viernes, 31 de agosto de 2012

Los verdaderos colores de Saturno y sus lunas


Esta bella imagen en colores naturales fue enviada a la Tierra por la nave espacial Cassini de la NASA. En ella se observa Titán, la luna más grande de Saturno con un diámetro de más de 5.000 kilómetros, pasando por delante del planeta.  Hace ocho años, cuando Cassini llegó a Saturno, era invierno en el hemisferio norte, mientras que ahora es invierno en el hemisferio sur. Esto ha provocado variaciones de tonos: el tono azul está tiñendo ahora la atmósfera del sur mientras se desvanece de la atmósfera septentrional. 



Gracias a las instantáneas tomadas por Cassini, los científicos han descubierto un enorme vórtice de gas que se ha creado alrededor del polo sur de Titán. Según los investigadores de la NASA, este vórtice se debe a los cambios estacionales que se producen tanto en Saturno como en sus satélites. Las cámaras de luz visible de la sonda han observado esta concentración de neblina amarillenta desde el 27 de marzo.



Marcas de un examen láser en el suelo marciano.


El instrumento Chemcam a bordo de Curiosity realizó unas marcas en el suelo de Marte el pasado 25 de agosto para estudiar la variabilidad química a corta escala de las rocas y del suelo marciano. ChemCam es un sistema de espectroscopia de colapso inducida por rayo láser (LIBS -siglas en inglés), el cual puede apuntar a una roca a una distancia de 13 metros, vaporizando una pequeña cantidad de los minerales subyacentes en ella y recogiendo el espectro de luz emitida por la roca vaporizada usando una cámara con una resolución angular de 80 microradianes.

Para este estudio, cada punto recibió 50 disparos del láser del instrumento. Los cuatro puntos de la fotografía se estudiaron de izquierda a derecha. La energía del disparo excita los átomos de las rocas y el instrumento registra los espectros de luz resultantes para identificar los elementos químicos presentes en las muestras.

Los agujeros de la fotografía tienen unas dimensiones de entre 2 y 4 milímetros, siendo el tamaño del haz del láser a esa distancia de 0,43 mm. Esto demuestra el potencial del láser para evacuar el polvo y los pequeños granos no consolidados.


Más información en el enlace.

Lanzadas con Éxito las Sondas de la Misión RBSP


Las sondas gemelas de la Misión RBSP de la NASA fueron lanzadas con éxito el día 30 a las 8:05 GMT desde la Estación de las Fuerzas Aéreas de Cabo Cañaveral, en Florida, dando comienzo a una misión que se encargará de explorar los cinturones de radiación de la Tierra. La información que proporcione esta misión ayudará a proteger nuestros satélites y a entender mejor cómo afecta el tiempo espacial a las comunicaciones y la tecnología en la Tierra.


"Con esta misión, los científicos aprenderán con un detalle sin precedentes la forma en la que las partículas cargadas interactúan con los cinturones de radiación que rodean nuestro planeta, y que afectan a la parte alta de la atmósfera terrestre",  dijo John Grunsfeld. "Una de las aplicaciones de esta investigación será la de comprender mejor la influencia del clima espacial y sus efectos en nuestros satélites"

Esté atento a la aparición de la "Luna Azul"


Cuando alguien dice “Una vez cada Luna Azul”, se entiende lo que quiere decir: Raro. Casi nunca. Quizás incluso absurdo.

Este año, eso significa 31 de agosto.

Por segunda vez en este mes, la Luna está por convertirse en Luna llena. Hubo una Luna llena el 1 de agosto y ahora se aproxima la segunda, el 31 de agosto. Según el folclore moderno, siempre que hay dos lunas llenas en un mismo mes calendario, la segunda es de color “azul”.

¡Escuche los discos de Elvis! "Luna azul… Me viste parado, solo, sin un sueño en mi corazón, sin un amor que me pertenezca”. Tanto en las canciones como en la literatura, las lunas azules han simbolizado durante mucho tiempo el amor perdido y la melancolía. Elvis se refirió a los desengaños vinculados con la Luna en su éxito del año 1956 llamado “Luna Azul”.

Pero, ¿la taciturna Luna del 31 de agosto se tornará verdaderamente azul? Probablemente no.

La mayoría de las lunas azules son de color gris pálido y blanco, no es posible distinguirlas de cualquier otra luna que hayamos visto. Incluir una segunda Luna llena en un mes calendario no cambia las propiedades físicas de la Luna en sí misma; de modo que su color continúa siendo el mismo.

No obstante, teniendo en cuenta esta advertencia, usted debe saber que en raras ocasiones esto puede suceder.

jueves, 30 de agosto de 2012

Se encuentran elementos esenciales para la vida alrededor de una estrella joven.


Usando el radiotelescopio ALMA (the Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un grupo de astrónomos detectó moléculas de azúcar presentes en el gas que rodea a una estrella joven, similar al sol. Esta es la primera vez que se ha descubierto azúcar en el espacio alrededor de una estrella de estas características.
Tal hallazgo demuestra que los elementos esenciales para la vida se encuentran en el momento y lugar adecuados para poder existir en los planetas que se forman alrededor de la estrella.

Los astrónomos encontraron moléculas de glicolaldehído (un azúcar simple [1]) en el gas que rodea a una joven estrella binaria joven llamada IRAS 16293-2422, la que posee una masa similar a la del Sol. El glicolaldehído ya se había divisado en el espacio interestelar anteriormente [2], sin embargo, esta es la primera vez que se localiza tan cerca de una estrella de este tipo, a distancias equivalentes a las que separan Urano del Sol en nuestro propio Sistema Solar. El descubrimiento prueba que algunos de los compuestos químicos necesarios para la vida, ya existían en este sistema al momento de la formación de los planetas [3].

