martes, 3 de julio de 2012

Los pequeños exoplanetas abundan

No todas las estrellas son iguales. Aunque todas nacen a partir de una nube compuesta principalmente de hidrógeno, las pequeñas cantidades de otros elementos presentes pueden variar el tamaño y la composición de los astros. Puesto que los planetas se formar a partir de la condensación del material presente en el disco protoplanetario existente alrededor de las estrellas jóvenes, los astrónomos se preguntan si las estrellas más ricas en metales verán favorecida la formación planetaria a su alrededor.

La observación espectral de la luz de las estrellas puede revelar la composición de éstas, mientras que los nuevos métodos de identificación de exoplanetas pueden identificar aproximadamente, qué estrellas pueden albergar planetas tipo Júpiter, y cuales mundos como la Tierra. Las observaciones recientes han concluido que es más probable encontrar planetas tipo Júpiter en las estrellas ricas en elementos pesados, pero esta relación para los planetas terrestres era desconocida.


En el último número de la revista Nature, los astrónomos del CfA David Latham, Guillermo Torres, Esquerdo Gilbert, John Geary, Stefanik Bob, y Quinn Samuel, y sus colegas reportaron el estudio espectroscópico de 152 estrellas que albergan exoplanetas, y de un conjunto de 1.235 estrellas candidatas a albergarlos, identificadas por el telescopio Kepler.

Los astrónomos encontraron que los planetas de radio inferiores a cuatro Tierras se forman alrededor de estrellas similares al Sol con una amplia gama de elementos. Sin embargo, los planetas como Júpiter se forman preferentemente alrededor de estrellas con más elementos pesados que nuestro Sol. La amplia variedad de condiciones en las estrellas que albergan planetas como la Tierra hace que estos mundos puedan ser muy abundantes en todo el disco de la galaxia, ya que no precisan de requisitos especiales en cuanto a la abundancia de elementos pesados para formarse.


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