viernes, 27 de julio de 2012

Spitzer descubre un planeta más pequeño que la Tierra.

Esta ilustración muestra lo que los astrónomos creen que es un mundo extrasolar de tan solo dos tercios del tamaño de la Tierra, uno de los más pequeños detectados. Fue identificado por el Telescopio Espacial Spitzer de NASA. El candidato a exoplaneta, conocido como UCF-1.01, orbita una estrella llamada GJ 436, localizada a una distancia de unos 33 años luz de nosotros. UCF-1.01 puede ser el planeta más cercano a nuestro Sistema Solar de un tamaño menor que nuestro planeta Tierra.
Créditos de imagen: NASA/JPL-Caltech

El Telescopio Espacial Spitzer de NASA ha descubierto lo que los científicos creen que es un planeta con dos tercios del tamaño de la Tierra. El candidato a exoplaneta, llamado UCF-1.01, está localizado a más de 33 años luz de nosotros, y es posiblemente el mundo más cercano a nuestro Sistema Solar de un tamaño menor que la Tierra.

Los exoplanetas orbitan alrededor de estrellas más allá de nuestro Sol. Hasta ahora se han encontrado muy pocos de un tamaño menor al de nuestro planeta. Spitzer ha realizado estudios otras veces en exoplanetas previamente conocidos, pero el UCF-1.01 ha sido detectado por primera vez por el Telescopio Espacial, con lo cual es posible que el Spitzer pueda ayudar a partir de ahora a descubrir mundos del tamaño terrestre y potencialmente habitables.

“Hemos encontrado fuertes evidencias de un planeta muy pequeño, muy caliente y además muy cercano, con la ayuda del Telescopio Espacial Spitzer,” dijo Kevin Stevenson de la Universidad de Florida Central en Orlando. Stevenson es el autor principal del artículo, que ha sido aceptado para su publicación en la revista The Astronophysical Journal. “Identificar planetas cercanos pequeños, tales como el UCF-1.01 podría llevarnos algún día a su caracterización usando futuros instrumentos.”

El nuevo candidato a planeta se encontró inesperadamente en las observaciones del Spitzer. Stevenson y su equipo estaban estudiando el planeta GJ 436b, del tamaño de Neptuno, del que ya se conocía su existencia alrededor de la estrella enana roja GJ 436. En los datos del Spitzer, los astrónomos notaron ligeras disminuciones en la cantidad de luz infrarroja procedente de la estrella, aparte de la disminución causada por la presencia del GJ 436b. La revisión de los datos anteriores del Spitzer mostró que esas disminuciones eran periódicas, sugiriendo un segundo planeta orbitando la estrella y bloqueando una pequeña fracción de su luz.

Esta técnica, utilizada por una serie de observatorios, incluido el Telescopio Espacial Kepler de la NASA, se basa en el método de los tránsitos para detectar exoplanetas. La duración de un tránsito, y la pequeña disminución en la cantidad de luz registrada, revelan propiedades básicas del exoplaneta, tales como su tamaño y la distancia a la estrella. En el caso de UFC-1.01, su diámetro podría ser de aproximadamente 8400 kilómetros, unos dos tercios del de la Tierra. UCF-1.01 podría girar muy cerca de su estrella GJ 436, a unas siete veces la distancia de la Tierra a la Luna, y su año duraría tan sólo 1.4 días terrestres. Dada esta proximidad a su estrella, mucho más cerca del planeta Mercurio al Sol, la temperatura superficial de ese planeta podría ser de unos 600 grados Celsius.

Si este diminuto y tórrido candidato a planeta alguna vez tuvo atmósfera, lo más probable es que se haya evaporado. UCF-1.01, por lo tanto, podría parecerse a un planeta geológicamente muerto y lleno de cráteres como Mercurio. El coautor del artículo, Joseph Harrington, también de la Universidad de Florida Central, e investigador principal de la investigación, ha sugerido otra posibilidad; que el calor extremo de orbitar tan cerca de  GJ 436 haya derretido la superficie del exoplaneta. “El planeta podría estar incluso cubierto por magma.” dijo Harrington.

Además de UCF-1.01, Stevenson y su equipo encontraron indicios de un tercer planeta, denominado UCF-1.02 orbitando GJ 436. Spitzer ha encontrado evidencias de estos dos planetas en varias ocasiones. Sin embargo, incluso los instrumentos más sensibles, son incapaces de determinar la masa de exoplanetas tan pequeños como UCF-1.01 y UCF-1.02, de tal vez tan sólo un tercio de la masa de la Tierra. Conocer la masa es necesario para confirmar un descubrimiento, por lo que los autores del descubrimiento los llaman cautelosamente candidatos a exoplanetas por ahora.

De las aproximadamente 1800 estrellas identificadas por el Telescopio Espacial Kepler de NASA, como candidatas a albergar sistemas planetarios, en tan sólo tres se ha confirmado la existencia de planetas del tamaño de la Tierra. De ellos, tan solo un exoplaneta se cree que es más pequeño que el candidato detectado por el Spitzer, con un radio similar al de Marte, el 57 por ciento del de la Tierra.

“Espero que las observaciones futuras confirmen este excitante resultado, lo cual demostraría que Spitzer puede ser capaz de detectar planetas del tamaño de Marte”, dijo Michael Werner, científico del proyecto Spitzer en el Jet Propulsion Laboratory de NASA, en Pasadena, California. “Incluso después de nueve años en el espacio, las observaciones de Spitzer nos continúan llevando en  nuevas e importantes direcciones científicas.”



Enlac eoriginal: NASA.

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