lunes, 5 de marzo de 2012

Las primas pequeñas de las estrellas Wolf-Rayet gigantes

Hasta las estrellas que parecen tan estáticas en nuestro cielo son en realidad muy variables.
En la imagen de la izquierda podemos ver la nebulosa planetaria Hen 3-1333 capturada por el telescopio espacial Hubble. Las nebulosas planetarias no tienen nada que ver con los planetas, sino que en realidad representan la agonía de las estrellas de tamaño medio como el Sol. A medida que expulsan sus capas exteriores, crean a su alrededor una burbuja de gas brillante que a través de pequeños telescopios se aprecian como manchas redondas.
Se cree que la estrella situada en el centro de Hen 3-1333 tiene una masa de alrededor del 60% de la del Sol, pero a diferencia de nuestra estrella, su brillo aparente varía sustancialmente con el tiempo. Los astrónomos creen que esta variabilidad es causada por un disco de polvo que se encuentra casi de canto visto desde la Tierra, y que periódicamente oscurece la estrella.
Se trata de una estrella de tipo similar a las Wolf-Rayet, una etapa tardía en la evolución de las estrellas como el Sol. Esta clase de estrellas Wolf-Rayet comparten muchas características observacionales con las conocidas estrellas Wolf-Rayet que son mucho más grandes.
¿Por qué se produce esta similitud? Ambos tipos de estrellas Wolf-Rayet son calientes y brillantes porque sus núcleos de helio se exponen, en el primer caso debido a los fuertes vientos estelares de estas estrellas, y en este caso debido a que las capas externas de la estrella se han esparcido, dejando a la estrella sin este combustible.
La exposición del núcleo de helio, rico en elementos pesados, significa que la superficie de estas estrellas son mucho más calientes que la del Sol, estando por lo general de 25.000 a 50.000 grados Celsius. El Sol tiene una temperatura superficial de unos 5.500ºC.
En resumen, aunque estas estrellas son mucho más pequeñas en tamaño, los astros similares al localizado en el centro de Hen 3-1333, pueden imitar la apariencia de una Wolf-Rayet de gran tamaño y de mayor energía, al tener sus núcleos de helio expuestos.

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