martes, 31 de agosto de 2010

Agujeros negros + materia oscura = luz

Dos de las cosas más oscuras del Universo pueden generar luz, o al menos radiación. Cuando los jets que emanan de los agujeros negros supermasivos del centro de las galaxias chocan con la materia oscura, podrían producir rayos gamma detectables desde la Tierra, lo que sería una posible evidencia de la escurridiza materia oscura.
Los chorros de partículas o jets son propulsados fuera de los agujeros negros casi a la velocidad de la luz. Semejante erupción cósmica está relacionada con la materia que cae al interior del agujero negro. Stefano Profumo, de la Universidad de California, Santa Cruz, y sus colegas, calcularon cómo los electrones de uno de estos jets podrían interactuar con cualquier materia oscura circundante.

Encontrado un Cúmulo de Galaxias con una actividad inusual


Nuevas observaciones del telescopio Spitzer revelan un distante cúmulo de galaxias en un frenesí de formación estelar.
Una característica notable es que la tasa de formación estelar es mayor en el centro del cúmulo que en sus bordes,exactamente lo opuesto de lo que sucede en nuestra parte local del Universo, donde los núcleos de los cúmulos de galaxias son conocidos por ser cementerios galácticos.
El descubrimiento, realizado por un equipo internacional de investigadores dirigidos por Kim-Vy Tran, de la Texas A & M University, podría revelar más acerca de cómo se forman las galaxias masivas.
Tran y su equipo han pasado los últimos cuatro meses analizando imágenes tomadas por el Spitzer, mirando hacia atrás en el tiempo, a casi 10 mil millones de años, a un cúmulo de galaxias distantes conocido como CLG J02182-05102. Pocos meses después del descubrimiento de la agrupación y del hecho de que es sorprendentemente "moderna" en su apariencia y tamaño para su edad, el equipo pudo determinar que el cúmulo de galaxias produce cientos de miles de nuevas estrellas cada año. Esa es una tasa de natalidad muy superior a la de las galaxias relativamente cercanas a nosotros.
"Hemos descubierto el eslabón perdido entre las galaxias activas y las gigantes que viven en reposo en el universo local", dijo Tran.

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X Edición del Carnaval de la Fisica


Como todos los meses, ya tenemos reunidas las entradas que participan en el X Carnaval de la Física, que se celebra en el blog Cienciamia de Alfonso Cuervo.
Los artículos son muy variados: tenemos un documental sobre la teoría de cuerdas, diversos artículos divulgativos, y hasta juegos de física y astronomía.

¡Feliz Carnaval!

lunes, 30 de agosto de 2010

Nuevo método para pesar planetas

Astrónomos de Alemania, Australia, Reino Unido, Canadá, y los Estados Unidos han encontrado una nueva forma de ponderar los planetas de nuestro Sistema Solar empleando las señales de radio de los púlsares.
"Esta es la primera vez que se pesa todo un sistema planetario, con sus planetas, lunas y anillos", dijo David Champion, del Instituto Max-Planck de Radioastronomía en Bonn, Alemania. "Y hemos proporcionado una verificación independiente de los resultados anteriores, lo que tiene gran importancia para la ciencia planetaria".
Las mediciones de las masas planetarias obtenidas por este método podrían incidir a la hora de elaborar los datos necesarios para futuras misiones espaciales. Hasta ahora,los astrónomos han pesado los planetas mediante la medición de las órbitas de las lunas o de las naves espaciales que vuelan en sus cercanías. Esto se debe a que la masa crea gravedad y la atracción gravitatoria de un planeta determina la órbita de todo lo que gira alrededor del él, es decir, determina tanto el tamaño de la órbita, como el tiempo que tarda en completarse. El nuevo método se basa en las correcciones que han realizado los astrónomos gracias a las señales de los púlsares.

Estrellas binarias, mal lugar para vivir

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha encontrado grandes cantidades de polvo orbitando cerca de las estrellas binarias, lo que sugiere que los planetas de estos sistemas han tenido que sufrir un destino catastrófico. Probablemente el exceso de polvo observado proceda de las colisiones que han sufrido estos planetas.
Uno de los sistemas investigados por el Spitzer, es la binaria RS Canum Venaticorums (o RS CVns),separadas ambas estrellas una distancia de 3,2 millones de kilómetros (un 2% la distancia Tierra-Sol). Aunque las estrellas son similares en tamaño a nuestro Sol, giran mucho más rápido, y orbita una alrededor de la otra cada pocos días. Estas estrellas muestran acoplamiento de marea, es decir, siempre muestran la misma cara a su estrella vecina.

Titán pasa por delante de un sistema binario


En la imagen superior podemos ver a Titan pasando por delante del sistema estelar binario llamado NV0435215+200905. Las dos estrellas están separadas en el cielo tan solo 1,5 segundos de arco.
Esta no es la primera vez que se ve a Titán ocultando un sistema estelar binario. Aunque estos eventos son muy extraños, en 2001, un grupo de astrónomos utilizó el Telescopio Hale de 200 pulgadas equipado con óptica adaptativa para observar a la luna en una ocultación similar.
El poder de resolución del Hale permite ver como la luz de la estrella más cercana a Titán es refractada por la densa atmósfera de la luna.
A continuación tenéis un vídeo creado a partir de las observaciones en los que a parte de la ocultación también se aprecian fenómenos atmosféricos en Titán.




