jueves, 12 de julio de 2012

Descubierta una quinta luna en Plutón


Los astrónomos han anunciado el descubrimiento de una quinta luna orbitando en torno a Plutón.

La nueva luna, de forma irregular, cuenta con diámetros de 6 y 15 kilómetros, y se encuentra en una órbita circular coplanaria con las otras lunas del sistema, a 58.000 kilómetros de Plutón.

Mark Showalter,del Instituto SETI comenta: "Forman una serie de órbitas perfectamente anidadas, como muñecas rusas".

Este descubrimiento aumenta a cinco el número de lunas descubiertas en Plutón.

Este descubrimiento ha despertado una incógnita entre el equipo investigador: cómo un planeta tan pequeño como Plutón puede contar con un conjunto de satélites tan complejo. La quinta luna de Plutón ha servido para arrojar luz acerca de cómo se ha formado y evolucionado el sistema de satélites del último explaneta del sistema solar: de acuerdo con Showalter, la teoría más probable es que todas las lunas sean «reliquias» de una colisión entre Plutón y el Cinturón de Kuiper, producida hace billones de años.


Este nuevo hallazgo ayudará a los científicos de la New Horizons de la NASA a programar el vuelo de la sonda en torno al sistema de Plutón en el 2015.



El equipo de científicos está usando la capaciadad óptica del telescopio Hubble para detectar los posibles peligros a los que pueda enfrentarse la New Horizons cuando cruce a través del sistema del planeta enano. La sonda pasará a una velocidad de 30.000 kilómetros por hora, por lo que podría ser destruida por la colisión contra los desechos orbitales.

«El descubrimiento de pequeñas lunas nos adelanta indirectamente que debe haber gran cantidad de pequeñas partículas invisibles alrededor del sistema de Plutón» afirma Harold Weaver, del Laboratorio de Física Aplicada del Hospital Johns Hopkins de Laurel, Maryland.

«El inventario del sistema de Plutón que se está recopilando a través de Hubble junto con el equipo de "Nuevos Horizontes", permitirá diseñar un trayecto seguro para la sonda cuando haga el esperado viaje a Plutón» ha afirmado Alan Stern, el principal investigador de la futura misión del Southwest Research Institute de Boulder, Colorado.

La luna más grande de Plutón, Caronte, fue descubierta en 1978. Posteriormente, las observaciones llevadas a cabo por Hubble en 2006 descubrieron dos lunas pequeñas, Nix e Hydra, y en el 2011 se halló un último satélite con los datos del Hubble, conocido como P4.

La designación provisional de esta luna es S/2012 (134 340) 1, o P5, y se ha detectado en las imágenes capturadas por la Wide Field Camera 3 del Hubble el 26, 27 y 29 de junio, y el 7 y 9 de julio.

Los científicos esperan poder observar este sistema con el James Webb,el sucesor del Hubble, para continuar el estudio de este sistema. El James Webb será capaz de medir la química superficial de Plutón y de sus lunas, y la de muchos otros objetos del Cinturón de Kuiper.


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