“En el disco de gas y polvo que rodea esta estrella de formación reciente encontramos glicolaldehído, un azúcar simple que no es muy distinto al que ponemos en el café", señala Jes Jørgensen (Instituto Niels Bohr, Dinamarca), autor principal del trabajo. "Esta molécula es uno de los ingredientes en la formación del ácido ribonucleico (ARN), que como el ADN, con el cual está relacionado, es uno de los ingredientes fundamentales para la vida” 



La gran sensibilidad de ALMA (incluso en las longitudes de onda más cortas a las que opera — que representan grandes desafíos técnicos) fue esencial para estas observaciones, las que se realizaron con un conjunto parcial de antenas durante la llamada fase de verificación científica del observatorio [4].

Observaciones con el GTC de dos enanas blancas ponen a prueba la teoría de la relatividad de Einstein

Un equipo internacional, en el que ha participado el IAC, ha descubierto que las enanas blancas del sistema binario J0651 orbitan cada vez más rápido, tal y como predice la teoría de la relatividad general de Einstein, al perder energía por emitir ondas gravitacionales.

La confirmación de las predicciones teóricas se ha realizado con varios telescopios en Estados Unidos y con el GTC, que realizó las observaciones más rápidas del sistema.

Un equipo internacional, en el que han participado astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y el Gran Telescopio CANARIAS (GTC), ha puesto a prueba la teoría de la relatividad general de Einstein al observar la reducción progresiva de la órbita de un singular par de estrellas: las enanas blancas del sistema binario J0651. Estos dos objetos, remanentes de estrellas como el Sol que ya han agotado su combustible nuclear, completan en la actualidad una órbita cada 13 minutos, con grandes aceleraciones y velocidades que llegan a alcanzar más de 600 kilómetros por segundo, según acaba de publicar el grupo de investigación en la revista Astrophysical Journal Letters.

De acuerdo con la teoría de la relatividad general de Einstein, las aceleraciones de estas estrellas en su movimiento orbital causan ondas en el tejido del espacio-tiempo, que se denominan ondas gravitacionales. Aunque todavía no se han observado directamente, la emisión de estas ondas resta energía al sistema binario, lo que provoca que las enanas blancas se acerquen progresivamente la una a la otra y orbiten cada vez más rápido.

Se desvela la existencia de millones de agujeros negros


 El telescopio espacial WISE ha identificado a millones de candidatos a quásares y hasta 1.000 objetos que se sospecha que son las galaxias más brillantes en el infrarrojo localizadas hasta la fecha.

"WISE ha descubierto una colección de objetos ocultos", dijo Hashima Hasan, del programa WISE de la NASA en Washington. "Hemos descubierto desde un asteroide bailando delante de la Tierra en su órbita, hasta agujeros negros supermasivos y galaxias que se esconden detrás de capas de polvo."

WISE escaneó todo el cielo dos veces en luz infrarroja, completando su estudio a principios de 2011. El telescopio ha capturado millones de imágenes del cielo. Todos los datos de la misión se han dado a conocer públicamente, lo que permite a los astrónomos hacer nuevos descubrimientos.

Los últimos descubrimientos están ayudando a los astrónomos a comprender mejor cómo crecieron y evolucionaron juntos las galaxias y los agujeros negros. Por ejemplo, el agujero negro gigante en el centro de nuestra galaxia,  la Vía Láctea,  llamado Sagitario A *, tiene 4 millones de veces la masa de nuestro Sol y ha pasado por el frenesí de alimentaciones periódicas donde el material cae hacia el agujero negro, haciendo que se caliente e irradie en su entorno. Pero se sabe de la existencia de agujeros negros de miles de millones de veces la masa de nuestro Sol.

miércoles, 29 de agosto de 2012

Un equipo de astronautas busca nuevas formas de vida subterránea


Todo astronauta sueña con descubrir nuevas formas de vida. Para seis de ellos, este sueño podría hacerse realidad la semana que viene – pero en las profundidades de la tierra, en lugar de en el espacio exterior.

Una tripulación internacional formada por seis astronautas empezará a entrenar esta semana para participar en una misión subterránea que les preparará para viajar al espacio.

CAVES, acrónimo inglés de ‘Aventura Cooperativa para Valorar y Ejercitar el Comportamiento y las Habilidades’, preparará a los astronautas para trabajar en equipo de forma segura y eficiente, y para resolver problemas mientras exploran cuevas desconocidas aplicando procedimientos espaciales.

 La soleada isla de Cerdeña, Italia, recibirá a esta tripulación formada por astronautas de todas las agencias miembro del programa de la Estación Espacial Internacional. Durante la primera semana aprenderán los protocolos de seguridad y las nociones básicas de la espeleología. El día 7 de septiembre se adentrarán bajo tierra, donde permanecerán durante seis días. 

La espeleología tiene mucho en común con la exploración del espacio: durante esta expedición, los astronautas tendrán que trabajar en un espacio confinado, aislados del mundo exterior y prácticamente sin intimidad, mientras resuelven problemas con unos recursos muy limitados.

El programa CAVES está diseñado para ser lo más realista posible. El campamento base instalado a la entrada de la cueva actuará como centro de control, comunicándose con los astronautas dos veces al día para discutir el progreso de su misión, al igual que sucede con la Estación Espacial Internacional.

Hallan dos planetas que orbitan alrededor de dos estrellas

Astrónomos de la Unión Astronómica Internacional han anunciado que la nave espacial Kleper ha descubierto el primer multisistema planetario circumbinario: dos planetas que orbitan alrededor de dos estrellas. El hallazgo ha sido publicado esta semana por la revista Science.

La nave espacial Kleper ha conseguido un nuevo descubrimiento, anunciado hoy por la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés), que demuestra que los sistemas planetarios pueden formarse y sobrevivir incluso en un ambiente caótico alrededor de una estrella binaria.

El sistema, denominado Kepler-47, está formado por un par de estrellas que giran una alrededor de la otra cada 7,5 días.

"Cada planeta transita alrededor de la estrella primaria, dando pruebas inequívocas de que los planetas son reales", declaró Jerome Orosz, profesor asociado de astronomía en la Universidad Estatal de San Diego y autor principal del estudio.