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domingo, 29 de agosto de 2010

El cráter alargado de Marte


Orcus Patera es una enigmática depresión elíptica situada cerca del ecuador de Marte, en el hemisferio oriental del planeta. Ubicada entre los volcanes de Elysium Mons y el Monte Olimpo, su formación sigue siendo un misterio.
Esta depresión bien definida se extiende aproximadamente 380 kilómetros por 140 kilómetros en dirección NNE-SSW. Tiene un borde que se eleva 1.800 metros sobre la llanura circundante, mientras que el suelo de la depresión se encuentra a unos 400-600 metros por debajo de las tierras colindantes.
El término Patera se utiliza para nombrar a los cráteres volcánicos profundos, complejos o de forma irregular, como por ejemplo Hadriaca Patera, o Tyrrhena Patera situado en el margen norte-oriental de la cuenca de impacto Hellas. Pero a pesar de su nombre y de su cercanía a una zona volcánica,se sigue sin conocer su origen.

El sonido de una estrella distante revela un ciclo similar al del Sol

En un intento por resolver los misterios del Sol, como los procesos que originan su ciclo de actividad de 11 años, un equipo internacional de científicos liderado Rafael García, investigador canario del Servicio de Astrofísica del CEA (Saclay, Francia), ha escuchado las ondas de sonido de una estrella distante y ha observado un ciclo magnético similar al solar. No es la primera vez que se observa un ciclo de actividad en una estrella, pero sí la primera que se detecta con ondas de sonido, una técnica que hasta ahora sólo se utilizaba en la investigación solar.
Debido a que la estrella investigada (HD49933) se encuentra fuera del alcance de las técnicas de observación habituales, a 100 años luz de la Tierra, el equipo de investigadores examinó las fluctuaciones acústicas del astro, usando una técnica llamada sismología estelar. La estrella, situada en la constelación del Unicornio, es algo más grande y caliente que el Sol.

Detectan dos ‘Saturnos’ en un nuevo sistema planetario

El telescopio espacial Kepler de la NASA ha detectado dos planetas tan grandes como Saturno transitando por delante de una estrella similar al Sol. Las observaciones también sugieren que podría existir un tercer planeta de un tamaño más parecido a la Tierra. En el estudio, que esta semana publica Science, han participado más de 40 científicos de diversos observatorios y centros de investigación de EEUU.
La sonda Kepler de la NASA ha descubierto por primera vez mediante la técnica del tránsito (oscurecimiento que produce un planeta al pasar por delante de su estrella) un sistema planetario con más de un planeta, al menos dos confirmados y un tercero posible, en torno a una estrella similar al Sol denominada Kepler-9. El hallazgo se publica esta semana en la revista Science.

sábado, 28 de agosto de 2010

Simulaciones por ordenador muestran los primeros agujeros negros supermasivos

Los primeros agujeros negros supermasivos del Universo probablemente nacieron cuando las primeras galaxias colisionaron y se fusionaron. Este es el escenario que muestran las simulaciones por ordenador (vídeo) que ha realizado un equipo internacional de astrónomos, y que hoy presentan en la revista Nature.
Durante los primeros mil millones de años del Universo, el colapso y las fusiones de las protogalaxias masivas ofrecieron un entorno adecuado en el que se pudieron formar agujeros negros supermasivos, en escalas de tiempo de unos cien millones de años. Así lo muestra un nuevo modelo, que hoy se publica en Nature, creado para explicar la formación de estos agujeros negros con masas más de mil millones de veces superiores a la del Sol.
“La novedad de nuestro articulo es que por primera vez se demuestra que es viable que el colapso ocurra en condiciones normales, es decir que se dan comúnmente en el Universo, como lo son los choques de galaxias”, destaca Andrés Escala, profesor del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile y coautor del trabajo.

Los asteroides pueden generar sus propias familias

Mientras que la percepción común es que los asteroides son rocas gigantes pesadas en órbita, un nuevo estudio demuestra que en realidad están en un constante cambio en los que estos pequeños mundos pueden dar lugar a nuevos asteroides que inicien una vida propia alrededor del Sol.
Los astrónomos saben que los asteroides pequeños consiguen alcanzar velocidades de rotación rápida gracias a la luz solar que cae sobre ellos, de forma similar, a lo que les ocurre a las hélices con el viento. Los nuevos resultados muestran que los asteroides que giran lo suficientemente rápido pueden someterse a la "fisión de la rotación", es decir, el asteroide se romperá en dos pedazos que comenzarán a orbitar uno en torno al otro. Estos asteroides binarios son comunes en el Sistema Solar.
Un equipo internacional de astrónomos liderado por Petr Pravec, del Instituto Astronómico de la República Checa, encontró que muchos de estos asteroides binarios no permanecen unidos entre sí, sino que se separan, formando dos asteroides en órbita alrededor del Sol cuando antes eran uno solo. El estudio aparece en la revista Nature.

viernes, 27 de agosto de 2010

Mancha solar fotografiada con gran detalle por el Nuevo Telescopio Solar


Se ha logrado fotografíar la mancha solar más detallada jamás obtenida en luz visible mediante el nuevo Observatorio Solar Gran Oso (BBSO).
El nuevo tipo de óptica adaptativa diseñado para las observaciones solares ha producido algunos resultados increíbles, ofreciendo la imagen más detalla jamás obtenida de una mancha solar en el visible. El Instituto de Tecnología de New Jersey ha sido el encargado de construir este instrumento que cuenta con un espejo deformable capaz de reducir las distorsiones atmosféricas.

