domingo, 30 de septiembre de 2012

Amazings Bilbao 2012. Día 29, mañana.



El sábado volvimos a Bilbao, para participar en el Amazings Bilbao 2012. A continuación os presentamos las charlas de la sesión de mañana del día 29.


¿Hay alguien ahí? Ismael Pérez (Homínidos)

Al principio de su charla, Ismael nos ofrece primero un viaje por el Universo.

Después nos comenta que aunque la vida nos parezca lógica en otros mundos, debemos encontrar pruebas que confirmen su existencia.

Giordano Bruno fue quemado por sus creencias. Comentó que las estrellas que veíamos en el cielo era otros soles con planetas girando en torno a ellas. Posteriormente, Kepler escribió "SOMNIUM", una novela de ciencia ficción en la que el protagonista viajaba a la Luna.

Hacia 1959 se propone la búsqueda de vida inteligente co el proyecto SETI en el que aún no se han obtenido resultados positivos. Actualmente el proyecto SETI al Home utiliza los ordenadores de voluntarios para rastrear las señales que obtienen.



Confundidos por la realidad. Ambrosio Liceaga (Ciencia de bolsillo)

Ambrosio nos recuerda la existencia del "punto ciego" de nuestra visión. Una zona de nuestro ojo no recibe los fotones de la luz por donde pasa el nervio óptico, pero nuestro cerebro "rellena" este vacío sin que nos percatemos. A pesar de que conocemos la existencia de las ilusiones ópticas y sonoras, tenemos mucha fe en nuestros pensamientos. Por ejemplo, antiguas civilizaciones pensaban que el cielo se nos podía caer encima. Torricelli midió por primera vez el peso del aire sobre nuestras cabezas.

También tenemos el ejemplo del movimiento inercial, que aunque ahora nos parece lógico, no lo fue para muchos científicos del pasado.


Amazings Bilbao 2012. Día 28


Durante los pasados días 28 y 29 de Septiembre, se celebró en el Bizkaia Aretoa de la Universidad del País Vasco, el Amazings Bilbao 2012, organizado por la gente de Amazings.es (Ahora Naukas.com). Durante este evento, se presenta de manera amena y rápida una gran cantidad de charlas (diez minutos para cada una) relacionadas con la ciencia y la tecnología, además de mesas redondas y otras actividades. El año pasado no pudimos acudir. Sin embargo en esta ocasión sí que pudimos, a excepción de la sesión de la tarde del día 28, y aquí os presentamos un resumen de las charlas.

Tras la presentación del evento por parte de los organizadores, Mauricio José Schwarz comienza su charla titulada "¿Y a mi que me importa la ciencia?". El ponente destaca el impacto de diferentes medios en las opinión de la gente. Primero destaca el problema que ocurre en gran cantidad de medios de comunicación al mezclar en sus artículos ciencia con esoterismo. También comenta el problema de medios de televisión especializados en documentales, que en gran cantidad de ocasiones emiten documentales presentados como científicos, cuando en realidad no lo son (hablando por ejemplo del fenómeno OVNI, las predicciones de Nostradamus,...). Finalmente destaca como la situación termina de empeorar por medios más enfocados al entrenimiento y ocio, donde ya la imagen de la ciencia queda completamente desvirtuada. Todo esto conduce por un lado a la imagen que tiene la gente del científico, y por otro, a la aceptación, incluso de gente muy bien formada, de ideas como las conspiraciones, la homeopatía y otros tipos fenómenos que entran dentro de la categoría pseudociencias y mafugos. Indica que el origen de este problema se sitúa en el desconocimiento de cómo se adquiere el conocimiento científico, y es por ello que la gente suele acabar aceptando lo que mejor le "suena". Para finalizar destaca dos cosas: por un lado la importancia del método científico, que ha permitido a la humanidad en los últimos 400 años avanzar más que el resto de nuestra historia, y por otro lado la importancia de hacer una buena divulgación, de modo que la gente sí se interese por la ciencia.

