viernes, 18 de marzo de 2011

Un exoplaneta con una atmósfera rica en metales

A priori, GJ 1214b es uno de lo candidatos con más puntos a ser una súper-Tierra. Descubierto por el proyecto MEarth en 2009, este exoplaneta orbita a una enana M en un estrecho abrazo, oscilando el planeta alrededor de la estrella cada 1,6 días. A finales del año pasado GJ 1214b se convirtió en la primera súper-Tierra en la que los astrónomos pudieron detectar vapor de agua en su atmósfera comparando diversos espectros. Un nuevo trabajo realizado por el mismo equipo apoya con más fuerza las características potenciales de esta exo-atmósfera.
Anteriormente, los investigadores sugirieron que las observaciones podrían encajar con dos modelos hipotéticos de planeta. En el primero, el planeta podría estar cubierto de hidrógeno y helio, pero la falta en el espectro de las características de absorción de estos elementos sugirieron que este no era el caso a menos que esta capa se ocultara bajo nubes espesas. Sin embargo, a partir de los datos disponible, no se pudo descartar completamente esta posibilidad.

Pero ahora, nuevas observaciones combinadas han sido capaces de descartar este escenario con más de 99,99% de fiabilidad. El resultado es que el planeta posee mayores cantidades de metales, es decir de elementos con números atómicos mayores que el helio. Los investigadores también han conseguido demostrar con una fiabilidad del 99,7% que la atmósfera está compuesta por un 10% de vapor de agua en volumen. Como conclusión, el planeta se encontraría a la sofocante temperatura de 535 grados Fahrenheit.
La existencia de estos elementos pesados en la atmósfera pueden proporcionar datos sobre la historia del planeta. Los modelos actuales de atmósferas planetarias sugieren que para los planetas de la masa y la temperatura de GJ 1214b, hay dos escenarios de formación primaria. En la primera, la atmósfera está directamente en acreción durante la formación del planeta. Sin embargo, esto indicaría una atmósfera rica en hidrógeno y se ha descartado. La segunda es que se formó el planeta más lejos, más allá de la "línea de nieve", como un cuerpo helado, pero se mudó después de la formación, formándose en la atmósfera por sublimación componentes helados.
Aunque fuera del ámbito de su investigación atmosférica, el equipo también usó el tiempo de los tránsitos para buscar oscilaciones en la órbita que podrían ser causados ​​por planetas adicionales en el sistema. En última instancia, no fueron descubiertos.

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