Descubierto el Sistema Planetario más rico


Utilizando el instrumento HARPS - líder en el mundo- los astrónomos han descubierto un sistema planetario que contiene al menos cinco planetas que orbitan a HD 10180, una estrella tipo Sol. Los investigadores también han obtenido tentadora evidencia de que podría haber otros dos planetas, uno de los cuales tendría la menor masa jamás hallada. Esto asemejaría al sistema con nuestro Sistema Solar en términos del número de planetas (siete, comparados con los ocho planetas del Sistema Solar). Más aún, el equipo también encontró evidencia de que las distancias de los planetas a su estrella siguen un patrón regular, lo que también se observa en nuestro Sistema Solar.
“Hemos hallado lo que probablemente sea el sistema con el mayor número de planetas descubierto hasta ahora”, dice Christophe Lovis, autor principal del artículo que informa de este resultado. “Este notable descubrimiento también resalta el hecho que ahora estamos entrando en una nueva era de la investigación de exoplanetas: el estudio de sistemas planetarios complejos y no sólo planetas individuales. Los estudios de movimientos planetarios en el nuevo sistema revelan complejas interacciones gravitacionales entre los planetas y nos permiten comprender la evolución del sistema a largo plazo”.

El Sistema Solar más viejo de lo que se pensaba

Impresión artística de los gases que formaron el Sistema Solar
Investigadores, analizando estructuras de hasta un centímetro de anchura encontradas en los meteoritos, han podido deducir cuándo se formaron los granos sólidos que los componen. Estos granos o inclusiones se crearon cuando los gases se enfriaron para formar el Sol y los planetas, por lo que se encuentran entre los restos más antiguos del Sistema Solar.
Ahora Audrey Bouvier y sus colegas, de la Universidad de Arizona, han analizado las inclusiones en un meteorito que cayó a la Tierra en el noroeste de África en 2004.

jueves, 26 de agosto de 2010

Mapa de las líneas magnéticas del Sol


Esta nueva imagen tomada desde el Observatorio de Dinámica Solar muestra las líneas de campo magnético asociadas al agujero coronal aparecido en los últimos días. Esta imagen fue tomada el pasado 20 de agosto mediante el instrumento HMI (Imágenes Magnéticas Heliosísmicas).
Las líneas de campo magnético están codificados por colores: las líneas blancas muestran campos que están cerrados, por lo que no dejan escapar al viento solar; y las líneas de oro muestran campos abiertos, que dejan escapar el viento solar. La comprensión de estos campos magnéticos es importante porque se cree que las tormentas solares y las llamaradas, que pueden afectarnos aquí en la Tierra, son el resultado de cambios en la estructura y en las conexiones de estos campos.

Una nave espacial japonesa se aproxima a Venus

"Lucero vespertino". Venus brilla sobre Costa da Caparica, en Portugal.
La nave espacial japonesa "Akatsuki" se está aproximando a Venus en una misión que, según los científicos planetarios, puede enseñarnos mucho sobre nuestro propio planeta Tierra.
Durante los próximos meses, Venus mostrará un suave resplandor en el cielo del anochecer; sin duda, será una atracción para quienes les gusta mirar el cielo —pero las apariencias engañan.
Tenga en cuenta lo siguiente: la superficie venusiana es lo suficientemente caliente como para fundir el plomo. La atmósfera del planeta, compuesta en un 96% por dióxido de carbono, es espesa y está llena de vapor con nubes corrosivas de ácido sulfúrico que flotan a través de ella. La superficie es un terreno inhóspito, marcado por cráteres y calderas volcánicas —y que está completamente seco.
Takeshi Imamura está ansioso por llegar ahí.
Imamura es el científico que lidera el proyecto Akatsuki, una misión japonesa también conocida como Orbitador Climático Venusiano. La nave espacial se está aproximando a Venus y entrará en órbita el 7 de diciembre de 2010. Imamura cree que ver de cerca a Venus podría enseñarnos mucho sobre nuestro propio planeta.
"Venus es similar a la Tierra en muchos sentidos. Tiene aproximadamente la misma masa, está ubicado casi a la misma distancia del Sol y está compuesto por los mismos elementos básicos", dice Imamura. "Y, a pesar de eso, los dos mundos terminaron siendo muy distintos. Queremos saber por qué".

Las nubes ácidas de Venus, fotografiadas por la nave espacial Venus Express, de la Agencia Espacial Europea.

Púlsar eclipsado por su estrella


Astrónomos del RXTE (Rossi X-ray Timing Explorer) han descubierto el primer púlsar de rayos X eclipsado por su estrella compañera de la que dista 1,22 millones de kilómetros, aproximadamente cinco veces la distancia entre la Tierra y la Luna. El estudio de este sistema estelar puede probar una predicción clave de la teoría de la relatividad de Einstein, y ayudar a comprender qué ocurre con la materia robada a la estrella compañera.
Un púlsar es una estrella de neutrones que rota rápidamente. Es el remanente de una estrella que explotó hace mucho tiempo como supernova. Las estrellas de neutrones concentran una masa superior a la de nuestro Sol en tan sólo unos kilómetros de diámetro.
"Es difícil establecer la masa precisa de una estrella de neutrones, en especial para las situadas en el extremo superior del rango de masas que la teoría predice", dijo Craig Markwardt del Centro Goddardd de Vuelos Espaciales. "Como resultado, no sabemos ni su estructura interna ni su tamaño. Por ello, este sistema descubierto nos puede acercar un poco más a resolver estas cuestiones claves".

Estrellas alquimistas

Esta entrada se escribe para celebrar el X Carnaval de la Física que se celebra este mes en Cienciamia.

