lunes, 3 de enero de 2011

LRO traza el mapa más preciso de la Luna hasta la fecha




La LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) está permitiendo a los científicos crear el mapa más preciso y completo de la Luna hasta la fecha, centrándose en gran medida en el paisaje de cráteres.



"El conjunto de datos obtenidos están siendo utilizados para recrear digitalmente mapas de la elevación del terreno que servirán como futura referencia para las misiones de exploración lunar", dijo el doctor Gregory Neumann de la NASA Goddard Space Flight Center en Greenbelt. "Después de pasar un año tomando datos,y tras casi 3 mil millones de medidas efectuadas con el instrumento LOLA (Lunar Orbiter Laser Altimeter) a bordo de la LRO, tenemos una cobertura casi uniforme. Esperamos seguir obteniendo datos a este ritmo durante por lo menos dos años más e incluso se anhela poder ampliar este periodo. “Cerca de los polos, esperamos proporcionar una capacidad de navegación similar a la del GPS, ya que la cobertura es más densa debido a la órbita polar de la nave”, explicó Neumann, quien presentó el mapa en la reunión de la American Geophysical Union en San Francisco, el 17 de diciembre.
El Lunar Orbiter Laser Altimeter (LOLA) funciona mediante la propagación de un único pulso láser a través de un elemento óptico difractivo que se divide en cinco vigas. Estas viajan a la superficie lunar y después regresan a la sonda. Desde el pulso de retorno, la electrónica de LOLA determina el tiempo de vuelo que, lo que representa la velocidad de la luz, proporcionando una medición precisa de la superficie lunar. Este rango de mediciones, junto con un seguimiento preciso de la ubicación de la nave, se utiliza para construir un mapa que revela los contornos del paisaje lunar. Las cinco vigas crean un patrón de terreno en dos dimensiones. LOLA también medirá el cambio en la transmisión de energía emitida en comparación con el retorno del pulso para determinar la reflectancia de la superficie.
Trabajos recientes han aclarado algunos aspectos de la Luna gracias a procesos basados únicamente en la topografía más precisa proporcionada por los nuevos mapas, añade Neumann, como la densidad de cráteres lunares y su rejuvenecimiento por los impactos, o la formación de cuencas multi-anillo.
"Los datos LOLA también nos permiten definir el entorno de iluminación actuales e históricos en la Luna", dijo Neumann. La historia de la iluminación lunar es importante para descubrir las zonas que han estado en sombra por largos períodos. Estos lugares, por lo general en profundos cráteres cerca de los polos lunares, actúan como almacenamiento en frío, y son capaces de acumular y preservar material volátil como el hielo de agua.


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