jueves, 21 de julio de 2011

¡Plutón tiene cuatro lunas!


Esta noticia participa en la XXI Edición del Carnaval de la Física que se celebra este mes en el blog La Vaca Esférica de Cristian Ariza.

Las imágenes obtenidas por el telescopio espacial Hubble han permitido la detección de un tercer cuerpo que orbita en torno a Plutón y Caronte. El débil objeto, designado como S/2011 (134340) 1 y llamado también P4, tiene sólo el 10% del brillo de Nix, la mayor de las dos pequeñas lunas conocidas previamente. Los tres cuerpos han sido descubiertos por el equipo de científicos entre los que se encuentran Mark Showalter, Alan Stern, Hal Weaver, Andrew Steffl, y Leslie Young. El descubrimiento inicial se realizó el 28 de junio, pero desde entonces se ha estado inspeccionando fotografías del Hubble tomadas desde febrero de 2006 para observar la órbita del nuevo cuerpo.
La imagen superior recoge la fotografía del hallazgo y otra instantánea del seguimiento del cuerpo. Estas dos imágenes fueron tomadas con una semana de diferencia por el Hubble y muestran las cuatro lunas que orbitan en torno al gélido planeta enano. El círculo verde marca la ubicación de la nueva luna denominada de manera temporal P4. Esta nueva luna, la más pequeña descubierta hasta ahora en el sistema de Plutón, se encuentra entre las órbitas de Nix e Hydra, descubiertos en 2005. Completa una órbita alrededor de Plutón más o menos cada 31 días.
Los científicos creen que el sistema de lunas del planeta enano se formó por una colisión entre Plutón y otro cuerpo planetario a principios de la historia del Sistema Solar y el material que arrojó se convirtió en el grupo de satélites que orbitan a su alrededor.
También piensan que el material desprendido de las lunas de Plutón por impactos de micrometeoritos podrían formar anillos alrededor del planeta enano, pero las fotografías del Hubble no los han detectado hasta ahora, aunque se han topado con esta nueva luna a la que ahora tendrán que buscar nombre.
Aún se desconocen con exactitud sus dimensiones, pero se estima que su diámetro podría estar entre 13 y 24 kilómetros, por lo que sería el satélite más pequeño de los cuatro que orbitan en torno a Plutón: el de Caronte es de 1.048 kilómetros y los de Nix e Hidra entre los 31 y los 113 kilómetros.
El hallazgo se realizó dentro de los trabajos de preparación de la futura misión New Horizons, que en 2015 pretende llevar una sonda hasta la órbita de Plutón para conseguir información sobre los bordes de nuestro sistema planetario.
El P4 es el tercero de los cuatro satélites localizados gracias al telescopio espacial: "Es un descubrimiento importante porque las cámaras han podido observar un objeto que es muy minúsculo y que está a una distancia de 5.000 millones de kilómetros de la Tierra", ha señalado Mark Showalter, del Mountain View Institute, de California, que ha estado al frente de este programa de observación.



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1 comentario:

  1. Su tamaño parece comparable con los satélites de Marte, es sorprendente.

    Saludos ♫

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