Hoy en día damos por sentado que en las explosiones de supernovas se producen elementos químicos. Pero todavía no tenemos claro dónde y cuándo tiene lugar la nucleosíntesis. Los intentos de recrear un modelo para el colapso de los núcleos estelares empuja al límite la potencia actual de los cálculos.
Sabemos que el principal combustible de las estrellas es el Hidrógeno y mediante  reacciones nucleares se van formando los elementos más pesados hasta el hierro: He, Be, C, O, Ne, Na, Mg, Si,..etc. Es decir, la fusión estelar de las estrellas de la secuencia principal puede construir algunos elementos sencillos hasta llegar al hierro.
A medida que ocurren las fusiones, se producen grandes cantidades de energía y los núcleos de las estrellas se hacen más pesados –la estructura de una estrella es parecida a una cebolla donde las capas están formadas por elementos tal y como se ve en la siguiente ilustración.

Aumento de brillo de la estrella simbiótica CI Cyg

El observador Gary Poyner de Birmingham, Inglaterra ha comunicado que la estrella simbiótica CI Cyg ha incrementado notablemente su brillo en los pasados días. Poyner reporta una magnitud m(vis)= 9.8, el  23 de agosto de 2010 (JD 2455432.42). CI Cyg ha ido aumentando su brillo lentamente durante algunos meses, desde que se produjera su último estallido.
Las continuas observaciones de CI Cyg que se realizarán en las próxima semanas y meses serán útiles para entender mejor la naturaleza de este sistema estelar y sus estallidos.

lunes, 23 de agosto de 2010

¡Nuevo impacto en Júpiter!


El aficionado japonés Masayuki Tachikawa tuvo la suerte de capturar un flash óptico en Júpiter, un fenómeno más habitual de lo que se pensaba.
 El flash se produjo a las 18h22m12s (/ - 1 minuto) del pasado 20 de agosto (UT) y fue grabado en vídeo en la ciudad de Kumamoto. Se puede distinguir fácilmente contra la oscuridad del Cinturón Ecuatorial Norte. Hay que tener en cuenta que la imagen está al revés porque se muestra tal y como se ve a través del ocular del telescopio.




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domingo, 22 de agosto de 2010

¿Está encogiendo la Luna?

Primer plano de escarpes globulares.
Las imágenes del orbitador lunar LRO de la NASA han revelado la existencia de 14 escarpes desconocidos hasta ahora en la superficie de la Luna. Un grupo de científicos publica hoy en la revista Science que estas formaciones geológicas se han originado por fallas producidas hace menos de mil millones de años, lo que sugiere que la Luna se ha enfriado y encogido unos 100 metros en época reciente, e incluso que lo podría estar haciendo hoy en día.
Gracias a las imágenes en alta resolución del orbitador LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) de la NASA se acaban de descubrir escarpes lobulares en la superficie lunar que parecen indicar que nuestro satélite está encogiendo. El equipo del científico Thomas R. Watters, de la Institución Smithsonian de EEUU, informa del descubrimiento está semana en la revista Science en el artículo “Evidencias de fallas de empuje recientes en la Luna reveladas por la cámara del LRO”.

¿Cuál es el verdadero color de Io?

¿Cuáles el verdadero color de Io? Muchas veces pensamos que si viajamos a los planetas exteriores veremos sus lunas con los mismos colores que nos muestran las fotografías. Pero esto no es así. El ojo humano tiene una sensibilidad diferente a las de los instrumentos ópticos utilizados en las misiones. Por ejemplo, los científicos saben que el color captado por la sonda Galileo del satélite Io se acerca más a lo que vería el ojo humano con respecto al color captado por las Voyager.
Pero el problema para crear imágenes a color verdadero de Io es que ninguna nave espacial que ha volado a una distancia corta de  la luna llevaba filtros rojo, verde y azul para crear imágenes de color real. La nave espacial Voyager llevaba filtros naranja, verde y azul. Y la nave Galileo, que entró en órbita alrededor de Júpiter en 1995, llevaba filtros verde, rojo y violeta.
Pero las imágenes de la Galileo eran mejores que las de la Voyager para discernir el color real, ya que el filtro rojo es más importante que el filtro azul para obtener imágenes de color verdadero. En el caso de Io para crear la imagen de color verdadero hubiera sido necesario un filtro azul sintético, en vez del ultravioleta que transportaba Galileo.

sábado, 21 de agosto de 2010

Descubierta una nova en la Galaxia de Andrómeda


Rafael Ferrando ha descubierto una nueva nova en M31. La percibió por primera vez el pasado 15 de agosto en la posición RA = 00 44 09.91 , Dec =+41 48 51.0 (J2000), con una magnitud de 18.1. Las imágenes fueron tomadas desde el observatorio Pla D'Arguines,Segorbe,siendo posteriormente confirmada la presencia de la nueva nova por Diego Rodríguez, coordinador del grupo de búsqueda de supernovas M1, y otros observadores. La nova ha recibido la denominación de M31 2009-08a.
¡Felicidades Rafa!

Más cerca de comprender la energía oscura

Entender lo que no podemos ver ha sido un problema que los astrónomos ya han superado. Por ello, ahora un grupo de astrónomos cree que una nueva técnica nos ayudará a resolver uno de los grandes misterios de la cosmología actual: comprender la naturaleza de la energía oscura. Utilizando el método de las lentes gravitacionales fuertes, que utilizan los cúmulos de galaxias masivas a modo de lupas gigantescas, un equipo internacional de astrónomos han sido capaces de estudiar rasgos de la energía oscura difíciles de alcanzar. El equipo informa que cuando se combinan las técnicas existentes, sus resultados mejoran de forma significativa las mediciones actuales de las masas y el contenido energético del universo.