La primera es similar al Sol, mientras que la segunda es una estrella diminuta 175 veces más débil.

El rover Curiosity reproduce la primera canción que se transmite desde otro planeta

Por primera vez en la historia, una canción grabada ha sido transmitida a la Tierra desde otro planeta. Estudiantes, invitados especiales y medios de comunicación se reunieron en las instalaciones de JPL en Pasadena, California, para escuchar "Reach for the Stars" del músico will.i.am, después de haber sido transmitida desde la superficie de Marte por el rover Curiosity.

 El administrador de NASA, Charles Bolden, se dirigió a la multitud en un mensaje de vídeo, animando a los alumnos a estudiar ciencias, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM). "Marte siempre nos ha fascinado, y las cosas que nos cuenta Curiosity nos ayudarán a saber si la vida fue posible o no alguna vez allí", dijo Bolden. "Y sobre lo que futuros exploradores humanos pueden esperar. Will.i.am nos ha proporcionado la primera canción en nuestra lista de exploración de Marte".

Montaje: Neptuno y Tritón


En esta imagen se muestra la vista que tendríamos desde una nave espacial si nos aproximáramos a Tritón, la luna más grande de Neptuno. El viento y la sublimación han erosionado el casquete polar sur de la luna tal y como se muestra en la parte inferior de la imagen. En la parte superior derecha podemos ver un terreno criovolcánico. Y en la zona superior izquierda contemplamos el enigmático "terreno melón". La Voyager 2 sobrevoló a Tritón y Neptuno el 29 de agosto de 1989.

Más información en el enlace.

martes, 28 de agosto de 2012

El humo que dejan los meteoros provoca extrañas nubes

Astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional (EEI, por su sigla en idioma español) tomaron esta fotografía de nubes noctilucentes cerca de la parte superior de la atmósfera de la Tierra, el 13 de julio de 2012.

Cualquiera que alguna vez haya visto una nube noctilucente (Noctilucent Cloud o "NLC", por su sigla en idioma inglés) estaría de acuerdo: parecen extraterrestres. Las ondas de color azul eléctrico y los pálidos mechones de NLCs que cruzan el cielo nocturno se parecen a algo de otro mundo.

Los investigadores dicen que esa no es una idea tan remota. Un componente clave para las misteriosas nubes proviene del espacio exterior.

"En las nubes noctilucentes, hemos detectado partículas de 'humo de meteoros' (el humo que dejan los meteoros al desintegrarse en la atmósfera)", informa James Russell, de la Universidad Hampton. Russell es el investigador principal de la misión AIM (Aeronomy of Ice in the Mesosphere, en idioma inglés, o Aeronomía del Hielo en la Mesósfera, en idioma español), de la NASA, que estudia el fenómeno. "Este descubrimiento avala la teoría que establece que el polvo de los meteoros es el agente que sirve de núcleo y es aquel alrededor del cual se forman las NLC".

Las nubes noctilucentes son un misterio que data de fines del siglo XIX. Los observadores del cielo, en el Norte, las detectaron por primera vez en 1885, casi dos años después de la erupción del volcán Krakatoa. La ceniza del volcán de Indonesia provocó puestas de Sol tan espléndidas que la observación del cielo nocturno se convirtió en un pasatiempo en todo el mundo. Un observador en particular, un alemán de nombre T. W. Backhouse, a quien con frecuencia se le adjudica el descubrimiento de las NLC, notó algo raro. Él se quedó afuera de su casa durante más tiempo que la mayoría de las personas, lo suficiente como para que el crepúsculo se oscureciera por completo y, algunas noches, vio tenues filamentos que emanaban un color azul eléctrico, con el negro del cielo de fondo. Los científicos de esa época pensaron que era algún tipo de manifestación del polvo volcánico.

¿Hacia dónde irá primero Curiosity?

En la actualidad, es noticia del pasado que el vehículo explorador de la NASA, llamado Curiosity (Curiosidad, en idioma español), se encuentra a salvo sobre la superficie del Planeta Rojo, tras realizar un temerario amartizaje que dejó a la nación entera sin aliento. Ahora, los científicos de la misión están ansiosos, esperando que el explorador comience a moverse. Con tan "exquisito" conjunto de ruedas a su disposición, y un camino libre de obstáculos, ¿hacia donde deberían ir primero?

"No tendremos que viajar demasiado lejos para encontrar cosas excitantes", comenta el científico del proyecto, John Grotzinger. "Nos hemos posado en la mejor zona posible dentro del área predeterminada: la parte baja de una zona aluvial".

Una zona aluvial es un patrón formado por sedimentos rocosos, polvo y arena, depositados por el flujo de masas de agua (en este caso, quizás un antiguo río marciano). Ya que la vida, tal como la conocemos, requiere de agua líquida, la zona representa un punto estupendo para comenzar la búsqueda de claves de un Marte que tal vez en algún momento exhibió condiciones favorables para la vida.

"Asimismo, la zona aluvial indica que fluyó agua a través de la superficie en el pasado, de modo que nos dirigiremos cuesta abajo, hacia donde el agua podría haberse acumulado. Buscaremos minerales, como sales, que nos podrían indicar los lugares en los cuales el agua ha estado. Es algo así como la búsqueda de un tesoro, sólo que en este caso los minerales desempeñan el papel de las pistas".

Después de esta escala, agrega Grotzinger, "la marcha será a toda máquina" (a máxima velocidad) hasta la base del Monte Agudo (Mount Sharp, en idioma inglés), una montaña de 5.000 metros de alto que guarda, entre sus antiguas capas y estratos, posibles claves para la vida en el Planeta Rojo.

lunes, 27 de agosto de 2012

En busca de las gemelas de la Vía Láctea


La Vía Láctea es una galaxia bastante típica, pero si la combinamos con sus vecinas, las Nubes de Magallanes, este hecho cambia. Ahora el Dr. Aaron Robotham, trabajando conjuntamente con varios centros de investigación, ha comenzado a vislumbrar galaxias con compañeras similares a la nuestra. Este trabajo se ha podido llevar a cabo gracias a las nuevas tecnologías que nos permiten ver las galaxias  más débiles que antes pasaban despercibidas.

