miércoles, 21 de septiembre de 2011

El exterior helado de Plutón podría esconder un océano


El planeta enano Plutón podría poseer un océano líquido bajo su superficie. De hecho, otros cuerpos de la franja fría del Sistema Solar también podrían albergar océanos bajo sus superficie heladas, lo que podría proporcionar unas condiciones extremas capaces de sustentar la vida.
La temperatura en la superficie de Plutón oscila en torno a los -230ºC, pero los investigadores se han preguntado si el planeta enano podría tener el suficiente calor interno como para sostener un océano líquido bajo la superficie helada.
Guillaume Robuchon y Francis Nimmo, de la Universidad de California, calculan que la existencia de un océano depende de dos factores: de la cantidad de potasio radiactivo del núcleo rocoso de Plutón, y de la viscosidad del hielo.
1.nitrógeno helado.2.agua helada.3 roca.
Mediciones de la densidad del planeta enano sugieren que el núcleo rocoso ocupa un 40% del volumen del planeta enano. Si el núcleo contiene potasio radiactivo en una concentración de 75 partes por mil millones, su decadencia podría producir el suficiente calor como para derretir parte del hielo que lo recubre, hielo compuesto por una mezcla de nitrógeno y agua.
La Tierra, tenía mucho menos potasio cuando se formó. Pero la menor distancia que la separa del Sol facilitó la formación de océanos. Aún así, tener una fuente de calor interna no es suficiente para mantener un océano. El calor procedente del núcleo activa la convencción en el hielo que lo rodea. Pero si el hielo es muy viscoso este calor puede escapar hacia el espacio. Si fluye mucho más lentamente que los glaciares de la Antártida en la Tierra, sin embargo, la parte superior de 165 kilómetros de hielo podría proporcionar un aislamiento suficiente para que un océano líquido de la misma profundidad se encuentre más abajo.

Otros cuerpos helados lejanos también podría tener océanos, lo que podría significar que el Sistema Solar exterior es potencialmente propicio para la vida. "Es muy emocionante pensar que estos planetas enanos podrían tener potencial astrobiológico", dice el científico principal de New Horizons, Alan Stern.
La falta de seguridad de los científicos viene determinada por la ausencia de información sobre el tamaño de las partículas del hielo, que no puede ser medido desde la Tierra. No obstante, en 2006 se lanzó al espacio una sonda que debe alcanzar Plutón en 2015 y permitirá responder a varias preguntas sobre el planeta, entre ellas, la referente a la existencia de este océano.

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