Erupción galática en M87

Esta imagen, tomada con el Chandra y el VLA, muestra una erupción volcánica galáctica en la galaxia M87. Esta galaxia se encuentra en el centro del Cúmulo de Virgo y está relativamente cerca de nuestro planeta.
Alrededor de M87 hay un cúmulo de gas caliente resplandeciente a la luz de los rayos X (en azul) que es detectado por los ojos del Chandra. Como este gas se enfría, puede caer hacia el centro de la galaxias donde continúa su enfriamiento más rápidamente y contribuye a la formación de nuevas estrellas.
Sin embargo, las observaciones en radio del VLA (rojo-naranja), sugieren que en M87 existen chorros de partículas muy energéticos producidos por el agujero negro del centro galáctico que interrumpe este proceso de precipitación de polvo. Estos chorros levantan el gas relativamente frío cerca del centro de la galaxia para producir ondas de choque en la atmósfera de la galaxia debido  a su velocidad supersónica.

La Tierra vista desde MESSENGER


En la parte inferior izquierda de la imagen podemos ver a la Tierra y a la Luna mucho más pequeña a su derecha. La sonda MESSENGER tomó esta imagen a una distancia de unos 183 millones de kilómetros de nuestro planeta.
Esta visión de nuestro planeta no era el objetivo principal de esta imagen, sino que fue adquirida como parte de la campaña del MESSENGER para buscar vulcanoids, pequeños objetos rocosos que se ha postulado que existen en órbitas entre Mercurio y el Sol. Aunque todavía no se han descubierto,esta sonda se encuentra en un lugar idóneo para su detección.


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La materia oscura se mantiene unida por "atractores"

El universo se compone de una gran cantidad de materia invisible - la materia oscura. No sabemos lo que es, pero sabemos que está ahí y que sin materia oscura no habría galaxias, estrellas y, por lo tanto, tampoco habría planetas ni vida tal y como la conocemos. El universo está lleno de grandes estructuras en forma de esferas que están dominadas por materia oscura , denominadas halos. Estudios recientes muestran que estos halos de materia oscura tienen atractores que conservan su forma. Los resultados se publican en Astrophysical Journal Letters.
En los cúmulos de galaxias se puede observar la ordinaria emisión de rayos X del gas caliente. De aquí se puede determinar que la materia oscura es más densa en la parte interior y que poco a poco se diluye en las partes externas del halo. Los investigadores tienen puestas sus esperanzas en poder detectar estos atractores a través de mediciones precisas tomadas del gas caliente común.

viernes, 20 de agosto de 2010

¿Cuánta masa crea un agujero negro?


Utilizando el Very Large Telescope (VLT) de ESO en el norte Chile, astrónomos europeos han demostrado por primera vez que un magnetar -un inusual tipo de estrella de neutrones- se formó a partir de una estrella de al menos 40 veces la masa del Sol. El resultado desafía las actuales teorías sobre evolución estelar pues se esperaba que una estrella tan masiva como ésta se convirtiera en un agujero negro, no en un magnetar. Esto genera una pregunta fundamental: ¿cuán masiva tiene que ser realmente una estrella para convertirse en un agujero negro?
Para llegar a estas conclusiones, los astrónomos miraron en detalle el extraordinario cúmulo estelar Westerlund , ubicado a 16.000 años-luz de distancia, en la austral constelación de Ara (el Altar). A partir de estudios anteriores, los astrónomos sabían que Westerlund 1 es el súper cúmulo de estrellas más cercano conocido, con cientos de estrellas muy masivas en su interior -algunas que brillan con un resplandor similar a casi un millón de soles- y una extensión de unas doscientas veces el diámetro del Sol (similar a la órbita de Saturno).

martes, 17 de agosto de 2010

Galería de imágenes de WISE. 4ªparte.

9. Galaxia NGC 6744, una hermana de la Vía Láctea.


Esta imagen de la galaxia espiral NGC 6744 es el resultado de la combinación de varias fotografías tomadas por WISE, y cubre un área de tres Lunas llenas de altura y otras tres Lunas llenas de anchura, es decir, cubre una zona de 1,56 x 1,56 grados. La galaxia se encuentra en la constelación austral del Pavo.
Las grandes galaxias espirales son relativamente escasas dentro de nuestro grupo local. NGC 6744 está a unos 30 millones de años luz de distancia, y en comparación con otras galaxias locales, es muy parecida a la Vía Láctea. De hecho, si hay observadores en algún lugar de esta galaxia hermana mirando hacia la Vía Láctea, verían una imagen similar de nuestro universo-isla.
El disco de NGC 6744 tiene aproximadamente 175.000 años luz de diámetro,es decir, es más grande  que el de la Vía Láctea, y cuenta con diferentes brazos espirales. Y al igual que nuestra galaxia cuenta también con una barra central que fomenta la formación estelar. El polvo en estas regiones se encuentra relativamente caliente, a cientos de grados Kelvin, por lo que en la imagen infrarroja presenta un color verde y rojo. Y en colores azules y cian podemos ver a muchas generaciones de estrellas cuyas temperaturas se encuentran en los miles de grados kelvin.

lunes, 16 de agosto de 2010

Detectan rayos gamma en una explosión nova


Un equipo internacional de investigadores, con participación española, ha detectado emisiones gamma en un lugar insospechado: las novas o explosiones termonucleares que se producen en las estrellas enanas blancas de los sistemas binarios. El estudio, que esta semana publica Science, aporta una nueva clase de fuente de altas energías a la física estelar.
“Es sorprendente y fascinante que hayamos podido observar con el satélite Fermi energías en un rango tan alto -más de 100 Megaelectronvoltios (MeV)- durante la nova de la estrella simbiótica V407 Cygni”, destaca  Daniela Hadasch, investigadora del Institut de Ciencies de l'Espai (IEEC-CSIC) y coautora del estudio que esta semana publica Science.
V407 Cygni está formada por una enana blanca (una estrella pequeña y caliente) y una gigante roja (estrella muy grande). Sistemas simbióticos como éste son muy raros, ya que representan una etapa breve en la vida de una estrella binaria, y normalmente son sólo visibles a bajas energías, principalmente en el óptico.

