domingo, 5 de septiembre de 2010

Nuevas pistas sobre los GRBs oscuros


Los estallidos de rayos gamma, los GRBs, se encuentran entre los fenómenos más energéticos que los astrónomos observan regularmente. Estos fenómenos son provocados por explosiones masivas que generan una gran energía concentrada en estrechos haces que barren el Universo. Estos haces están tan concentrados  que pueden verse a través del Universo visible y permiten a los astrónomos sondear la historia del Cosmos. Si un evento ocurrido en nuestra galaxia dirige un haz energético directamente hasta nosotros, podría conducir a la extinción de la vida en la Tierra.
Sin embargo, unos de los GRBs más energéticos descubiertos, GRB 080607, fue cubierto por una nube de gas y polvo que lo oscureció por un factor de entre 20 y 200 veces, dependiendo de la longitud de onda en la que se observara. A pesar de este fuerte velo, el GRB fue  lo suficientemente brillante como para ser detectado por pequeños telescopios ópticos durante más de una hora. Entonces, ¿qué nos puede decir este GRB acerca de las galaxias antiguas y de los GRBs en general?

El GRB 080607 fue descubierto el 6 de junio de 2008 por el satélite Swift. Dado que los GRBs son breves acontecimientos, su búsqueda está automatizada, y una vez detectados, el satélite Swift es de inmediato orientado hacia ellos. El Keck también observó este estallido, así como otros instrumentos. La gran colección de datos obtenidos  permitió a los astrónomos de Berkeley desarrollar una sólida comprensión no sólo de este GRB, sino también del gas que lo oscureció. Dado que la galaxia anfitriona se encuentra a una distancia de más de 12 mil millones de años luz, esta investigación ha dado luz a la naturaleza de las galaxias distantes.
Una de las características más sorprendentes es la absorción inusualmente fuerte, cerca de los 2175 A. Esta absorción es poco común en las galaxias situadas a distancias cosmológicas. En el universo local, esta característica parece ser más común en las galaxias dinámicamente más estables, pero tiende a ausentarse en las galaxias de estallido estelar más cercanas como la SMC, así como en las regiones de la Vía Láctea que presentan más turbulencia. El equipo ha utilizado esta característica para deducir que la galaxia de la que procede el GRB es estable. Aunque esta característica es común en las galaxias cercanas,este fenómeno convierte a la galaxia origen del GRB en el ejemplo de galaxia estable más lejana conocida. La causa de esta emisión no es aún conocida pero se sospecha que los "hidrocarburos aromáticos policíclicos y de grafito" forman parte de este fenómeno.
Estudios anteriores de este evento han puesto de manifiesto otras características espectrales. Un documento de Sheffer toma nota de que el espectro también reveló hidrógeno molecular. Una vez más, esta característica es común en el universo local y en muchas otras galaxias, pero nunca antes se habían vinculado a galaxias en las que se había producido un GRB. El hidrógeno molecular (así como otros compuestos moleculares) se disocian a temperaturas elevadas como las que se dan en las galaxias que contienen grandes cantidades de formación estelar en las que existen regiones con grandes estrellas capaces de provocar explosiones. El equipo de investigadores también sospecha que hay otras moléculas,como el monóxido de carbono, que forman parte del medio ambiente en el que se produce un GRB.
Este ambiente inusual puede ayudar a explicar una clase de GRBs conocidos como "explosiones subluminosas ópticas" o "ráfagas oscuras" en las que los componentes ópticos de la explosión (sobre todo el brillo) es menos brillante de lo que se predijo en comparación con los GRBs más tradicionales.

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