A continuación Alex Fernández arranca con su charla "Todos somos divulgadores". Como comienzo, lista una relación de destacados divulgadores científicos y los motivos por los que comenzaron su divulgación. Los motivos son de lo más variopinto, desde aquella persona que desde muy joven tenía clara su vocación hasta quienes llegaron a la divulgación científica por casualidad. Seguidamente muestra unos gráficos que muestran la opinión de diversos divulgadores sobre los requisitos a tener en cuenta para ser divulgador. En general consideran no es importante si se tiene una formación científica o en comunicación para desempeñar adecuadamente la labor de divulgador, si bien también, otro gráfico muestra que la mayoría de los divulgadores científicos tienen una formación en ciencias.

Fernando de la Cuadra, en su charla "De Tony Leblanc a Megaupload", comienza presentando la popular película del año 1959 de Tony Leblanc, "Los tramposos". En dicha película, un equipo de timadores, timan a diversas personas usando, entre otras, la técnica del timo de la estampita. A pesar de haber pasado más de 50 años, a día de hoy, estos timos continúan ocurriendo. Pero ahora el ponente plantea una cuestión diferente, Internet. En el año 2000, el virus "ILOVEYOU" causó estragos en miles de ordenadores personales. El virus, en forma de correo electrónico que anunciaba el mensaje "I love you", infectaba los sistemas al ser abierto. El ponente se sorprende como la gente pudo caer en dicha trampa, cuando incluso le procedía de personas que ni en los casos más remotos tendrían la intención de transmitirnos dicho mensaje, y mucho menos, en inglés. Pero tal como indica, eran los primeros años de Internet. De todos modos, 12 años después, y por nueva formas de engaño, la gente continúa siendo estafados, engañados, perdiendo datos personales,... por este tipo de técnicas maliciosas. La conclusión del ponente es la necesidad de tener sentido común en el uso de la red de redes.

El hielo comienza a formarse con 275 moléculas

Evolución de la cristalización del agua desde 123 a 600 moléculas. Imagen: Victoria Buch, Cristoph Pradzynski y Udo Buck.
¿Cuántas moléculas de agua se necesitan para producir el cristal de hielo más pequeño? Investigadores alemanes han descubierto que con solo 275 moléculas se inicia la cristalización, y que con otras 200 más ya se observan nanocristales de agua helada. El estudio se publica esta semana en Science.

Hasta ahora ha sido muy difícil determinar con exactitud ‘dónde’ se produce el cambio de agua líquida a hielo, pero un grupo de científicos de Alemania y la República Checa ha reducido las posibilidades a alguna parte entre 100 y 1.000 moléculas. En concreto han visto que en el intervalo de las 275 a 475 (+/- 25) moléculas la fase cambia de grupos no estructurados y amorfos a otros cristalinos.

sábado, 29 de septiembre de 2012

Detectada una galaxia formada 200 millones de años después del Big Bang

Cúmulo de galaxias MACS1206 tomada por la colaboración CLASH en la que se aprecia el efecto de lente gravitatoria
Un estudio internacional en el que ha participado el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha hallado una galaxia que data de la reionización, una época del universo aún inexplorada (se encuentra fuera de la sensibilidad de los telescopios), pero cuyo conocimiento resulta esencial para trazar la historia cosmológica. El trabajo ha sido publicado en el último número de la revista Nature.

El hallazgo, realizado con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer, ha sido posible gracias al efecto de lente gravitatoria producido por un cúmulo de galaxias situado en la trayectoria de la luz de MACS1149-JD, la galaxia recién detectada, cuya luminosidad se vio magnificada.

La observación del universo lejano implica adentrarse en su pasado: debido al tiempo que la luz tarda en alcanzarnos, vemos el Sol cuando era ocho minutos más joven. Así, si la luz de una galaxia ha tardado en alcanzarnos 13.200 millones de años, estamos viéndola tal y como era en el universo primitivo (el universo tiene una edad estimada de 13.700 millones de años). Ese es el caso de MACS1149-JD, una galaxia muy débil que se halla entre las galaxias conocidas más distantes.

El Hubble retrata a una galaxia espiral cubierta de polvo


El Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble nos vuelve a asombrar con una imagen de una galaxia cercana. Esta semana nos acerca a la NGC 4183, vista aquí sobre un hermoso telón de fondo salpicado por otras galaxias más lejanas.

