lunes, 12 de diciembre de 2011

Nueva evidencia de un pasado húmedo en Marte


La Opportunity ha encontrado vetas brillantes de un mineral de yeso depositados por agua. El análisis de esta veta ayudará a comprender mejor la historia de los ambientes húmedos del planeta rojo.
"Esta veta indica que el agua fluyó a través de las fracturas de las rocas subterráneas" dijo dijo Steve Squyres de la Cornell University, Ithaca, NY, e investigador principal de Opportunity. "Este es un depósito de productos químicos muy puros que se formaron en el mismo lugar donde los hemos visto, lo que los hace diferentes a otros yesos localizados sobre el planeta rojo. Aunque estas vetas no son raras en la Tierra, en Marte, su hallazgo hacen que los geólogos salten de las sillas".
La veta examinada por la Opportunity posee aproximadamente un pulgar humano de ancho, y de 16 a 20 pulgadas de largo, y sobresale ligeramente a ambos lados del lecho de la roca.
El mes pasado, los investigadores utilizaron la cámara microscópica y el espectrómetro de partículas alfa de rayos X, situados en el brazo del robot, así como varios filtros, para examinar la veta, a la que se ha denominado informalmente "Homestake". El espectrómetro identificó abundante calcio y azufre, en una porción que apunta a una composición de sulfato de calcio relativamente pura.
El sulfato de calcio puede existir de muchas formas, que varían según la cantidad de agua a la que está ligada la estructura de los minerales cristalinos. Los datos obtenidos sugieren que en la veta encontrada el sulfato de calcio está hidratado. Las observaciones realizadas desde órbita, ya habían revelado antes la existencia de yeso en Marte. En el norte del planeta rojo existe un campo de dunas de yeso cuyo origen se desconoce. En cambio en Homestake se formó en ese mismo lugar. Será importante ver si existen otros depósitos similares en otras zonas marcianas.

El depósito de Homestake, ya sea de yeso u otra forma de sulfato de calcio, se formó probablemente a partir de agua que disolvió el calcio de las rocas volcánicas. El calcio combinado con el azufre, ya sea de las rocas o procedente de los gases volcánicos, se depositó en forma de sulfato de calcio en una fractura que más tarde quedó expuesta a la superficie.
A lo largo de su recorrido, Opportunity ha localizado más rocas compuestas por minerales de sulfato de magnesio, hierro y calcio, que indican también un ambiente húmedo miles de millones de años atrás. El sulfato de calcio de alta concentración de Homestake podría haberse causado en condiciones diferentes a las de otros depósitos observados por el róver.
"Pudo haberse formado en otro tipo de medio ambiente acuoso, más hospitalario para una mayor variedad de organismos vivos", dijo Clark.
Homestake y las vetas de aspecto similar aparecen en una zona donde el lecho de roca sedimentaria ricas en sulfatos es grande. Estas rocas volcánicas están expuestas en el borde del Endeavour, lo que puede ofrecer una pista sobre su origen.
Opportunity y Spirit completaron sus tres meses principales de misión en abril de 2004. Ambos vehículos continuaron sus investigaciones posteriormente durante años, realizando importantes descubrimientos acerca de los ambientes húmedos marcianos que podrían haber sido favorables para el desarrollo de la vida microbiana. Spirit dejó de comunicarse con la Tierra en el 2010. Opportunity continúa en activo en la actualidad.
"Queremos entender por qué estas vetas se encuentran en la plataforma, pero no en las llanuras", dijo el investigador de la misión, Ray Arvidson, de la Universidad de Washington en St. Louis. "La respuesta puede ser que el agua subterránea en aumento procedente de la antigua corteza se movió a través de los materiales adyacentes al Cabo de York y depositó el yeso, ya que este material podría ser relativamente insoluble en comparación con el magnesio o el sulfato de hierro."
La NASA lanzó el pasado 26 de noviembre la nueva generación de rovers. Está programado que lleguen al cráter Gale en agosto de 2012.


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