jueves, 14 de junio de 2012

Cassini detecta lagos tropicales en Titán

Anillos de Saturno a lo lejos, Titán en primer plano.

La nave Cassini de NASA ha detectado lagos de metano de larga duración en los trópicos de Titán, una de las lunas más interesantes de Saturno. Uno de estos lagos tropicales es aproximadamente de la mitad del tamaño del Gran Lago Salado (Great Salt Lake) en Utah, con una profundidad de por los menos un metro.

El resultado del análisis de los datos de la Cassini es inesperado, ya que hasta ahora se pensaba que estos depósitos líquidos solo podrían existir en los polos de esa luna. Estos descubrimientos han aparecido en el número de esta semana de la revista Nature.

¿De dónde viene el líquido de estos lagos? “Una fuente probable serían los acuíferos subterráneos,” dijo Caitlin Griffith, autora principal del artículo publicado y un miembro asociado del equipo de la misión Cassini en la Universidad de Arizona, Tucson. “En esencia, Titán podría tener oasis.”

Entender cómo se forman estos lagos o pantanos en Titán ayuda a los científicos a aprender más acerca de las condiciones meteorológicas de esa luna. Al igual que el ciclo del agua de la Tierra, Titán tiene un ciclo del metano, desempeñando el metano el mismo papel que hace el agua en la Tierra. En la atmósfera de Titán, los rayos ultravioleta rompen la molécula del metano, iniciando una cadena de complicadas reacciones químicas orgánicas. Sin embargo, los modelos existentes, no han sido capaces de explicar la abundancia de metano que existe.

“Un acuífero podría explicar una de las desconcertantes cuestiones acerca de la existencia de metano.” dijo griffith. “El metano es un progenitor de la química orgánica de Titán, lo que probablemente produce moléculas tan interesantes como los aminoácidos, los bloques principales de la vida.

Los modelos de circulación global de Titán han teorizado que el metano líquido en las regiones ecuatoriales de la luna se evapora y es transportado por los vientos hacia los polos, en los cuales las temperaturas más bajas hacen que el metano se condense, y cae a la superficie formando los lagos polares. En la Tierra, el agua es transportada de forma similar por la circulación atmosférica, aunque el transporte también se realiza en los océanos, contrarrestando así los efectos atmosféricos.

Los últimos resultados obtenidos provienen del espectrómetro infrarrojo de la Cassini, que detectó una serie de áreas oscuras en la región tropical conocida como Shangri-La, cerca del punto en el que aterrizó la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea en 2005. Cuando la Huygens aterrizó, el calor de la lámpara de la propia sonda vaporizó algo del metano del suelo, indicando que había aterrizado en un lugar húmedo.

Las áreas que aparecen oscuras en los mapas realizados por el espectrómetro indican zonas en las que existe metano o etano líquidos. Algunas regiones podrían ser poco profundas, como pequeños charcos. Mediante mapeo radar, la Cassini ha detectado lagos en las regiones polares, pero no había detectado ninguno en regiones de baja latitud. Los lagos tropicales detectados ahora por el espectrómetro infrarrojo se han mantenido desde el año 2004. Sólo se han detectado precipitaciones y evaporación una vez en las regiones ecuatoriales, y sólo durante la última temporada de lluvias en titán. Por lo tanto los científicos deducen que estos lagos no pueden abastecerse de la lluvia.

“Pensábamos que en Titán tan solo había dunas en el ecuador y lagos en los polos, pero ahora sabemos que esta luna es mucho más compleja de lo que habíamos pensado,” dijo Linda Spilker, científica de la misión Cassini del Jet Propulsion Laboratory de NASA, en Pasadena, California. “La Casini todavía tiene múltiples oportunidades de sobrevolar esta luna en el futuro, así que estamos impacientes por ver cómo se completan los detalles de esta historia.”

La misión Cassini-Huygens es un proyecto de cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. La misión es dirigida por el Jet Propulsion Laboratory de la Dirección de Misiones Científicas de NASA, en Washington. El equipo del espectrómetro infrarrojo y visible tiene su base en la Universidad de Arizona, Tucson.

Para más información sobre la misión Cassini visita las páginas:
http://www.nasa.gov/cassini
http://saturn.jpl.nasa.gov

Fuente de la noticia: NASA

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