Esta galaxia se encuentra a unos 55 millones de años luz de nuestro Sol y tiene una extensión de cerca de 80.000 años luz, un poco más pequeña que la Vía Láctea. La NGC 4183 pertenece al grupo de la Osa Mayor y se ubica en la constelación de Canes Venatici (‘Los Perros Cazadores’ o ‘Los Lebreles’).

La galaxia NGC 4183 presenta una estructura espiral abierta y un núcleo apenas perceptible. Desafortunadamente, desde la Tierra la vemos de canto, lo que nos impide apreciar sus brazos espirales en toda su magnitud. No obstante, esta imagen nos muestra su disco galáctico con un asombroso nivel de detalle.

viernes, 28 de septiembre de 2012

Las sondas para tormentas del cinturón de radiación



Desde los albores de la era espacial, quienes planean las misiones espaciales han tratado de seguir una regla simple pero importante: No acercarse a los cinturones de Van Allen. Las dos regiones con forma de rosquilla, ubicadas alrededor de la Tierra, están repletas de "electrones asesinos", ondas de plasma y corrientes eléctricas peligrosas para los viajeros espaciales y sus naves. Permanecer allí no es una buena idea.

Pero esas antiguas reglas quedaron atrás.  La NASA ha lanzado dos sondas espaciales directamente hacia los cinturones de radiación; y esta vez planean dejarlas allí durante un tiempo.

Las sondas para tormentas del cinturón de radiación (RBSP, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, fueron lanzadas desde Cabo Cañaveral el 30 de agosto de 2012. Completamente abarrotadas de sensores, las sondas espaciales fuertemente protegidas dieron inicio a una misión de dos años y tienen como objetivo descubrir qué es lo que hace que el cinturón de radiación sea tan peligroso y tan endemoniadamente impredecible.

"Sabemos de los cinturones de Van Allen desde hace décadas y sin embargo continúan sorprendiéndonos con sus inesperadas tormentas de 'electrones asesinos' y otros fenómenos", dice el científico de la misión David Sibeck. "Las sondas para tormentas nos ayudarán a entender qué es lo que está sucediendo allí afuera".

El rico colorido de una gaviota cósmica


 Esta nueva imagen, tomada desde el Observatorio La Silla de ESO, muestra parte de una guardería estelar conocida como la Nebulosa de La Gaviota. Esta nube de gas, formalmente denominada Sharpless 2-292, parece formar la cabeza de una gaviota y brilla con fuerza debido a la fuerte radiación de una estrella joven muy caliente oculta en su corazón. La detallada imagen fue obtenida por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO, de 2,2 metros.

Las nebulosas se encuentran entre los objetos más impresionantes del cielo nocturno. Son nubes interestelares de polvo, moléculas, hidrógeno, helio y otros gases ionizados en los que están naciendo nuevas estrellas. Pese a que tienen diferentes formas y colores, muchas comparten una característica común: cuando se observan por primera vez, sus extrañas y evocadoras formas disparan la imaginación de los astrónomos, haciendo que les asignen nombres muy curiosos. Esta espectacular región de formación estelar, que tiene el apodo de Nebulosa de La Gaviota, no es una excepción.

Extraños planetas


En el año 2011, los astrónomos se sorprendieron cuando la nave espacial Kepler, de la NASA, descubrió un planeta que orbitaba un sistema de dos estrellas. Dicho mundo, descubrieron los investigadores, tendría puestas de Sol y amaneceres dobles, igual que el planeta de ficción llamado Tatooine, en la película "La Guerra de las Galaxias" (Star Wars, en idioma inglés). Pero este planeta era real.

Ahora, Kepler ha descubierto un sistema de planetas completo que orbita una estrella doble.

 El sistema estelar, conocido como Kepler-47, se encuentra ubicado a 4.900 años luz de la Tierra, en la constelación del Cisne (Cygnus). Dos estrellas se orbitan mutuamente en el centro del sistema: una tiene un tamaño similar al del Sol, pero posee un brillo de apenas el 84 por ciento del brillo del mismo. La segunda estrella es más pequeña, tiene solamente un tercio del tamaño del Sol y posee un brillo de apenas el 1 por ciento del brillo del mismo. Kepler descubrió dos planetas que orbitan este par desparejo.

jueves, 27 de septiembre de 2012

La cámara digital más potente del mundo comienza la caza de la energía oscura

Imagen de la galaxia NGC 1365 obtenida con la cámara DECam. Imagen: Colaboración DES.