Cinta de transporte solar puede modificar la duración de los ciclos solares


La cinta transportadora del Sol, un gran flujo de plasma que circula bajo la superficie, puede ser el responsable de la duración de los ciclos solares.
Ahora parece que por fin el Sol se despierta de su largo sueño del ciclo pasado. Los ciclos solares tienden a durar un promedio de 11 años, pero el último ciclo, el ciclo solar 23, duró 12,5 años. La causa de esta reciente calma de la actividad solar es un tanto enigmática, pero puede ser explicada por la cinta transportadora de plasma que circula en la cromosfera y en la fotosfera solar. ¿Hasta qué punto puede influir esta cinta transportadora de plasma que se extiende bajo el Sol en la duración de los ciclos solares?

domingo, 15 de agosto de 2010

Nuevas evidencias de diferencias entre la materia y la antimateria

Los neutrinos, partículas elementales generadas por las reacciones nucleares en el Sol, sufren una crisis de identidad al cruzar el Universo, pasando entre tres "sabores" diferentes. A sus homólogos de antimateria (que son idénticos en masa, pero opuestos en carga y spin) les ocurre lo mismo.
Según el modelo estándar de física de partículas, se denomina sabor al atributo que distingue a cada uno de los seis quarks: u (up, arriba), d (down, abajo), s (strange, extraño), c (charm, encantado), b (bottom, fondo) y t (top, cima).
En la terminología moderna se dice que los quarks se presentan en seis sabores, cada uno de los cuales puede tener uno de tres colores. De este modo, los quarks serían, en total, 18.
Existen tres tipos de neutrinos asociados a cada una de las familias leptónicas (sabores): neutrino electrónico ( ne ), neutrino muónico ( nm ) y neutrino tauónico ( nt ) más sus respectivas antipartículas.


Los neutrinos pueden pasar de una familia a otra (cambiar de sabor) en un proceso conocido como oscilación de neutrinos. La oscilación entre las distintas familias se produce aleatoriamente, y la probabilidad de cambio parece ser más alta en un medio material que en el vacío. Dada la aleatoriedad del proceso, las proporciones entre cada uno de los sabores tienden a repartirse por igual (1/3 del total para cada tipo de neutrino) a medida que se producen sucesivas oscilaciones. Fue este hecho el que permitió considerar por primera vez la oscilación de los neutrinos.
Pero ahora un equipo de físicos del MIT han encontrado sorprendentes diferencias entre el comportamiento de conmutación de sabor de los neutrinos respecto a los antineutrinos. Si se confirma, el descubrimiento podría ayudar a explicar por qué la materia, y no la antimateria, domina nuestro Universo.

Tetis, Dione y Encelado visitados por la Cassini

Durante los últimos días, Cassini ha sobrevolado a Encelado, Tetis y Dione. Son numerosas las fotografías que ha tomado la sonda y que podéis consultar en la web oficial.
En la fotografía de la izquierda podemos ver a Encelado cruzando el borde apenas iluminado de Saturno. Y si pincháis este enlace podéis ver una animación de la aproximación realizada con cuatro imágenes tomadas desde el lado nocturno de la luna y del planeta.
Pero esta no es la única animación de Encelado. Empleando 30 fotogramas capturados mientras la Cassini volaba hacia la luna, se ha creado esta película en la que pueden observarse perfectamente las plumas de la luna. Hay que señalar que las imágenes se han invertido de manera que el polo sur aparece por debajo de la Cassini.

Descubren un nuevo púlsar con ordenadores de voluntarios

Los ordenadores de algunos de los cientos de miles de voluntarios que ceden sus equipos dentro del proyecto de colaboración computacional ‘Einstein@Home’ (Einstein en casa) han permitido descubrir un nuevo y raro púlsar en la Vía Láctea. Los datos los ha proporcionado el Observatorio de Arecibo (Puerto Rico).
Los ciudadanos Chris y Helen Colvin, de Ames (Iowa, EEUU), y Daniel Gebhardt, de la Universidad de Mainz (Musikinformatik, Alemania) han sido los tres voluntarios del proyecto Einstein@Home (Einstein en casa) a los que se les ha reconocido "oficialmente" el descubrimiento de un nuevo púlsar en la Vía Láctea. Pero los tres forman parte de un grupo mucho mayor que ceden la capacidad de sus equipos cuando no están trabajando.

viernes, 13 de agosto de 2010

Galería de imágenes de WISE. 3ªparte.

7. WISE captura una estrella masiva.


Algunos podrían ver en la fotografía una medusa de color rojo sangre en un bosque de algas marinas, mientras que tal vez otros vean un ojo grande o un par de labios. Pero lo que en realidad muestra esta fotografía tomada en el infrarrojo por WISE es una esfera de materia estelar eyectada por una enorme estrella.
La estrella es el punto blanco del centro de la imagen, y es una de las más masivas de nuestra galaxia. Los astros de este tipo se conocen como Wolf-Rayet, en honor a los astrónomos que primero las descubrieron, y hacen que nuestro Sol parezca en comparación una mota insignificante.
Esta estrella, denominada V385 Carinae es 35 veces más masiva que nuestro Sol y su diámetro es 18 veces más grande. Es más caliente y su brillo es más de un millón de veces superior al del Sol.

