sábado, 16 de julio de 2011

Descubiertas dos nuevas enanas marrones vecinas del Sol


Los científicos del Instituto Leibniz de Astrofísica de Potsdam (AIP) han descubierto dos nuevas enanas marrones a distancias estimadas de 15 y 18 años-luz del Sol. Para comparar: la estrella más cercana al Sol, Proxima, se encuentra a un poco más de 4 años luz de distancia, mientras que las enanas marrones más cercanas conocidas hasta ahora, Epsilon Indi Ba y Bb, también se encuentran a alrededor de 12 años luz de distancia.
Ralf-Dieter Scholz y sus colegas del AIP utilizaron los datos recientemente publicados del Wide-field Infrared Survey Explorador (WISE) para su descubrimiento. Los dos nuevos vecinos solares, llamados WISE J0254+0223 y WISE J1741+2553, atrajeron la atención por el contraste extremo entre su fuerte brillo en el infrarrojo y su apariencia casi invisible en luz visible.

Además, los dos objetos se mueven a una velocidad relativamente grande en el cielo (movimiento propio), es decir, sus posiciones son muy diferentes con respecto a las observaciones anteriores. Este fue un primer indicio de su vecindad que fue confirmada por la comparación de los colores y las magnitudes con las de otros objetos similares. La más brillante de las dos era visible en el cielo nocturno en el momento de su descubrimiento por lo que el equipo del AIP utilizó el LBT de Arizona para determinar el tipo espectral y la distancia con mayor precisión. Ambos objetos pertenecen a los mejores representantes de la enanas marrones tipo T.
Las enanas marrones son llamadas también estrellas fallidas, ya que durante su formación, no pudieron acumular suficiente masa para encender el reactor natural de la fusión nuclear en su núcleo, que es la fuente de energía de larga vida de las estrellas. Por lo tanto, su brillo disminuye fuertemente con el tiempo. Presumiblemente, las enanas marrones han llegado a temperaturas en la superficie de unos 500 grados Kelvin (unos 230 grados centígrados), pero pueden ser incluso tan frías como la temperatura en la superficie de la Tierra. La búsqueda de estos vecinos del Sol se encuentra actualmente en pleno apogeo. No se puede excluir que las enanas marrones ultrafrías nos rodeen en cifras similares a las estrellas y que nuestro vecino más cercano conocido pronto será una enana marrón en lugar de Proxima Centauri.

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