El equipo de la colaboración internacional DES (Dark Energy Survey) acaba de presentar las primeras imágenes captadas por DECam, una cámara del tamaño de una cabina telefónica que cartografiará a color la octava parte de la esfera celeste. Su objetivo es investigar la misteriosa energía oscura.

Tras ocho años de trabajo, el pasado 12 de septiembre captó su primera imagen la Cámara para la Energía Oscura (DECam, por sus siglas en inglés). Esta máquina de cartografiado del cielo, la más poderosa del mundo, capturó y almacenó la luz que emitió alguna galaxia lejana hace ocho mil millones de años.

Imágenes como esta podrían contener la respuesta a uno de los mayores misterios de la física: ¿Por qué se acelera la expansión del universo? La energía oscura parece estar detrás, y para conocer más detalles los científicos de la colaboración DES (Dark Energy Survey, cartografiado para la energía oscura) han construido la cámara.

“La energía oscura es el descubrimiento más sorprendente que se ha producido en la física en los últimos veinte años, y solamente puede explicarse si existe nueva física más allá de las teorías actuales”, destaca Eusebio Sánchez, investigador responsable del proyecto en el Centro de Investigaciones Energéticas, MedioAmbientales y Tecnológicas (CIEMAT).

Limpiaparabrisas español para el polvo de Marte

Un equipo de investigadores de la Universidad Carlos III de Madrid ha desarrollado un dispositivo que funciona como un limpiaparabrisas que elimina el polvo marciano de los sensores de las naves espaciales de la NASA que vuelan al planeta rojo. El sistema se desarrolló para su uso en la misión Curiosity de la NASA, aunque finalmente no se utilizó. La tecnología se aprovechará en otras misiones espaciales en marcha, según los investigadores.

Investigadores de la Universidad Carlos III de Madrid (UC3M) han desarrollado un dispositivo que funciona como un limpiaparabrisas que elimina el polvo de los sensores de las naves espaciales de la NASA que vuelan a Marte.

Se trata de una especie de cepillo compuesto por fibras de teflón movidas mediante materiales con memoria de forma, en principio se diseñó para la limpieza de los sensores ultravioleta de la misión Curiosity de la NASA.

El ingenio fue  encargado a la UC3M por la empresa española Crisa, integrada en Astrium España, para integrarlo en la estación meteorológica REMS (Rover Environmental Monitoring Station) de la misión Curiosity, desarrollada por un consorcio de centros de investigación dirigido por el Centro de Astrobiología (CSIC/INTA), aunque finalmente no llegó a volar en el ‘rover’ marciano, señalan los investigadores.

El terremoto de Sumatra inició una ruptura en la placa indoaustraliana


La revista Nature publica esta semana tres estudios que analizan a fondo el terremoto que, en abril de 2012, sacudió la isla indonesia de Sumatra y sus consecuencias. Los trabajos sugieren el comienzo de una fractura tectónica entre India y Australia.

El 11 de abril de 2012 un terremoto de 8,6 grados y su posterior réplica de 8,2 grados hicieron temblar la isla de Sumatra (Indonesia). Ahora, dos investigaciones publicadas en la revista Nature revelan que el seísmo pudo provocar el inicio de una separación tectónica en el interior de la placa indoaustraliana.

Ambos estudios aportan información sobre las causas y consecuencias de estos dos terremotos de desgarre. En este tipo de fenómenos, la tierra se desplaza horizontalmente tras la ruptura de una falla en la región interior de una placa –a diferencia de los terremotos de subducción, que se producen en los límites tectónicos–.

El primer trabajo aborda los antecedentes del temblor y muestra que fue consecuencia de la deformación que se está produciendo en la placa desde el megaterremoto que se produjo en la misma zona en 2004. ­

Descubren la causa del evento estelar más brillante de la historia, la supernova del año 1006

Un equipo internacional, liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y de la Universidad de Barcelona (UB), descubre que la explosión de la supernova del año 1006 se produjo probablemente por la fusión de dos estrellas enanas blancas.

