miércoles, 26 de septiembre de 2012

¿Aceleró un meteorito la Edad de Hielo?

Un nuevo estudio sugiere que hace 2,5 millones de años un enorme meteorito chocó contra la Tierra precipitándose sobre el sur del Océano Pacífico, lo que no sólo generó un gran tsunami, sino que también sumió a nuestro planeta en una Edad de Hielo.

Investigadores australianos sugieren que el meteorito Eltanin, que alcanzó unas dimensiones de hasta dos kilómetros de ancho, se estrelló en las aguas profundas del Pacífico desestabilizando el sistema climático de la Tierra, y generando efectos catastróficos alrededor de la cuenca de impacto.

"Este evento, ocurrido en las profundidades del océano ha sido en parte olvidado porque no hay un cráter gigante obvio para ser investigado", dice el profesor James Goff, especializado en el estudio de los tsunamis.
 "Pero si consideramos que un meteorito del tamaño de una pequeña montaña impacta en el océano profundo entre Chile y la Antártida, en lugar de hacerlo sobre tierra firme donde gran parte de la energía de colisión es absorbida localmente, se generaría la formación de ondas de cientos de metros de altura cerca del lugar de la colisión".



"Algunos modelos sugieren que el mega-tsunami podría haber alcanzado una altura enorme que habría barrido bastas zonas del Pacífico adentrándose tierra adentro. Pero también habría expulsado a la atmósfera grandes cantidades de vapor de agua, azufre y polvo. El tsunami por sí solo habría sido devastador, pero el material expulsado a la estratosfera podría haber sido el suficiente para ocultar la luz del Sol y reducir así drásticamente las temperaturas superficiales. La Tierra ya se encontraba en una fase de enfriamiento gradual, por lo que este evento podría haber acelerado el proceso hasta llegar a una Edad de Hielo".

Para alcanzar este resultado, los científicos han estudiado depósitos geológicos de Chile, la Antártida, Australia y otros países que evidencian un cambio climático marcando el inicio del cuartenario.
Location of the Eltanin impact. Credit: UC Santa Cruz

 "No hay duda de que el mundo ya había comenzado un proceso de enfriamiento en el Plioceno medio y tardío", comenta Mike Archer, co-autor del artículo. "Lo que estamos sugiriendo es que el impacto Eltanin puede haber empujado este cambio lento, acelerando hacia el ciclo de glaciaciones que caracterizó los próximos 2,5 millones de años y provocó nuestra propia evolución como especie."

DEM of high resolution bathymetric data in the Eltanin impact area. Credit: Alfred Wegener Institute for Polar and Marine Research



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