viernes, 3 de septiembre de 2010

Spitzer descubre una gran variedad de asteroides cercanos a la Tierra

Una nueva investigación realizada con el telescopio Spitzer de la NASA revela que los asteroides cercanos a la Tierra poseen una amplia gama de composiciones sorprendentes. Algunos son oscuros y sin brillo, mientras que otros son brillantes y luminosos. Tras estudiar 100 asteroides, se ha llegado a la conclusión de que la diversidad de estos objetos es mayor de lo que se pensaba.
Los hallazgos están ayudando a los astrónomos a comprender mejor, en su conjunto, a los objetos cercanos a la Tierra, una población cuyas características físicas no se comprenden bien.
"Estas rocas nos dan información sobre sus lugares de procedencia", comenta David Trilling. "Es como el estudio de guijarros en un cauce para conocer las montañas de las que se desplomaron."
Después de casi seis años de funcionamiento, en mayo de 2009, Spitzer agotó todo el líquido de refrigeración necesario para enfriar sus detectores infrarrojos. En la actualidad, el telescopio opera a 30 grados Kelvin, por lo que los detectores de longitud de onda más corta en el infrarrojo aún están operables.

Uno de los nuevos objetivos de la misión "caliente" es examinar alrededor de 700 objetos cercanos a la Tierra y la catalogación de sus rasgos individuales. Al observar en el infrarrojo, Spitzer está ayudando a recopilar estimaciones más precisas de la composición y tamaño de los asteroides,datos más difíciles de conseguir si se trabaja en el espectro visible solamente. Las observaciones en el visible de un asteroide no diferencian entre un cuerpo grande y oscuro, y otro pequeño y luminoso, ya que ambas rocas reflejan la misma cantidad de luz visible. En cambio, los datos infrarrojos ofrecen una lectura de la temperatura del objeto, lo que aporta más datos sobre el tamaño real y la composición. Una roca grande y oscura tiene una temperatura superior a una pequeña y ligera, ya que absorbe más luz del Sol.
Trilling y su equipo han analizado los datos preliminares sobre 100 asteroides cercanos a la Tierra hasta la fecha. Se planea observar 600 asteroides más durante el próximo año. Hay aproximadamente 7.000 objetos conocidos cercanos a la Tierra, pero se cree que su número real asciende a decenas o a cientos de miles de asteroides.
"Se sabe muy poco sobre las características físicas de la población cercana a la Tierra", dijo Trilling. "Nuestros datos nos dirán más sobre la población, y cómo cambian las características de un objeto a otro. Esta información podría usarse para ayudar a los posibles planes de futuras misiones espaciales para estudiar un objeto cercano a la Tierra."
Los datos muestran que algunos de los objetos más pequeños tienen albedos sorprendentemente altos (albedo es la medida de la cantidad de luz solar reflejada por un objeto). Dado que las superficies de asteroides se oscurecen con el tiempo debido a la exposición a la radiación solar, el albedo de estos objetos brillantes puede indicar que son relativamente jóvenes. Esto es una evidencia de la continua evolución de la población de objetos cercanos a la Tierra.
Además, el hecho de que los asteroides observados hasta ahora tengan un mayor grado de diversidad de lo esperado indica que podrían tener distintos orígenes. Algunos podrían provenir del cinturón principal entre Marte y Júpiter, y otros podrían venir de más lejos en el Sistema Solar. Esta diversidad también sugiere que los materiales que forman los asteroides - los mismos materiales que componen nuestros planetas - probablemente fueron mezclados entre sí como una gran sopa en un temprano Sistema Solara.
Ahora le toca el turno a WISE  seguir con esta observación. WISE ha observado ya más de 430 objetos cercanos a la Tierra, más de 110 se han descubierto recientemente.
 Spitzer y WISE nos dirán más acerca de los objetos cercanos a la Tierra. Esto podría revelar nuevas pistas acerca de cómo los objetos cósmicos podrían haber salpicado nuestro joven planeta con agua y materiales orgánicos, ingredientes necesarios para poner en marcha la vida.

Más información en el enlace.

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