viernes, 31 de diciembre de 2010

Las estrellas más masivas del Universo se pudieron formar de forma aislada

Nuevas observaciones de los astrónomos de la Universidad de Michigan añaden peso a la teoría de que las estrellas más masivas del Universo podrían formarse básicamente en cualquier lugar, incluso de forma aislada,  sin la necesidad de un gran cúmulo estelar.
Este es el estudio de observación más detallado hasta la fecha de estrellas masivas solitarias. Los científicos usaron el Telescopio Espacial Hubble para capturar a ocho de estas gigantes, que son desde 20 hasta 150 veces más masivas que el Sol. Las estrellas se encuentran en la Pequeña Nube de Magallanes, una galaxia enana que es una de las vecinas más cercanas de la Vía Láctea.
Sus resultados, publicados en la edición del 20 de diciembre de la revista Astrophysical Journal, muestran que cinco de las estrellas no tenían vecinas lo suficientemente grandes como para el Hubble las discerniera. Las otras tres parecían estar en grupos pequeños de diez o menos estrellas.

El estudiante de doctorado Joel Lamb y el profesor asociado Sally Oey, ambos del Departamento de Astronomía, explicaron la importancia de sus hallazgos.
"Mi padre solía pescar en un pequeño estanque en la granja de su abuela", dijo Lamb. "Un día sacó una lubina gigante. Este fue el pez más grande que ha capturado, y él ha pescado en una gran cantidad de grandes lagos. Lo que estamos viendo es análogo. ¿Puede un pequeño estanque producir un pez gigante? ¿El tamaño del lago determina qué tan grande es el pez? El lago, en este caso sería el cúmulo de estrellas. Nuestros resultados muestran que se puede, de hecho, se forman estrellas grandes en pequeños estanques."
Las estrellas más masivas intervienen en la evolución de las galaxias. Sus vientos y la radiación que emiten afectan al gas interestelar y promueven el nacimiento de nuevas estrellas. Sus explosiones en violentas supernovas crean todos los elementos pesados que son esenciales para la vida en la Tierra. Es por eso que los astrónomos quieren entender cómo y dónde se forman estas estrellas gigantes. Actualmente existe un gran debate sobre sus orígenes, Oey dijo.
Una teoría es que la masa de una estrella depende del tamaño del cúmulo en el que ha nacido, y sólo un cúmulo de estrellas grande podría proporcionar una fuente lo suficientemente densa de gas y polvo para lograr una de estas estrellas masivas. La teoría opuesta, y la que apoya esta investigación, es que estas estrellas monstruosas pueden formarse aleatoriamente a través del Universo, incluyendo su formación aislada y en grupos muy pequeños.
"Nuestros hallazgos no apoyan la hipótesis de que la masa máxima de una estrella en un cúmulo tiene correlación con el tamaño del cúmulo", dijo Oey.
Los investigadores reconocen la posibilidad de que todas las estrellas que estudiaron hayan sido expulsadas de las agrupaciones en las que nacieron. Pero en varios casos, los astrónomos encontraron jirones de restos de gas cercanos, fortaleciendo la posibilidad de que las estrellas estén todavía en los lugares aislados, donde se formaron.
El título del artículo es "Las agrupaciones más pequeñas con estrellas de tipo O." La investigación está financiada por la NASA y la National Science Foundation.

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