Entre el 30 de abril y el 1 de mayo del año 1006 se produjo el evento estelar más brillante registrado jamás en toda la historia: una supernova o explosión estelar que pudo ser observada por distintas civilizaciones en diferentes lugares del globo terrestre. Más de mil años después, un equipo liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), de la Universidad de Barcelona (UB) y del CSIC ha descubierto que la SN1006 se produjo probablemente como consecuencia de la fusión de dos estrellas enanas blancas. El hallazgo aparece publicado en la revista Nature.

La supernova del año 1006 fue observada por distintas comunidades de astrónomos en todo el mundo. Algunos de ellos, como los astrónomos chinos, resaltaron que el evento astronómico fue visible durante tres años. El registro más explícito, realizado por un astrónomo egipcio, señala que el fenómeno fue aproximadamente tres veces más brillante que Venus o que emitió luz en una cantidad equivalente a casi una cuarta parte del brillo de la Luna.

El investigador del IAC que lidera este trabajo, Jonay González Hernández, explica: “Hemos realizado una exploración exhaustiva en torno al lugar donde se produjo la explosión de la supernova de 1006 y no hemos encontrado nada, lo que invita a pensar que este evento se produjo probablemente por una colisión y fusión de dos estrellas enanas blancas de masa similar”. Las enanas blancas son estrellas que se encuentran en la última etapa de su vida y que, al agotar su combustible, se van enfriando muy lentamente.

miércoles, 26 de septiembre de 2012

Esferas misteriosas en Marte

Utilizando su Generador de Imágenes Microscópicas, Opportunity fotografió estos pequeños objetos esféricos el 6 de septiembre de 2012. La imagen abarca un área de aproximadamente 6 centímetros (2,4 pulgadas) de un afloramiento llamado "Kirkwood", el cual se encuentra ubicado en el borde occidental del cráter Endeavour.

Opportunity, el longevo vehículo explorador todo terreno, de la NASA, ha enviado una imagen de la superficie marciana que está desconcertando a los investigadores.

Objetos esféricos concentrados en un afloramiento llamado Kirkwood, en el borde occidental del cráter Endeavour, difieren de diversas maneras de las esférulas ricas en hierro denominadas "arándanos" (blueberries, en idioma inglés) que el vehículo explorador todo terreno encontró en el sitio donde se posó a comienzos del año 2004.

"Esta es una de las imágenes más extraordinarias de toda la misión", dijo el investigador principal de Opportunity, Steve Squyres, de la Universidad Cornell, en Ithaca, Nueva York. "Kirkwood está repleto de una densa acumulación de estos pequeños objetos esféricos. Por supuesto, inmediatamente pensamos en los 'arándanos', pero esto es algo diferente. Nunca vimos una acumulación tan densa de esférulas en un afloramiento rocoso en Marte".

Las esferas miden 3 milímetros (un octavo de pulgada) de diámetro. El análisis todavía es preliminar pero indica que estas esferas no poseen el contenido de hierro de los arándanos marcianos.

Entre un 20% y un 80% de las supernovas pasan desapercibidas en los estudios ópticos

El par de galaxias en interacción Arp 299, que muestran una alta tasa de explosiones de supernova.
El oscurecimiento producido por el polvo impide que se detecte una de cada cinco supernovas en las galaxias cercanas y cuatro de cada cinco en galaxias distantes, según un estudio en el que participa el Instituto de Astrofísica de Andalucía y que publica The Astrophysical Journal.

Un grupo internacional de astrónomos, en el que participa Miguel Ángel Pérez-Torres, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), ha determinado que una de cada cinco supernovas que estallan en galaxias cercanas pasa desapercibida en los estudios ópticos, una tasa que aumenta hasta cuatro de cada cinco en el caso de las galaxias lejanas. El estudio, publicado en la revista The Astrophysical Journal, concuerda con la tasa de formación estelar que manejan los astrónomos y que había sido discutida en trabajos anteriores.

