viernes, 20 de mayo de 2011

Fracturas en Marte: Nili Fossae


La ESA ha publicado recientemente imágenes capturadas por la Mars Express de Nili Fossae, un sistema de fracturas profundas en torno a la gigante cuenca de impacto Isidis. Algunas de estas incisiones en la corteza de Marte tienen hasta 500 metros de profundidad, y probablemente, se formaron al mismo tiempo, como la cuenca.
Nili Fossae es un sistema de "graben" marciano que se encuentra al noroeste de la provincia volcánica Syrtis Major, en el borde noroeste de la cuenca de impacto Isidis. Se denomina graben al terreno bajo situado entre dos fallas paralelas o fracturas presentes en las rocas producidas cuando las fuerzas tectónicas separan dos zonas. El sistema de Nili Fossae contiene numerosos graben orientados concéntricamente alrededor de la cuenca.

Se cree que la inundación de lava balsática de la cuenca produjo el hundimiento del suelo, añadiendo tensión a la corteza del planeta, lo que generó la formación de las fracturas en el terreno.
En la parte inferior derecha de la imagen superior se puede apreciar un cráter de impacto muy erosionado. Mide unos 12 Km de diámetro y presenta restos de material expulsado, seguramente durante el impacto. Al oeste del cráter han tenido lugar dos deslizamientos de tierra. Se desconoce si son consecuencia del impacto o si se produjeron más tarde.
Un cráter más pequeño, de tan sólo 3,5 Km de diámetro, se puede ver a la izquierda del centro de la imagen. Este cráter no presenta ningún material de eyección, o bien porque ha sido erosionado, o porque ha sido enterrado.
El material de la superficie de la parte superior izquierda de la imagen es mucho más oscuro que el material del resto de la zona. Lo más probable es que esté formado por roca basáltica o ceniza volcánica procedente de la región de Syrtis Major. Estas mantas de lava se forman cuando grandes cantidades de flujo de magma basáltico de baja viscosidad viajan a través de largas distancias antes de enfriarse y solidificarse. En la Tierra, el mismo fenómeno puede observarse en las Trampas del Decán en la India.
Nili Fossae interesa a los científicos porque las mediciones de metano en la zona son superiores que en los alrededores, lo que sugiere la existencia de una fuente productora de metano en este área. Su origen sigue siendo un misterio, sin embargo,  podrían ser geológico o tal vez incluso biológico.
El origen del metano marciano es una de las prioridades de lo científicos planetarios, por ello, en 2016 se plantea lanzar el Orbitados ExoMars para investigar esta cuestión. Nili Fossae se observará con gran interés.


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