viernes, 8 de octubre de 2010

Pan-STARRS descubre el primer asteroide potencialmente peligroso

El telescopio Pan-STARRS de la Universidad de Hawai ha descubierto un asteroide que se acercará a 4 millones de millas de la Tierra a mediados de octubre. El objeto tiene unos 45,72 metros de diámetro y fue descubierto gracias a unas imágenes tomadas el pasado 16 de septiembre, cuando se encontraba a unos 20 millones de millas de distancia.
Este es el primer objeto potencialmente peligroso descubierto en la encuesta realizada con el Pan-STARRS y se le ha dado la denominación de "2010 ST3".
"A pesar de que este objeto en particular no llegará a la Tierra en un futuro inmediato, su descubrimiento muestra que Pan-STARRS es ahora el sistema más sensible dedicado a descubrir asteroides potencialmente peligrosos",dijo el doctor Robert Jedicke, un miembro de la Universidad de Hawaii que está trabajando con los datos de asteroides que proporciona el telescopio."Este objeto fue descubierto cuando ya se encontraba demasiado lejos como para ser detectado por otras encuestas de asteroides", señaló Jedicke.
La mayoría de los objetos potencialmente peligrosos ya han sido catalogados, pero los científicos sospechan que existen muchos más que todavía no han sido descubiertos. Estos podrían ocasionar una devastación a escala regional si es que alguna vez golpean a nuestro planeta. Se estima que estos impactos ocurren una vez cada pocos miles de años.

Los objetos del tamaño de 2010 ST3 por lo general se rompen en la atmósfera de la Tierra, pero la onda explosiva que genera su destrucción puede llegar a devastar una zona que abarca cientos de kilómetros cuadrados."Hay una posibilidad muy leve de que ST3 llegue a la Tierra en el 2098, por lo que sin duda vale la pena estudiar su órbita", dijo Jedicke.
El doctor Timothy Spahr, director del Centro de Planetas Menores (MPC), dijo: "Felicito al proyecto Pan-STARRS por este descubrimiento. Es la prueba de que el telescopio PS1 es capaz de encontrar objetos potencialmente peligrosos que nadie ha localizado antes. "El MPC, que se encuentra en Cambridge, Massachusetts, fue establecido por la Unión Astronómica Internacional en 1947 para reunir y difundir las medidas de posición de los asteroides y cometas, para confirmar sus descubrimientos, y darles las denominaciones preliminares.
Pan-STARRS espera descubrir decenas de miles de asteroides nuevos cada año con la suficiente precisión como para calcular sus órbitas alrededor del Sol. Cualquier objeto grande que pueda aproximarse cerca de la Tierra en los próximos 50 años, más o menos, será etiquetado como "potencialmente peligroso" y será monitoreado cuidadosamente. Expertos de la NASA creen que si se descubre a tiempo, debería ser posible organizar una misión espacial para desviar un asteroide cuya órbita lo lleve a colisionar contra nuestro planeta.
Pan-STARRS también tiene objetivos más amplios. Con PS1 y su hermano mayor, PS4, que estará operativo a finales de esta década, se espera descubrir cerca de un millón o más asteroides, así como objetivos más distantes como estrellas variables, supernovas y explosiones de diferente naturaleza.

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