Las estrellas con más de ocho veces la masa del Sol, conocidas como estrellas masivas, son el componente fundamental de la luminosidad estelar global de las galaxias y constituyen una herramienta para comprender cómo y a qué ritmo se forman las estrellas. Sin embargo, su estudio se complica debido al oscurecimiento por el polvo de las regiones centrales de las galaxias, donde se concentra la natalidad estelar.

El Gran Telescopio Canarias (GTC) permite observar detalles antes nunca vistos de varias estrellas y enanas marrones en el cúmulo de sigma Orionis


Algunas observaciones se llevaron a cabo bajo condiciones meteorológicas no óptimas, obteniendo pese a ello datos de gran calidad.

Miembros de la colaboración Consolider-GTC han logrado confirmar datos relacionados con las características de diez estrellas de baja masa y enanas marrones gracias a observaciones llevadas a cabo con el instrumento OSIRIS, instalado en el Gran Telescopio CANARIAS (GTC). Los datos fueron tomados en diferentes noches de observación durante el mes de marzo de 2012. OSIRIS obtuvo espectros de baja resolución de estos objetos en el joven cúmulo estelar abierto de sigma Orionis, cercano a la famosa Nebulosa de la Cabeza de Caballo.

El objetivo de este programa era aprovechar las noches en las que las condiciones no son óptimas para otros programas de observación (como un "seeing" alto o presencia de nubes densas) con el fin de obtener espectros de gran calidad de fuentes variables sin clasificación conocida que fueran relativamente brillantes para un telescopio de tipo 10 metros. Algunos de los espectros obtenidos durante una de las noches de observación fueron captados mientras el resto de telescopios de La Palma no estaban operativos.

¿Aceleró un meteorito la Edad de Hielo?

Un nuevo estudio sugiere que hace 2,5 millones de años un enorme meteorito chocó contra la Tierra precipitándose sobre el sur del Océano Pacífico, lo que no sólo generó un gran tsunami, sino que también sumió a nuestro planeta en una Edad de Hielo.

Investigadores australianos sugieren que el meteorito Eltanin, que alcanzó unas dimensiones de hasta dos kilómetros de ancho, se estrelló en las aguas profundas del Pacífico desestabilizando el sistema climático de la Tierra, y generando efectos catastróficos alrededor de la cuenca de impacto.

"Este evento, ocurrido en las profundidades del océano ha sido en parte olvidado porque no hay un cráter gigante obvio para ser investigado", dice el profesor James Goff, especializado en el estudio de los tsunamis.
 "Pero si consideramos que un meteorito del tamaño de una pequeña montaña impacta en el océano profundo entre Chile y la Antártida, en lugar de hacerlo sobre tierra firme donde gran parte de la energía de colisión es absorbida localmente, se generaría la formación de ondas de cientos de metros de altura cerca del lugar de la colisión".

martes, 25 de septiembre de 2012

El agua de Europa no se conserva en zonas superficiales mucho tiempo

 Los científicos creen que Europa, la enigmática luna de Júpiter, posee océanos subterráneos de agua líquida. Esta cuestión ha suscitado muchos debates sobre la posibilidad de existencia de vida en la luna helada. Sin embargo, las futuras misiones destinadas a estudiar este satélite, tendrán que cavar muy profundamente para averiguarlo. Una investigación reciente sugiere que el agua de Europa no es capaz de conservarse en estado líquido cerca de su superficie durante más de unas pocas decenas de miles de años, es decir, un abrir y cerrar de ojos en términos geológicos. Klára Kalousová presentará hoy este trabajo en el Congreso de Ciencias Planetarias que se celebra en Madrid.

Europa está compuesta principalmente por roca y hierro, con una capa de agua de unos 100 kilómetros de espesor bajo una corteza de hielo sólido. Este océano se mantiene lo suficientemente caliente como para mantener el agua líquida gracias a las fuerzas de marea generadas por Júpiter sobre la luna.

 Estas bolsas de agua líquida podrían situarse tentadoramente cerca de la superficie. Sin embargo, Kalousová, de la Universidad de Nantes y de la Universidad Carolina de Praga, cree que su permanencia sería breve. Según explica: "Puede que un océano global de agua esté presente alrededor de 25 a 50 kilómetros por debajo de la superficie. Y puede haber áreas de agua líquida a profundidades menores, es decir, aproximadamente a 5 kilómetros, pero sólo podrán existir durante unas pocas decenas de miles de años antes de que estas áreas vuelvan a precipitar hacia el interior de la luna".

domingo, 23 de septiembre de 2012

¿Qué son los rayos cósmicos? Conceptos básicos

Este artículo participa en la XXXVI edición del Carnaval de la Física que se celebra este mes en el blog Hablando de Ciencia.

