miércoles, 10 de agosto de 2011

Plutón, ¿el Señorito de los Anillos?

Hasta hace unos años el único sistema de anillos conocido en el Sistema Solar era el de Saturno. Sin embargo, entre 1960 y 1970, los astrónomos descubrieron anillos alrededor de Urano y Neptuno. Mientras tanto, la Voyager 1 revelaba la existencia de los anillos de Júpiter.
Los anillos de Saturno, Urano, Júpiter y Neptuno comparten cierto número de propiedades:

- Están compuestos de miríadas de partículas en órbitas independientes.
- Se encuentran mucho más cerca del planeta padre que cualquiera de sus satélites principales; de hecho, el grueso de cada sistema de anillos se encuentra a una distancia de la superficie del planeta inferior a un radio planetario.
- Los anillos están situados en el plano ecuatorial del planeta; de hecho, casi toda la materia que constituye los anillos se halla confinada en una delgada región en ese plano.
- El sistema de anillos de Júpiter Saturno Urano y Neptuno tiene cierto número de pequeños satélites cerca o dentro de los anillos.

Pero cada sistema de anillos muestra sus propias peculiaridades:

- Los anillos de Júpiter tiene un anillo "brillante" que, en realidad, es muy débil y casi transparente. Hacia el interior del anillo se extiende un disco de partículas todavía, más débil, que quizás alcanza hasta la atmósfera del planeta. Un halo de partículas confiere al sistema un espesor vertical de unos 20.000 kilómetros. Están constituidos de silicatos.
- Los anillos de Saturno tienen siete porciones importantes. Algunas de ellas están separadas de las porciones vecinas por espacios anulares más o menos vacíos; los bordes de los otros se caracterizan por cambios en la densidad de la distribución de partículas de anillos. Cada porción o sección se designa por una letra, que refleja no su distancia a Saturno, sino el orden en que se descubrieron o se postularon las secciones. Los anillos A y B están separados por la división de Cassini; el anillo A incluye la división de Encke. Las letras se asignaron a los anillos en el orden de su descubrimiento. Sólo los anillos principales (A, B y C) se ven fácilmente mediante telescopios situados en la Tierra. Están constituidos de hielo de agua a una temperatura tan baja que les hace comportar como roca.

- Los anillos de Urano tienen no menos de nueve anillos muy estrechos. Se detectaron desde la Tierra y se designan por números o letras griegas. Están constituidos de silicatos y son muy oscuros.
- Los anillos de Neptuno son un sistema de anillos planetarios muy tenues y débiles, compuestos principalmente de polvo. El sistema consta de cinco anillos que reciben el nombre de los astrónomos más relevantes en la investigación de Neptuno. Del más interior al más exterior son: Galle, Le Verrier, Lassell, Arago y Adams. Además existe un anillo coincidente con la órbita del satélite Galatea. Otros tres satélites más, Náyade, Talasa y Despina, orbitan entre los anillos haciendo la función de satélites pastores.


Ahora surge la pregunta, ¿podría Plutón poseer su propio sistema de anillos?

La evidencia observacional es que Plutón no tiene anillos. Las mejores imágenes del Telescopio Espacial Hubble no muestran nada.
Pryscilla María Pires dos Santos y sus amigos de la Universidad de São Paulo, Brasil creen que Plutón debería tener un anillo,pero que es demasiado débil como para que Hubble lo detecte. Esta conclusión procede de modelar la forma en la que los impactos de micrometeoritos que sufren Nix e Hydra ( imagen inferior), dos satélites de Plutón, envían polvo a una órbita alrededor del planeta enano. Pero esto no quiere decir que se forme un anillo con total seguridad. Pires dos Santos y sus compañeros calcularon que el polvo desprendido formaría inicialmente un anillo de 16.000 kilómetros de ancho, que abarcaría las órbitas de Nix e Hydra. Sin embargo, el viento solar eliminaría en un año alrededor del 50% de este polvo, luego para mantener el anillo se necesitaría una fuente de material que repusiera esta pérdida.


Aún así, el equipo cree probable que las partículas de polvo liberadas por Nix e Hydra sean capaces de mantener un anillo extremadamente tenue. Calculan que su transparencia (o profundidad óptica) tiene un valor de 10^-11. En comparación, el anillo principal de Urano tiene una transparencia de entre 0,5 y 2,5.
Hubble debería ser capaz de ver un anillo alrededor de Plutón con una transparencia de unos 10^-5 por lo que no es de extrañar que no haya observado el anillo que el equipo de científicos predice. Con la tecnología actual es imposible ver este anillo desde la Tierra.
Afortunadamente, hay una manera de resolver este asunto.
La nave New Horizons se encuentra actualmente en su camino hacia Plutón, no equipada con una cámara capaz de ver el anillo, pero con un contador de polvo que debería hacerlo en su lugar. Si esta sonda se encuentra con la más ligera de las nubes de polvo cuando llegue el 14 de julio de 2015, finalmente sabremos con certeza si Plutón tiene anillo.

Más información en el enlace.

2 comentarios:

  1. Hola Verónica,

    ¡Muy interesante este artículo! Cada día más sorpresas desde Plutón. Gracias por compartir la información.

    Saludos,

    Fran

    P.D. Genial ese Plutón feliz con su anillo!
    :-)

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  2. Gracias. Como no encontré una imagen en la web de Plutón con sus hipotéticos anillos, pensé que estaría bien dibujarla yo. No es muy científica, pero como una imagen vale más que mil palabras,...

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