jueves, 8 de noviembre de 2012

Descubierta una súper-Tierra con unas condiciones similares a nuestro planeta

Impresión artística de HD 40307g y su estrella
Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto una súper-Tierra que puede tener un clima muy similar a nuestro planeta, lo que la haría adecuada para sustentar formas de vida. Esta investigación ha sido liderada por Mikko Tuomi, de la Universidad de Hertfordshire, y Guillem Anglada-Escudé, de la Universidad de Goettingen.

Este exoplaneta orbita en torno a una estrella cercana en la llamada zona de habitabilidad, es decir, en una región circunestelar alrededor de la estrella en donde, de encontrarse ubicado un planeta (o satélite) rocoso con una masa comprendida entre 0,6 y 10 masas terrestres y una presión atmosférica superior a los 6,1 mb correspondiente al punto triple del agua, la luminosidad y el flujo de radiación incidente permitirían la presencia de agua en estado líquido sobre su superficie.

Una vez eliminado el ruido de los datos producidos por la actividad de la estrella, los científicos creen que en este sistema podría haber tres súper-Tierras más.

Mikko Tuomi, dijo: "Hemos sido pioneros en nuevas técnicas de análisis de datos, incluyendo el uso de la longitud de onda como un filtro para reducir la influencia de la actividad de esta estrella en la señal. Esto aumenta significativamente nuestra sensibilidad y nos ha permitido revelar la existencia tres nuevas súper-Tierras alrededor de la estrella conocida como HD 40307, convirtiéndola en un sistema de seis planetas ".

De los nuevos planetas descubiertos, el que tiene mayor interés es el que posee la órbita más externa a la estrella y que tiene una masa de al menos siete veces la de nuestro planeta. Está aproximadamente a la misma distancia de su estrella que nuestro planeta con respecto al Sol, por lo que recibe prácticamente una cantidad similar de energía que nuestro mundo. Esto hace que la posibilidad de que albergue vida sea considerable. También es probable que el planeta gire en torno a su propio eje, creando un efecto diurno y nocturno que lo asemeje todavía más a nuestro planeta. Además podría poseer atmósfera y agua líquida.

Guillem Angla-Escudé, dijo: "La estrella HD 40307, es una estrella enana vieja perfectamente tranquila, así que no hay ninguna razón por la que un planeta no podría mantener un clima parecido a la Tierra en estas condiciones".

Hugh Jones, de la Universidad de Hertfordshire, agregó: "La órbita del nuevo planeta hace que su clima y su atmósfera puedan ser las adecuadas para albergar vida. Pero no sólo el planeta. Si este mundo posee una luna, ésta también podría cumplir las condiciones de habitabilidad, además de aumentar las probabilidades de que el planeta posea vida debido al efecto de las mareas". 

A principios de este año, el telescopio espacial Kepler encontró un planeta con una órbita similar. Sin embargo, Kepler 22d se encuentra a 600 años luz de la Tierra, mientras que esta nueva súper-Tierra conocida como HD 40307g está mucho más cerca, a cuarenta y cuatro años luz de la Tierra.

Mikko Tuomi ha llevado a cabo esta investigación como miembro de la European Science RoPACS red (planetas rocosos alrededor de estrellas Cool) - una iniciativa con un enfoque de investigación en la búsqueda de planetas alrededor de estrellas frías. RoPACS es liderado por la Universidad de Hertfordshire por David Pinfield, quien comentó: "Descubrimientos como éste son realmente emocionantes, y estos sistemas serán blancos naturales para la próxima generación de grandes telescopios, tanto desde la Tierra como desde el espacio ".



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