domingo, 6 de mayo de 2012

Hubble utilizará la Luna como espejo para observar el tránsito de Venus



El cráter Tycho es uno de los más espectaculares de la Luna. Ahora el telescopio espacial Hubble está observándolo, pero no para estudiar su morfología, sino para contemplar a través de él el tránsito de Venus por delante de la cara del Sol, que se producirá el próximo 5-6 de junio.

Hubble no puede mirar al Sol directamente, por lo que los astrónomos se plantearon la posibilidad de que apuntara a la Luna y la utilizaran como espejo para captar la luz solar reflejada y aislar así, la pequeña fracción de luz que pasa a través de la atmósfera de Venus. Impresa en esta pequeña cantidad de luz quedarán las huellas dactilares de la composición atmosférica del planeta.

Esta técnica es la misma que la empleada para estudiar las atmósferas de los planetas gigantes gaseosos encontrados fuera de nuestro Sistema Solar cuando pasan por delante de sus estrellas. En el caso de las observaciones del tránsito de Venus, los astrónomos ya conocen la composición química de la atmósfera del planeta, sabiéndose que no muestras signos de vida. Sin embargo el estudio del tránsito de Venus tiene como finalidad comprobar la eficacia de esta técnica para detectar la composición atmosférica de exoplanetas tipo Tierra, e incluso poder encontrar signos de la existencia de vida en esos mundos. Venus es un candidato idóneo para esta verificación porque es similar en tamaño y masa a nuestro planeta.

Los astrónomos utilizarán los diferentes instrumentos del Hubble para ver el tránsito en una amplia gama de longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo cercano. Durante el tránsito,el telescopio espacial ajustará las imágenes y realizará la espectroscopía, dividiendo la luz del Sol en sus colores constituyentes, lo que podría dar información sobre la composición de la atmósfera de Venus.


Hubble observará la Luna durante siete horas, antes, durante y después del tránsito, por lo que los astrónomos podrán comparar los datos y así detectar las firmas espectrales extremadamente débiles. Sólo una parte entre 100.000 de la luz solar se filtra a través de la atmósfera de Venus, y se reflejará en la luna.

El cráter Tycho fue originado hace unos 100 millones de años por el impacto de un asteroide. Los senderos brillantes que irradian desde el cráter se formaron a partir del material expulsado en la colisión. Tycho posee un diámetro de unos 80 kilómetros y está rodeado por un borde de material que asciende casi 5 kilómetros por encima del suelo del cráter.

Situación de Tycho
Debido a que los astrónomos sólo tienen una oportunidad para observar el tránsito, tienen que planificar cuidadosamente la investigación. Parte de esta preparación incluyen las observaciones de prueba de la Luna realizadas el pasado 11 de enero de 2012. Una de las cosas que querían averiguar los astrónomos era si Hubble era capaz de estar mirando la misma zona de la Luna durante 7 horas, ya que el telescopio está en continuo movimiento.

Esta es la última vez que se podrá ver un tránsito de Venus durante este siglo. El próximo evento no se producirá hasta 2117. Los tránsitos de Venus ocurren en pares, separados por un intervalo de ocho años. El último evento fue presenciado en el año 2004.



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