martes, 20 de marzo de 2012

Descubierta una galaxia rectangular

Imagen en falso color de LEDA 074886 tomada con el telescopio Subaru. El contraste central ha sido ajustado para revelar el disco interior. El Dr. Lee Spitler tomó esta imagen.


Un equipo internacional de astrónomos procedentes de Australia, Alemania, Suiza y Finlandia, ha descubierto una extraña galaxia que tiene un sorprendente parecido con un diamante tallado. Los científicos trataban de localizar cúmulos globulares alrededor de la galaxia NGC 1407, cuando al borde de una imagen descubrieron a esta peculiar galaxia enana denominada LEDA 074886. El profesor Alister Graham, de la Universidad Tecnológica de Swinburne, Australia, y autor principal del descubrimiento, dijo: "Es una de esas cosas que te hace sonreír, porque no debería existir, o mejor dicho, no esperábamos su existencia. Su descubrimiento permite a los astrónomos obtener información útil para el modelado de otras galaxias."

La mayoría de las galaxias que nos rodean en el Universo tienen tres formas: elipsoidales, en forma de disco o irregulares. Las galaxias enanas, probablemente las más comunes del Universo, son pequeñas y tienen poca luminosidad. Una de las razones por las que LEDA 074886 ha sido difícil de localizar, ha sido precisamente por su poca luminosidad intrínseca, ya que tiene unas 50 veces menos estrellas que nuestra galaxia.

 
Utilizando el espejo primario de 8,2 metros del Subaru y su cámara colocada en el foco primario, permitío a los astrónomos hacer observaciones en un amplio campo que abarcaba más objetos de los previstos inicialmente en su investigación. Trabajando con diferntes filtros, junto a la buena calidad de imagen que se consigue con Subaru, los científicos lograron medir un disco estelar embebido dentro de la galaxia de forma rectangular. El color azul del disco interior sugiere la edad temprana de las estrellas que lo forman.
Los astrónomos sospechan que esta galaxia puede poseer la forma de un disco, pero nosotros la vemos rectangular porque la observamos de lado. El profesor Duncan Forbes, coautor del estudio, explicó: "Una posibilidad es que esta galaxia se formara tras la colisión de dos galaxias espirales. Mientras que las estrellas pre-existentes en las galaxias iniciales son las que vemos en la forma rectangular, el gas se hundió en el plano medio para formar nuevas estrellas, siendo éste el disco que hemos observado".
A pesar de su aparente singularidad, en parte debido a su oportuna orientación, el equipo ha recopilado información útil para el modelado de otras galaxias. Si bien la forma rectangular exterior no implica la formación de nuevas estrellas, la estructura de disco sí lo hace. "Esto pone de relieve la importancia de combinar las lecciones aprendidas de los dos tipos de simulaciones anteriores, para una mejor comprensión de la evolución de las galaxias", dijo el profesor Graham. Cuando nuestra galaxia colisione con la galaxia de Andrómeda dentro de unos 3 mil millones de años, podemos llegar a ser habitantes de una galaxia rectangular.



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