martes, 4 de octubre de 2011

CW Leonis, una gigante roja con sorpresas


Un equipo internacional dirigido por el astrónomo belga Leen Decin ha descubierto una serie de capas de polvo en las inmediaciones de CW Leonis, una estrella gigante moribunda. Hace 16.000 años, la estrella expulsó una gran cantidad de material que se ha desplazado en este tiempo a 7.000 millones de kilómetros de distancia.
CW Leonis es una estrella muy evolucionada situada en la constelación de Leo a 500 años luz de la Tierra. La moribunda estrella se ha convertido en una gigante roja rica en carbono. Hasta hace poco se pensaba que el entorno de las gigantes rojas era homogéneo, con una distribución uniforme de material, sin acumulaciones excepcionalmente grandes, pero cada vez hay más indicadores que sugieren que este escenario no es fiable. Según Leen Decin, gracias a las imágenes proporcionadas por el telescopio Herschel, se confirma la existencia de más de una docena de proyectiles de materia expulsados a los largo de la vida de la estrella como gigante roja.
La estrella expulsa capas de polvo en intervalos de tiempo de entre 500 a 1.700 años. Debido a que estas conchas de materia fueron expulsadas hace tiempo de CW Leonis, son consecuentemente muy frías, encontrándose el material a unos -248ºC. Los astrónomos creen que este material eyectado podría llegar aún más lejos hasta chocar con el gas interestelar y el polvo que llenan el vacío entre las estrellas de nuestra galaxia. Probablemente las emanaciones más antiguas ya han desaparecido allí.

CW Leonis ya no es visible a simple vista: la luz emitida por la estrella es en forma de radiación infrarroja. Sin embargo, el telescopio espacial Herschel está equipado con PACS, un instrumento que captura imágenes infrarrojas.
Líneas de emisión de agua de CW Leonis.
Las imágenes de la estrella de CW Leonis y sus alrededores muestran la luz infrarroja emitida por las partículas de polvo de la cáscara de materia que rodea a a la estrella. A partir de las imágenes, los investigadores pueden determinar la temperatura del polvo, y la cantidad de materia expulsada en cada capa. Esto da una idea de las diferentes etapas que ha atravesado la estrella en su estado de gigante roja.
Hace un año, CW Leonis proporcionó a los astrónomos una nueva sorpresa. Utilizando la astronomía infrarroja, Decin descubrió vapor de agua en la envoltura que rodea la estrella. Este fue un descubrimiento inesperado, ya que, de acuerdo con los procesos químicos conocidos, uno no esperaría que el vapor de agua se formara tan cerca de una estrella rica en carbono.
En cinco mil millones de años, nuestro Sol, también se hinchará en una estrella gigante roja. Cuando se enfríe, se producirán grandes cantidades de polvo en las capas más externas de su atmósfera. La observación y comprensión de los episodios en la historia de CW Leonis ayudará a los astrónomos a determinar el destino del Sol.

Más información en el enlace.

2 comentarios:

  1. ..."En cinco millones de años, nuestro Sol," ???
    ¿Tan poco le queda?

    ResponderEliminar
  2. Perdón, cinco mil millones, lo corrijo ahora. Gracias.

    ResponderEliminar