Las simulaciones informáticas de la formación de galaxias no muestras apenas como resultado final la estructura de nuestra Vía Láctea junto a las Nubes de Magallanes. Por ello, localizar más galaxias similares es fundamental para tratar de establecer los orígenes evolutivos de nuestro vecindario galáctico.

En esta investigación, Robotham ha señalado que sólo el 3% de las galaxias similares a la Vía Láctea tienen compañeras parecidas a las Nubes Magallanes. En total se encontraron 14 sistemas de galaxias similares a la nuestra.

Fallece Neil Armstrong

El sábado a la noche, la noticia del fallecimiento del Neil Armstrong golpeó a la comunidad científica. Armstrong está en la mente de todos nosotros cada vez que imaginamos un futuro amartizaje ya que él fue el primer hombre en pisar la Luna.

Su histórica frase: "es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad", producto del marketing o no, ha servido de inspiración para las generaciones posteriores al alunizaje. Desde Astrofísica y Física mandamos el pésame a sus allegados.

Y qué mejor vídeo para recordarlo que sus primeros pasos en la Luna.


Tectónica de placas en Marte

Antes de adentrarnos en la Tectónica de Placas del planeta rojo, vamos a hacer un breve repaso de esta teoría  en la Tierra.



La litosfera es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por el Manto Superior, la zona más externa del manto residual, y «flota» sobre la astenosfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenosfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental.


La Tectónica de placas es una teoría que explica la estructura y la dinámica de la superficie terrestre y que describe el movimiento de las placas, sus direcciones e interacciones.

Los científicos creen que el origen de las placas tectónicas procede de las corrientes de convección que se producen en el interior del manto terrestre, en la astenosfera, lo que produce una fragmentación en la litosfera. Estas corrientes de convención son patrones circulatorios que se presentan en fluidos que se calientan en su base. Este calor provoca que la parte inferior del fluido se dilate, por lo que su densidad baja, lo que causa su ascenso en el manto. Al alcanzar la superficie se enfría y vuelve a precipitarse al aumentar de nuevo la densidad, comenzando de nuevo el ciclo. La fuente de calor que genera este movimiento tiene su origen en el núcleo terrestre, que de esta forma libera el calor original almacenado en su interior, y que fue adquirido durante la formación de la Tierra.



jueves, 23 de agosto de 2012

¿Quieres libros electrónicos gratuitos? ¡El CSIC te los ofrece!

El Departamento de Publicaciones del CSIC ha creado el portal Libros CSIC, un proyecto que nace con el propósito de facilitar el acceso a la edición electrónica de una selección de su producción editorial. Con esta iniciativa, el CSIC pretende ofrecer contenidos con rigor científico y también materiales divulgativos a expertos e investigadores y a todos los lectores interesados en la ciencia.

Los usuarios pueden consultar en la web el catálogo CSIC en formato electrónico, descargar eBooks gratuitos, y adquirir otros por medio de distintos distribuidores asociados.

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El espectáculo de las auroras boreales vuelve este verano a tu casa

El investigador del IAC Miquel Serra-Ricart coordinará la expedición que observará el fenómeno de las auroras boreales desde el Sur de Groenlandia del 20 al 29 de agosto.

El proyecto europeo GLORIA (GLObal Robotic-telescopes Intelligent Array, Red Global de Telescopios Robóticos), con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias, realizará retransmisiones en directo del fenómeno. La propuesta de GLORIA incluye también compartir fotos y actividades educativas para los estudiantes.

Sólo desde los casquetes polares de nuestro planeta se observan las auroras boreales y australes, un fenómeno astronómico espectacular que aparece ante nuestros ojos como cortinas luminosas de tonalidades diversas y cambiantes. Pero este verano trae la oportunidad de observar las auroras boreales (aquellas que se ven en el hemisferio norte) en directo desde casa, con una conexión a Internet. El momento para la observación es propicio: en la actualidad existe un aumento de la actividad solar que produce las auroras y que alcanzará su máximo a mediados de 2013.

Del 20 al 29 de agosto la expedición Shelios 2012, coordinada por el investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) Miquel Serra-Ricart, observará las auroras boreales desde el sur de Groenlandia, en concreto, desde los alrededores del glaciar de Qaleraliq (longitud=46,6791W; latitud=60,9896N). Miembros del proyecto europeo GLORIA se unirán a la expedición para realizar una retransmisión en directo del fenómeno. Vídeos e imágenes de las auroras serán retransmitidos en directo por Internet (en colaboración con el portal sky-live.tv) desde Groenlandia. La emisión será bilingüe en castellano e inglés.

martes, 21 de agosto de 2012

Fobos en todo su esplendor


Para celebrar el 135 aniversario de su descubrimiento, la sonda Mars Express de la ESA nos muestra a Fobos, la mayor luna de Marte, en 3D y con un fantástico nivel de detalle. El satélite europeo tomó esta imagen cuando se encontraba a menos de 100 km de la superficie de Fobos.

Este espectacular anaglifo es muy diferente del punto apenas perceptible que el astrónomo Asaph Hall fue capaz de vislumbrar en 1877, cuando estudiaba el Planeta Rojo a través del telescopio de 66 cm del Observatorio Naval de los Estados Unidos. Hall descubrió la luna más pequeña y más alejada de Marte, Deimos, el 12 de agosto de aquel año, y la de mayor tamaño, Fobos, seis días más tarde.

Poco más de un siglo después, un satélite en órbita a Marte nos permite estudiar la superficie de Fobos con un nivel de detalle sin precedentes.

A la derecha de la imagen, parece como si le hubiesen dado un mordisco a Fobos – se trata del gran cráter de impacto Stickney, visto de lado. Este cráter fue bautizado con el nombre de soltera de la mujer de Hall.

