miércoles, 2 de febrero de 2011

NEOWISE termina su misión


NEOWISE ha completado su estudio de cuerpos menores, asteroides y cometas de nuestro Sistema Solar en esta segunda etapa de investigación del telescopio WISE. Entre sus descubrimientos se encuentran 20 cometas hasta ahora desconocidos, más de 33.000 asteroides situados en el Cinturón Principal entre Marte y Júpiter, y 134 objetos cercanos a la Tierra (NEOs). Los NEOs son asteroides y cometas con órbitas alrededor del Sol que hacen que se aproximen a la Tierra menos de 45 millones de kilómetros.
NEOWISE es una misión que se puso en marcha en diciembre de 2009. El telescopio escaneó todo el cielo en luz infrarroja aproximadamente 1,5 veces, capturándose más de 2,7 millones de imágenes de objetos en el espacio, desde lejanas galaxias a cercanos asteroides y cometas.
A principios de octubre de 2010, después de completar su misión científica principal, a la nave se le agotó el refrigerante que mantenía fríos sus instrumentos,por lo que comenzó su segunda misión "cálida" denominada NEOWISE. A pesar de haberse terminado el refrigerante, dos de sus cuatro cámaras se mantuvieron operativas, lo que permitió explorar nuestro propio Sistema Solar.

"Sólo un año de observaciones del proyecto NEOWISE ha aumentado significativamente nuestro catálogo de datos sobre objetos cercanos y demás organismos pequeños del Sistema Solar", dijo Lindley Johnson, directora del programa de la NASA para el Programa de Observación de los NEOs.
Ahora que NEOWISE ha completado con éxito un barrido completo del cinturón principal de asteroides, la nave espacial entrará en modo de hibernación y permanecerá en órbita polar alrededor de la Tierra, donde podría ser llamada de nuevo en un futuro para otra misión.
Además de descubrir nuevos asteroides y cometas, NEOWISE también confirmó la presencia de objetos en el cinturón principal que ya se habían detectado. En sólo un año, observó alrededor de 153.000 cuerpos rocosos de los aproximadamente 500.000 objetos conocidos. Entre ellos se incluyen los 33.000 que NEOWISE ha descubierto.
NEOWISE también ha estudiado alrededor de 2.000 asteroides que orbitan en torno a Júpiter, junto con cientos de objetos cercanos y más de 100 cometas.
Estas observaciones serán clave para determinar los tamaños de los objetos y sus composiciones. Los datos de luz visible solo revelan cómo la luz solar es reflejada en un asteroide, mientras que los datos infrarrojos están relacionados mucho más directamente con el tamaño del objeto. Mediante la combinación de mediciones de radiación visible e infrarroja, los astrónomos pueden aprender sobre las composiciones de los cuerpos rocosos - por ejemplo, si son sólidos o desmenuzables. Los resultados conducirán a una imagen muy mejorada de la población de asteroides.
NEOWISE tomó más tiempo para estudiar el cinturón de asteroides entero que para escanear todo el cielo porque la mayoría de los asteroides se mueven en la misma dirección que nuestro planeta alrededor del Sol, pero más léntamente. Luego el campo de vista de la nave tenía que ponerse al día para poder verlos a todos.
Los datos logrados sobre los asteroides y las órbitas de los cometas descubiertos están catalogados en el Centro de la Unión Astronómica Internacional de Planetas Menores, un centro de intercambio de información sobre todos los cuerpos del Sistema Solar. El equipo científico está analizando las fotografías y apróximamente en abril nos revelarán sus descubrimientos.

Más información en el enlace.

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