esta edad. Primero, se sabe que las dunas de Meridiani se trasladaron hace aproximadamente 100.000 años. Las rocas eyectadas del cráter se superponen a estas ondas sin evidencia de que hayan sido alteradas por éstas, luego, su edad es inferior a 100.000 años. De hecho, este fenómeno se puede apreciar perfectamente en la siguiente fotografía tomada por el HIRISE. En la parte superior de la imagen se puede ver como las dunas han cubierto el cráter más grande, es decir, este cráter se formo antes de que estas dunas se generaran en la zona. En cambio, Concepción no esta cubierto por ninguna de estas dunas.


Tanto el cráter Concepcion, como otros similares existentes en la zona, no se han cubierto por estas dunas. Pero además, Concepción presenta unas rayas oscuras superpuestas a las dunas que indican su juventud. Todos estos datos,estiman que este cráter tiene una edad de unos 1.000 años. Pero esta edad no es exactamente una edad definida ya que está basada en conjeturas.


Nuestras estimaciones de la edad exacta de las cosas pueden cambiar con el tiempo a medida que mejoran los datos, pero los cambios no (en general) afectan a nuestra comprensión del momento relativo de los acontecimientos que forman la superficie de Marte.

Más información en el enlace.

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