El interior de Marte


Esta es la Imagen del Día de la NASA que comparto por su belleza.

Una nueva forma de ver esta curiosa nebulosa oscura


“Esto no es una pipa”: tal y como escribió René Magritte en su famoso cuadro, esto tampoco es una pipa. Es, sin embargo, parte de la vasta nube oscura de polvo interestelar llamada la Nebulosa de la Pipa. Esta nueva imagen y detallada de lo que también se conoce como Barnard 59, fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO. Casualmente, la aparición de esta imagen coincide con el 45 aniversario de la muerte del pintor.

La Nebulosa de la Pipa es uno de los primeros ejemplos de nebulosa oscura. Originalmente, los astrónomos creían que estas eran zonas del espacio donde no había estrellas. Pero más tarde se descubrió que las nebulosas oscuras son, en realidad, nubes de polvo interestelar tan gruesas que bloquean la luz de las estrellas que hay detrás. La Nebulosa de la Pipa se dibuja sobre un rico fondo de nubes de estrellas cerca del centro de la Vía Láctea, en la constelación de Ofiuco (El portador de la Serpiente o Serpentario).

Barnard 59 forma la boquilla de la pipa en esta nebulosa [1] y es la protagonista de esta nueva imagen del instrumento Wide Field Imager instalado en el telescopio MPG/ESO de 2, 2 metros. Esta extraña y compleja nebulosa oscura se encuentra a una distancia de entre 600 y 700 años luz de la Tierra.

La nebulosa recibe su nombre del astrónomo americano Edward Emerson Barnard, quien fue el primero en tomar, de manera sistemática, imágenes de nebulosas oscuras utilizando fotografía de larga exposición y uno de los que descubrió su naturaleza polvorienta. Barnard catalogó un total de 370 nebulosas oscuras en todo el cielo. Como hombre hecho a sí mismo, compró su primera casa con el dinero del premio por haber descubierto varios cometas. Barnard fue un extraordinario observador, un hombre con una excepcional capacidad visual que hizo contribuciones en numerosos campos de la astronomía de finales del siglo XIX y principios del XX.

lunes, 20 de agosto de 2012

Teorías de la propagación de la luz: Principio de Huygens-Fresnel


El Principio de Huygens establece que todos los puntos en un frente de onda se pueden considerar como fuentes puntuales que generan ondas secundarias, que avanzan con una frecuencia y velocidad igual a la de las ondas primarias.

Esta descripción geométrica de la propagación de la luz fue enunciada en 1678 por Christian Huygens. Para ello, supuso que la luz se transmite como ondas y no como partículas. Este modelo llevó a comprender fenómenos como el efecto Doppler.

El principio de Huygens es una construcción geométrica que permite determinar la posición del nuevo frente de onda en algún instante a partir del conocimiento de la posición anterior del frente de onda. Esto se conoce como la construcción de Huygens.

Este principio fue posteriormente modificado matemáticamente por Fresnel, lo que permitió poder calcular la perturbación ondulatoria en un punto A, a partir del frente de ondas primitivo, añadiendo el concepto de interferencia de las ondas. Y un poco más tarde, Kirchhoff demostró que el Principio Huygens-Fresnel podía deducirse a partir de la propia ecuación de ondas.

La sombra de Dafne se pasea por los anillos de Saturno


Los últimos días, la sonda espacial Cassini nos ha estado enviando imágenes de los anillos de Saturno. El pasado 14 de agosto, en una sucesión de imágenes fue capturada la sombra de la pequeña luna Dafne proyectada en los anillos. Esta luna tiene aproximadamente de 6 a 8 kilómetros de diámetro, y orbita dentro de la División Keeler un hueco en el anillo A de Saturno a una distancia media de 136.505 km y con un periodo de 0,594 días.

La animación anterior ha sido creada por Jason Davis.

Sombra de Dafne (en el centro de la imagen) capturada en agosto de 2009.

El LHC se adentra en la materia del universo primigenio

Colisión de iones pesados registrada por el experimento ALICE. Imagen: CERN.
En los comienzos del universo, justo después del Big Bang, existió un ‘plasma de quarks y gluones’, dos partículas confinadas hoy en la materia pero que entonces vagaban libremente. Ahora los científicos han recreado aquellas condiciones en el Gran Colisionador de Hadrones del CERN y esta semana presentan los últimos datos en Washington (EEUU) durante el congreso Quark Matter 2012.

Las colisiones de iones pesados en el LHC están ayudando a comprender mejor el estado de la materia en los primeros instantes del universo.  Los experimentos ALICE, CMS y ATLAS del gran colisionador trabajaron con iones de plomo durante 4 semanas en 2011y obtuvieron una cantidad de datos 20 veces superior a la de 2010.

Ahora, los resultados de unos mil millones de colisiones se presentan en el congreso Quark Matter 2012, que entre el 13 y 18 de agosto se celebra en Washington (EEUU). Los investigadores informarán sobre la materia más densa y más caliente jamás estudiada en el laboratorio, unas 100.000 veces más caliente que el interior del Sol y más densa que una estrella de neutrones.

jueves, 16 de agosto de 2012

Los restos de una explosión estelar


El observatorio espacial XMM-Newton de la ESA nos muestra esta semana los restos de una explosión de supernova, el dramático final de una estrella masiva, suspendidos en el tiempo y en el espacio.

En las longitudes de onda de rayos X, los nudos de gas caliente brillan en tonos verdosos –lo que indica que presentan una temperatura de millones de grados Celsius– llenando la región central del remanente de supernova G272.2-03.2, todavía en expansión.

Un remanente de supernova es la estructura nebulosa que queda cuando una estrella masiva –con una masa de más de ocho veces la de nuestro Sol– agota su reserva de combustible y colapsa sobre sí misma, expulsando sus últimas capas de gas en una explosión cegadora.

