martes, 29 de mayo de 2012

Carbón orgánico, pero no biológico, procedente de Marte

El objetivo de las misiones a Marte, desde la Viking, hasta los rovers actuales, ha sido la localización de moléculas que tienen largas cadenas de carbono e hidrógeno, que constituyen los bloques de la vida aquí en la Tierra. Estas moléculas han sido encontradas en los meteoritos procedentes de Marte, pero los científicos no se ponen de acuerdo en cómo se formaron y si su procedencia es el planeta rojo.

Un nuevo estudio dirigido por Andrew Steele provee una fuerte evidencia de que este carbono se formó en Marte, aunque no es biológico. Este hallazgo ayudará a los científicos a comprender mejor los procesos químicos que tienen lugar en el planeta rojo, lo que ayudará a planificar las misiones del futuro, en la búsqueda de una posible vida pasada o presente en Marte.

Ha habido poco consenso científico sobre el origen de las grandes macromoléculas de carbono detectadas en los meteoritos marcianos. Las teorías sobre su origen incluyen su contaminación en la Tierra o a través de la materia de otros meteoritos, resultados de reacciones químicas en Marte, o restos de una antigua vida biológica marciana.


El equipo de Steel examinó 11 meteoritos marcianos, cuyas edades abarcan alrededor de 4,2 mil millones de años de la historia de Marte. Se detectaron grandes compuestos de carbono en 10 de ellos. Las moléculas se encontraron en el interior de granos de minerales cristalizados.

Usando un conjunto de sofisticadas técnicas de investigación, el equipo fue capaz de demostrar que al menos algunas de las macromoléculas de carbono eran originarias de los propios meteoritos  y no procedían de la contaminación terrestre.

A continuación, el equipo analizó las moléculas de carbono en relación con otros minerales encontrados en los meteoritos para ver qué tipo de productos químicos se han podido procesar en estas muestras antes de su llegada a la Tierra. Los granos cristalinos que contenían los compuestos de carbono dieron pistas sobre su origen. Sus resultados indicaron que el carbono se creó durante la actividad volcánica de Marte y muestran que el planeta rojo ha generado química orgánica durante la mayor parte de su historia.

"Estos hallazgos muestran que el almacenamiento de moléculas de carbono en Marte se produjo a lo largo de la historia del planeta. Este proceso podría haber sido similar al que se dio en una Tierra primitiva.", dijo Steel. "Comprender la génesis de estos compuesto no-biológicos, es fundamental para planificar las misiones futuras a Marte".

 En un documento anexo, Steele y su equipo estudiaron un meteorito llamado Allan Hills 84001 que se rumoreó que contenía vestigios de la antigua vida biológica de Marte. El documento demuestra que estos restos pudieron haber sido creados por las reacciones químicas que implican la forma de grafito del carbono, en lugar de procesos biológicos.



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