Un espectrómetro magnético estudiará el Universo desde la ISS

El Espectrómetro Magnético Alpha, un detector de partículas de última generación, llegará el 26 de agosto al Centro Espacial Kennedy (EEUU), según ha confirmado la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA. Desde allí partirá en febrero de 2011 hacia la Estación Espacial Internacional (ISS), donde se instalará como un módulo externo para estudiar el origen y la composición del Universo.
Uno de los instrumentos científicos “más apasionantes” jamás construido, el Espectrómetro Magnético Alfa (AMS-02) llegará el próximo 26 de agosto al Centro Espacial Kennedy, según señala la ESA en un comunicado. Su lanzamiento está previsto justo medio año más tarde, el 26 de febrero de 2011. Viajará a bordo de un transbordador espacial de la NASA y se instalará en la Estación Espacial Internacional (ISS).

NGC 4696, vista por el Hubble y el Chandra


Esta fotografía, tomada por la Cámara Avanzada para Inspecciones del Hubble, no es sólo una instantánea hermosa de NGC 4696, la galaxia más grande en el Cúmulo de Centaurus (cúmulo de galaxias Abell 3526). Es también un ejemplo de la rica variedad de objetos que los astrónomos pueden ver con el Telescopio Espacial.
NGC 4696 es una galaxia elíptica con una diferencia. Carece de la estructura compleja típica de una galaxia espiral pero presenta una formación estelar inusual en las galaxias de este tipo.
Lo más probable es que esta formación estelar en las galaxias elípticas se deba a la colisión de dos galaxias. Pero este no es el caso de NGC 4696.
En el corazón de la galaxia un agujero negro supermasivo expulsa chorros casi a la velocidad de la luz. Por ello en las imágenes que tomó en rayos X el Chandra se ven huecos enormes en la galaxia, signos indicadores de las gran potencia de los jets.
La fotografía del Hubble es una composición de una fotografía tomada con una exposición de 5440 s a través de un filtro azul, combinada con una fotografía de 2320 s de exposición a través de un filtro en el infrarrojo cercano. El campo de visión es de 3,2 en 1,5 minutos de arco.

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Encontrado un nuevo troyano compartiendo órbita con Neptuno


Astrónomos han encontrado un nuevo objeto en una región de la órbita de Neptuno. Denominado LC18 2008 es un asteroide troyano,término que hace referencia a un asteroide que comparte órbita con un planeta o luna más grande, pero sin chocar con él, ya que orbita alrededor de uno de los puntos estables de Lagrange. Ya se conocía la existencia de otros seis asteroides troyanos en la región L4 de Neptuno, pero esta es la primera vez que se descubre un objeto en la región L5 del planeta.
Scott Sheppard del departamento de Magnetismo Terrestre de la institución Carnegie y sus colegas usaron una nueva técnica de observación que utiliza las grandes nubes negras  de polvo estelar para bloquear la luz de fondo del plano galáctico con el fin de descubrir al nuevo troyano de Neptuno. Utilizaron el descubrimiento para estimar la población de asteroides de la región L5 y encontraron que es probable que sea similar a la población de asteroides situada en el punto L4 de Neptuno.

jueves, 12 de agosto de 2010

Galería de imágenes de WISE. 2ªparte.

4. El remanente de la supernova de Tycho.


Esta fotografía de WISE recoge varios objetos interesantes en la constelación de Cassiopea, difíciles de divisar en la luz visible.
El círculo rojo situado en la parte superior izquierda de la fotografía es SN 1572, conocida como "Supernova de Tycho". Este remanente lleva el nombre del astrónomo Tycho Brahe, quien observó y registró el fenómeno, aunque no fue el único en hacerlo. Cuando la supernova apareció por primera vez en noviembre de 1572, fue tan brillante como Venus, y pudo verse durante el día. Durante los siguientes dos años, su brillo se fue atenuando hasta dejar de ser visible a simple vista. No fue hasta la década de 1950, cuando con la ayuda de telescopios se pudieron contemplar de nuevo los restos de la supernova.

WISE se está calentando

Una noticia esperada pero que nadie quiere dar: WISE se está calentando. Los miembros del equipo dicen que la nave se está quedando sin el refrigerante necesario para mantener congelados sus instrumentos refrigerados sensibles al calor.
El telescopio tiene dos depósitos de líquido de refrigeración que mantienen la temperatura de la nave espacial con un funcionamiento normal a los 12 grados Kelvin, es decir, a 225 grados bajo cero. El tanque externo secundario está empobrecido, causando que la temperatura aumente. Uno de los detectores de infrarrojos de WISE, el que trabaja en la banda de  longitud de onda más sensible al calor, dejó de producir datos útiles una vez que el telescopio se  calentó a 206 grados bajo cero. El tanque principal tiene todavía una fuente sana de líquido de refrigeración, y la calidad de los datos de los detectores infrarrojos restante sigue siendo alta.
Afortunadamente WISE completó su misión principal, un análisis completo de todo el cielo en luz infrarroja,  el pasado 17 de julio. El proyecto ha tomado más de 1,5 millones de fotos hasta ahora , dejando al descubierto cientos de millones de objetos, incluidos asteroides, estrellas y galaxias. Se han descubierto más de 29.000 nuevos asteroides, más de 100 objetos cercanos a la Tierra y 15 cometas hasta la fecha.
WISE está realizando un segundo estudio de alrededor de la mitad del cielo, como se había previsto inicialmente. Es posible que el refrigerante que queda se acabe antes de que esa exploración haya terminado. Los científicos dicen que la segunda exploración ayudará a identificar nuevos objetos, así como aquellos que han cambiado en el brillo. También podría ayudar a confirmar objetos excéntricos recogidos en el primer análisis.