En el corazón de la explosión puede quedar una estrella de neutrones o un agujero negro, oculto tras la capa de material compuesta por los restos de la explosión y por el medio interestelar barrido por su onda de choque.

martes, 14 de agosto de 2012

Tolkien es homenajeado en Mercurio


El pasado 6 de agosto, la Unión Internacional de Astronomía aprobó nuevos nombres para 9 cráteres localizados en Mercurio. Entre las numerosas denominaciones finalistas se optó por inmortalizar a J.R.R. Tolkien, autor de El Hobbit y el Señor de los Anillos, entre otros.

La IAU procedió a la elección de los nombres en base a las aptitudes artísticas de los candidatos que han contribuidos a ensalzar su profesión durante más de 50 años. Los otros seleccionados son:

Egonu, por Uzo Egonu (1931-1996)

Gaudí­, por Antoni Gaudí­ (1852-1926)

Kandinsky, por Wassily Kandinsky (1866-1944)

Petronius, por Titus Petronius ( 27-66 aC)

Prokofiev, por Sergei Prokofiev (1891-1953)

Tolkien, por John Ronald Reuel (J. R. R.) Tolkien (1892-1973)

Tryggvadóttir, por Nina Tryggvadóttir (1913-1968)

Qiu Ying, por Shifu Qiu Ying (1494-1552)

Yoshikawa, por Eiji Yoshikawa (1892-1962)


Más información en el enlace.


El mayor mapa del universo... en 3D y para todos

La colaboración SDSS-III, con la participación del IAC, publica el mayor mapa tridimensional del universo. Accesible a todo el mundo por Internet, contiene información sobre cientos de miles de galaxias distantes y contribuirá a saber más sobre las misteriosas materia y energía oscura.

Después de realizar la mayor y más profunda fotografía del cielo nocturno captada hasta la fecha, tocaba ofrecer su versión 3D. La colaboración internacional Sloan Digital Sky Survey III (SDSS-III), que cuenta con la participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), ha presentado hoy el mayor mapa tridimensional de galaxias masivas y agujeros negros distantes. Es el inicio de un catálogo cartográfico del universo que proporcionará datos relevantes sobre dos grandes misterios de la astrofísica actual: la materia oscura y, sobre todo, la energía oscura, esa fuerza invisible que hace que el universo se expanda.

La colaboración ha hecho público también un video ilustrativo (ver video) en el que se muestra un viaje simulado a través de parte del universo de galaxias observadas en el proyecto SDSS. La animación muestra cerca de 400.000 galaxias, en sus posiciones observadas y con imágenes reales de las mismas.

Como explica el investigador del IAC y profesor de la Universidad de La Laguna Ismael Pérez Fournon, este mapa es el resultado de la recolección e incorporación de nuevos datos a la fotografía que la colaboración compuso hace unos meses. Esta nueva información, basada en espectros obtenidos con el telescopio Sloan, ha permitido diseñar la pieza en 3D. “El mapa, al que puede acceder cualquier persona desde Internet, recopila el trabajo realizado por SDSS-III en sus dos primeros años de funcionamiento. Aunque los resultados son muy significativos, esperamos mucho más de este proyecto de seis años”.

Galería fotográfica de la misión Curiosity

1.-This image was taken by Mars Descent Imager (MARDI) onboard NASA's Mars rover Curiosity on Sol 0 (2012-08-06 05:15:29 UTC) .
2.-This image was taken by Navcam: Left A (NAV_LEFT_A) onboard NASA's Mars rover Curiosity on Sol 2 (2012-08-08 07:23:46 UTC) .

Image Credit: NASA/JPL-Caltech
3.-This image was taken by Navcam: Left A (NAV_LEFT_A) onboard NASA's Mars rover Curiosity on Sol 2 (2012-08-08 07:15:31 UTC) .

Image Credit: NASA/JPL-Caltech

sábado, 11 de agosto de 2012

La Antártida estaba cubierta de bosques tropicales hace unos 52 millones de años

La gélida Antártida albergaba un 'paraiso' tropical durante el Eoceno inferior. Imagen: NASA.

El polen fosilizado de palmeras del Eoceno inferior (hace entre 55 y 48 millones de años), recuperado en los fondos marinos de la Antártida, confirma la presencia de bosques tropicales muy diversos, y revela unas temperaturas invernales cálidas, así como concentraciones de CO2 que duplican a las actuales. Según un equipo internacional de científicos con colaboración española, estas condiciones podrían volver a alcanzarse a finales de este siglo.

Las perforaciones oceánicas durante la expedición 318 del Integrated Ocean Drilling Program (IODP) en el margen continental de la Tierra de Wilkes (Antártida oriental) han permitido recuperar muestras de sedimentos con polen fosilizado de palmeras y árboles similares a los actuales baobab para reconstruir el clima del pasado.

La investigación, que publica esta semana Nature, demuestra que durante el Eoceno inferior, cuando la Tierra experimentó el clima más cálido de los últimos 65 millones de años, la Antártida estaba cubierta de bosques tropicales y subtropicales, hace unos 52 millones de años.

viernes, 10 de agosto de 2012

Una guía muy completa para saber cómo observar las Perseidas


La Sociedad de Observadores de Meteoros y de Cometas a puesto a disposición del público una guía muy completa y útil para observar las Perseidas. En ella encontraréis cómo contribuir a la ciencia con vuestras observaciones así como las diferentes técnicas que podéis emplear para obtener los mejores resultados.

Imprescindible tato para novatos como para expertos observadores.

Las Perseidas llegan a su cita estival

La lluvia de Perseidas de 2011 desde el Observatorio del Teide. Imagen: IAC.

Este fin de semana tendrán su punto álgido las populares Perseidas o ‘lagrimas de San Lorenzo’. Desgraciadamente este año la lluvia de estrellas tendrá su máxima actividad durante el día, entre las 14h00 y las 16h30 del 12 de agosto, pero se podrán observar con menor intensidad en las calurosas noches del sábado y el domingo.

Las Perseidas, popularmente conocidas como ‘lágrimas de San Lorenzo’, tendrán su máximo de actividad el día 12 de agosto entre las 14h00 y las 16h30 (hora peninsular española), momento en el que se espera una media de 100 meteoros por hora. Como el máximo se producirá durante el día, el mejor momento para observar la lluvia de estrellas coincidirá con las noches anterior y posterior al mismo, es decir, las noches del 11 al 12 y del 12 al 13 de agosto.

Aunque la Luna estará en fase menguante y su brillo no debería ser un obstáculo para la observación de esta particular ‘lluvia’, su cercanía al radiante (zona del cielo de la que parece proceder la lluvia por un efecto de perspectiva), sí puede dificultarla.

Por este motivo, el período óptimo de observación será la primera parte de la noche, una vez que el cielo esté oscuro y antes de que la Luna haga su aparición sobre el horizonte, es decir, entre las 22h00 y las 02h00-03h00 de tiempo local, tanto en Canarias como en la Península.

MSG-3, el nuevo satélite meteorológico europeo, envía su primera imagen


El instrumento SEVIRI de MSG-3 tomó ayer su primera imagen de la Tierra. Esta fotografía demuestra que el nuevo satélite meteorológico europeo en órbita geoestacionaria, lanzado el pasado día 5 de julio, funciona correctamente y avanza según lo previsto en los preparativos para su entrada en servicio.

La Agencia Espacial Europea (ESA) fue la responsable de las operaciones iniciales tras el lanzamiento de MSG-3, una fase conocida como LEOP (Lanzamiento y Operaciones Iniciales). Tras completarla con éxito, la Agencia transfirió el control del satélite a EUMETSAT el pasado día 16 de julio.

Esta primera imagen de SEVIRI es un logro conjunto de la ESA, de EUMETSAT y de la industria espacial europea. Dentro de sus programas obligatorios, EUMETSAT recurre a la ESA para el desarrollo de nuevos satélites y para la contratación de nuevas unidades de una misma serie, como es el caso de MSG-3. Este modelo de cooperación ha convertido a Europa en el líder mundial de la meteorología por satélite, al aprovechar de forma eficaz la experiencia y el conocimiento acumulado por cada una de estas dos agencias. 

jueves, 9 de agosto de 2012

'Curiosity' manda fotos de su nueva casa en Marte

La superficie de Marte captada por las cámaras de navegación NavCam a bordo de Curiosity. Imagen: NASA


El rover de la NASA Curiosity ha enviado a la Tierra esta imagen del cráter Gale, su nuevo hogar marciano. El Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena (California), recibió la fotografía tomada por una de las cámaras de navegación NavCam, en blanco y negro. 

Estas dos cámaras, que trabajan en estéreo, van montadas en el cuello del rover y utilizan la luz visible para tomar imágenes panorámicas en tres dimensiones. Cada una posee un campo de visión de 45º y trabajan en cooperación con otras cámaras, las Hazcams de baja resolución, para proporcionar una visión complementaria del terreno. 

En los próximos días, se espera que otras cámaras a bordo del rover envíen a la Tierra imágenes en color y una resolución mucho más alta.

Enlace original: SINC.

martes, 7 de agosto de 2012

Perseidas 2012


Este año, la lluvia de estrellas tendrá su máximo de actividad durante el día, pero podrá observarse con menor intensidad en las noches del sábado 11 y domingo 12 de agosto

Este verano, las popularmente conocidas como ‘lágrimas de San Lorenzo’ tendrán su máximo de actividad el día 12 de agosto entre las 12:00 h y las 14:30 h de Tiempo Universal (TU, una hora más en Canarias y dos en la Península), momento en el que se espera una media de 100 meteoros por hora. Como el máximo se producirá durante el día, el mejor momento para observar las Perseidas coincidirá con las noches anterior y posterior al mismo, es decir, las noches del 11 al 12 y del 12 al 13 de agosto. Aunque la Luna estará en fase menguante y su brillo no debería ser un obstáculo para la observación de esta particular ‘lluvia’, su cercanía al radiante (zona del cielo de la que parece proceder la lluvia por un efecto de perspectiva), sí puede dificultarla. Por este motivo, el período óptimo de observación será la primera parte de la noche, una vez que el cielo esté oscuro y antes de que la Luna haga su aparición sobre el horizonte, es decir, entre las 22:00 h y las 2:00-3:00 h de Tiempo Local, tanto en Canarias como en la Península.

Las llamadas ‘estrellas fugaces’ son en realidad pequeñas partículas de polvo de distintos tamaños, algunas menores que granos de arena, que van dejando los cometas a lo largo de sus órbitas alrededor del Sol. Cuando un cometa se acerca a las regiones interiores del Sistema Solar, su núcleo, formado por hielo y rocas, se sublima debido a la acción de la radiación solar y genera las características colas de polvo y gas. La corriente de partículas resultante se dispersa por la órbita del cometa y es atravesada cada año por La Tierra en su recorrido alrededor del Sol. Durante este encuentro, las partículas de polvo se desintegran al entrar a gran velocidad en la atmósfera terrestre, creando los conocidos trazos luminosos que reciben el nombre científico de meteoros.

Primera fotografía en color del 'Curiosity'

El muro norte y el borde del cráter Gale. Imagen: NASA

Tras culminar con éxito su aterrizaje sobre la superficie de Marte y envíar la primera fotografía en blanco y negro, el Curiosity ha capturado un día después la primera imagen en color. Esta vista del paisaje de Marte ha sido capturada por el Mars Hand Lens Imager (MAHLI). El MAHLI consiste en una cámara montada en un brazo robótico del vehículo y se usa para obtener tomas microscópicas de las rocas y suelo marciano. En la distancia, la imagen muestra el muro norte y el borde del cráter Gale. La imagen no es clara debido a que la cubierta de polvo extraíble del MAHLI está aparentemente dañada por el descenso del explorador. Durantes las próximas semanas se esperan imágenes tomadas sin dicha cubierta protectora.