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Cinco manchas solares en el Sol


La fotografía superior fue tomada ayer y muestra algo que no se ha visto en mucho tiempo: 5 manchas solares en el Sol a la vez. ¿Está por fin despertando el Sol de su largo sueño?
Mientras que la actividad en el Sol por lo general presenta picos de actividad altos y bajos en un ciclo bastante predecible de 11 años, este ciclo actual ha sido cualquier cosa menos convencional. En 2009, hubo 260 días (71% del tiempo) en los que el Sol mostró una superficie "impecable", pero ahora en el año 2010, hasta la fecha, el Sol sólo ha estado libre de manchas 35 días. Con el último máximo solar ocurrido en el año 2001, tal vez el Sol se encuentre ahora dirigiéndose hacia un nuevo máximo previsto para el 2013.
Las recientes erupciones solares del 1 y del 7 de agosto, y ahora estas manchas puede ser la señal de que el Sol está empezando a despertar.

Encontrados anillos ultravioletas alrededor de galaxias


Astrónomos han localizado gigantescos y misteriosos anillos de luz ultravioleta en antiguas galaxias, lo cual aparenta ser una "segunda oportunidad" en la vida de estas galaxias.
De alguna manera, estas galaxias han logrado acumular gas fresco para la formación de nuevas estrellas en estos anillos gigantescos, algunos de los cuales podrían rodear varias veces la Vía Láctea.
El descubrimiento de estos anillos implica que estas galaxias hinchadas, presuntamente "muertas", es decir, que han agotado todo su gas para la formación de estrellas, pueden ser reavivadas con el nacimiento de nuevos astros.
"En la vida de una galaxia, debe haber una transición entre una galaxia activa con una alta tasa de formación estelar, y entre una galaxia en la que apenas se de la creación de nuevas estrellas", dijo Samir Salim, autor principal de un reciente estudio y científico investigador en el departamento de astronomía de la Universidad de Indiana, Bloomington. "Pero es posible que este proceso se pueda invertir, y que galaxias poco activas puedan rejuvenecer".

Ambicioso sondeo retrata maternidades estelares


Astrónomos que están escaneando la Nube de Magallanes con el telescopio VISTA de ESO, obtuvieron una espectacular imagen de la Nebulosa Tarántula en nuestra galaxia vecina, la Gran Nube de Magallanes. Esta vista panorámica en infrarrojo cercano retrata la nebulosa en gran detalle, así como también a la rica área del cielo que la rodea. La imagen fue obtenida al inicio de un ambicioso sondeo de nuestras galaxias vecinas, las Nubes de Magallanes, y de su entorno.
La líder del equipo de rastreo, Maria-Rosa Cioni (Universidad de Hertfordshire, Reino Unido) explica: “Esta es una visión de una de las más importantes zonas de formación estelar en el Universo local: la espectacular zona de formación estelar 30 Doradus, también llamada Nebulosa de la Tarántula. En su centro hay un gran cúmulo de estrellas denominado RMC 136, donde están ubicadas algunas de las estrellas más masivas que se conocen”.

Imagen Astronómica del Día. Perseidas.


En la Imagen Astronómica del Día nos ofrecen hoy una fotografía que recoge el paso de una perseida. Esta noche, quienes tengan la suerte de contar con cielos limpios y despejados, podrán ver la lluvia con toda su intensidad.
La imagen fue tomada en el Lago Balaton, en Hungría, el 8 de agosto. Ahora vamos a tratar de localizar algunos objetos celestes que aparecen en la imagen. Para ello,os recomiendo que trabajéis con la imagen ampliada pinchando en el enlace anterior.
Utilizaremos la iglesia local de St. Andrew para localizar algunos de estos objetos de interés en el cielo. A la derecha de la Iglesia, el punto más brillante es Júpiter. Justo encima de la parte más alta de la Iglesia podemos observar la galaxia de Andrómeda. Y si colocas el puntero sobre la galaxia y lo mueves en línea recta hacia la izquierda, toparéis con una pequeña densidad en medio del arco luminoso de la Vía Láctea. Se trata del doble cúmulo XY Persei.

miércoles, 11 de agosto de 2010

Galería de Imágenes de WISE. 1ª parte.

1.WISE, revela un cúmulo de estrellas ocultas.



WISE ha logrado observar un racimo de estrellas recién nacidas encerradas en un capullo de polvo y gas en la constelación de Camelopardalis. El grupo, AFGL 490, es ocultado de la vista por la nube que lo envuelve. Pero la visión infrarroja de WISE es  capaz de percibir el resplandor rojizo del propio polvo, penetrando en él para vislumbrar las estrellas que habitan en su interior.
No se sabe mucho acerca que este furtivo cúmulo de estrellas. Se estima que su distancia a la Tierra es de unos 2.300 años luz. La porción de la nebulosa de formación estelar capturada en esta imagen abarca unos 62 años luz.
Para realizar este mosaico se utilizaron los cuatro detectores a bordo de WISE. El color azul y cián representan la luz infrarroja a longitudes de onda de 4,3 y 4,6 micras, longitudes que dominan la luz de las estrellas. El color verde y el rojo representan la luz a 12 y 22 micras.

Perseidas 2010 y alineación planetaria.

Anótelo en su calendario: el jueves 12 de agosto, una alineación planetaria en el cielo del atardecer indicará el inicio de la lluvia de meteoros más impactante del año 2010: las Perseidas. El espectáculo comenzará al atardecer, cuando Venus, Saturno, Marte y la Luna creciente aparezcan hacia el Oeste formando una estrecha conjunción. Los cuatro astros celestes se encontrarán dentro de un círculo de aproximadamente 10 grados de diámetro y brillarán en conjunto a través de los pálidos colores del atardecer. No será necesario emplear un telescopio para disfrutar de este evento.