Enlace original: SINC.

¿Curiosity? ¿Dónde estás?

En esta gran imagen se puede ver a la Curiosity descendiendo al planeta rojo. ¿La encuentras?

Enlace original: Sociedad Planetaria.





Curiosity descends under parachute to Mars

Increíble imagen de Curiosity cuando desciende en paracaídas hacia Marte

Curiosity y su paracaídas están ubicados en el centro del recuadro en color blanco. En la imagen del recuadro, se observa al vehículo explorador todo terreno desplegado para evitar la saturación. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona

 Una imagen tomada por el Experimento Científico de Imágenes en Alta Resolución (High Resolution Imaging Science Experiment o HiRISE, por su acrónimo en idioma inglés), ubicado a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte (Mars Reconnaissance Orbiter o MRO, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, muestra a Curiosity (Curiosidad, en idioma español), el vehículo explorador todo terreno, cuando todavía estaba conectado a su paracaídas de casi 16 metros de ancho (51 pies) en el momento en el que descendía hacia su sitio de aterrizaje en el cráter Gale.

"Si HiRISE tomaba la imagen un segundo antes o un segundo después, probablemente estaríamos observando un paisaje marciano vacío", dijo Sarah Milkovich, quien es científica de investigaciones del HiRISE, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. "Cuando consideramos que hemos estado trabajando en esta secuencia desde marzo y que tuvimos que cargar comandos a la nave espacial alrededor de 72 horas antes de que se tomara la imagen, comenzamos a darnos cuenta de cuánto esfuerzo significó obtenerla".

La imagen fue tomada mientras el MRO se encontraba a 340 kilómetros (211 millas) de distancia del vehículo que descendía con el paracaídas. Curiosity y su "mochila" impulsada por un cohete, ubicados dentro de un armazón con forma de cono, todavía tenían que ser desplegados. En ese momento, Curiosity estaba a aproximadamente 3 kilómetros (2 millas) por encima de la superficie de Marte.

lunes, 6 de agosto de 2012

Cráter Gale: una enciclopedia del pasado marciano


La Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) ha obtenido una imagen de 152 kilómetros de ancho de cráter Gale, mostrando detalles de los últimos cambios del medio ambiente en el planeta rojo.
Cada capa de roca en cualquier planeta registra las condiciones locales en el medio ambiente, en el momento en el que dichas rocas se encontraban en la superficie. En el cráter Gale, hay cientos de capas expuestas en una longitud de 4 kilómetros, por lo que es una especie de enciclopedia de las condiciones medioambientales de Marte en esa región durante miles de millones de años.
En la imagen se aprecian las capas geológocas expuestas en un montículo en el interior del cráter Gale. El suelo del cráter se encuentra a la izquierda de la imagen.


"Mirando a las capas de abajo a arriba, desde la mayor a la menor, se ve una secuencia de la evolución de las rocas que muestra el resultado de cambios en las condiciones del medio ambiente a través del tiempo", explica Ralph Milliken, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA. "Esta secuencia gruesa de rocas parece estar mostrando diferentes etapas de la desecación de Marte".
Miliken y sus colegas informan que los minerales de arcilla, que se forman bajo condiciones muy húmedas, se concentran en las capas de la parte inferior del cráter Gale. Capas superiores, contienen minerales de sulfatos - que a menudo son depositados cuando el agua en el que se disuelven se evapora -, así como las arcillas. Al avanzar más hacia arriba en las capas, la concentración de arcillas poco a poco va disminuyendo, mientras que en la formación más alta no hay evidencia alguna de minerales relacionados con el agua.


Capas de roca en la parte superior del montículo presentan un espesor regular de varios metros, a diferencia del patrón menos regular de las capas en la parte inferior de la formación. Los sulfatos y los minerales de arcilla que se han observado en la parte inferior de la formación no han sido detectadas en la formación superior.
Otras formaciones similares a Gale se han localizado en la superficie marcina, pero este cráter es el único en el que se ha encontrado una serie de capas que contienen pistas geológicas cláramente definidas, desde las rocas más antiguas, a las rocas más jóvenes. Los resultados sugieren que la producción inicial de arcilla fue seguida por las condiciones de producción de sulfatos, y el posterior "secado" del planeta rojo.
"Si pudiera estar allí, usted vería esta formación de sedimentos marcianos establecidos en el pasado, una sección estratigráfica que es más del doble de la altura del Gran Cañón, pero no tan fuerte", dice Bradley Thomson, de la Universidad Johns Hopkins Laboratorio de Física Aplicada.


Las capas de rocas expuestas en la parte inferior del montículo presentan variaciones en el grosor y en el rango entre los tonos claros y oscuros. Este punto de vista de la formación de capas en la parte baja del montículo cubre un área de unos 950 metros de ancho. Observaciones del MRO indican la presencia de sales de sulfato y de minerales de arcilla en las capas de roca.
Los resultados fueron posibles gracias a los datos aportados por los tres instrumentos del MRO. Las imágenes de alta resolución se emplean para crear modelos tridimensionales para así discernir las diferencias de elevación, con un rango de un metro. También se ha obtenido información sobre la química de los minerales dentro del cráter .
"Este trabajo demuestra la sinergia de los instrumentos de la Mars Reconnaissance Orbiter", añadió Thomson. "No tendríamos un cuadro tan completo si nos faltara alguno de los componentes".
El cráter Gale es uno de los cuatro lugares de desembarque finalistas para el rover Mars Science Laboratory, que está programado para su lanzamiento en 2011. Todas las locaciones tienen evidencia de actividad de agua en el pasado, y el nuevo informe demuestra claramente la importancia de evaluar los sitios potenciales de aterrizaje para sus méritos científicos en gran detalle antes de la misión.

Más información en el enlace.

Galería fotográfica de la misión Curiosity


En este enlace encontraréis las imágenes de la misión. Junto a las nuevas fotografías que se irán publicando también podemos encontrar instantáneas tomadas durante los preparativos de este proyecto.