Los rayos cósmicos son partículas altamente energéticas que son aceleradas a velocidades cercanas a la de la luz y que llegan a nuestro planeta tras propagarse por el espacio.

Los rayos cósmicos proceden de fenómenos astrofísicos violentos tales como fulguraciones solares o explosiones de supernovas. Pueden ser acelerados a velocidades relativistas bien por la fuente emisora o por el entorno en el que se mueven. 

Los científicos han observado un amplio espectro de rayos cósmicos. Podemos dividirlos en diferentes grupos:

-Electrones y positrones
-Núcleos de hidrógeno
-Núcleos de helio
-Litio, Berilio, Boro
-Carbono, Nitrógeno, Oxígeno, Flúor
-Pesados: del Neón al Potasio
-Muy pesados: del Calcio al Zinc
-Ultrapesados: Z>30
-Antimateria
-Neutrinos

En su camino por el espacio, los rayos cósmicos pueden ver alterada su energía y su composición, por ejemplo, cuando sufren colisiones y crean nuevas partículas. Las desviaciones que sufren en su rumbo mediante deflexiones magnéticas o la modulación solar hace imposible conocer el origen de las partículas, por lo que su estudio no se basa, a diferencia de otras ramas de la astrofísica, en observar un objeto concreto del cielo.

Al llegar a la Tierra los rayos cósmicos menos energéticos son absorbidos por las capas altas de la atmósfera mientras que los más energéticos penetran en nuestra atmósfera interaccionando con sus átomos, produciendo lo que se denominan "cascadas". En este fenómeno se excitan los átomos y se generan nuevas partículas. Éstas, a su vez, colisionan contra otras y provocan una serie de reacciones nucleares, que originan nuevas partículas que repiten el proceso en cascada. Así puede formarse una cascada de más de 1011 nuevas partículas. Los corpúsculos integrantes de las cascadas se pueden medir con distintos tipos de detectores de partículas, generalmente basados en la ionización de la materia o en el efecto Cherenkov. La radiación de Cherenkov es una radiación de tipo electromagnético producida por el paso de partículas en un medio a velocidades superiores a las de la luz en dicho medio.

La velocidad de la luz depende del medio, y alcanza su valor máximo en el vacío. El valor de la velocidad de la luz en el vacío no puede superarse pero sí en un medio en el que ésta es forzosamente inferior. Éste es un fenómeno similar al de la generación de una onda de choque cuando se supera la velocidad del sonido.

La radiación Cherenkov sólo se produce si la partícula que atraviesa el medio está cargada eléctricamente, como por ejemplo, un protón. Para que se produzca radiación Cherenkov el medio debe ser un dieléctrico. Es decir; debe estar formado por átomos o moléculas capaces de verse afectados por un campo eléctrico. Por tanto, un protón viajando a través de un medio hecho de neutrones, por ejemplo, no emitiría radiación Cherenkov.

Los rayos cósmicos, compuestos principalmente por partículas cargadas, al incidir (interaccionar) sobre los átomos y moléculas de la atmósfera terrestre (el medio), producen otras partículas, las cuales producen más partículas, y éstas producen más, creándose una verdadera cascada de partículas (muchas de ellas cargadas eléctricamente). Cada una de estas partículas polariza asimétricamente las moléculas de nitrógeno y oxígeno (componentes principales de la atmósfera terrestre) con las que se encuentra a su paso, las cuales, al despolarizarse espontáneamente, emiten radiación Cherenkov (detectada con telescopios Cherenkov). Es decir; son las moléculas de la atmósfera (el dieléctrico) las que emiten la radiación, no la partícula incidente.

Cuando un rayo cósmico primario entra en la atmósfera se produce una cascada de partículas elementales muchas de las cuales pueden alcanzar la superficie terrestre.


Como hemos mencionado anteriormente, los rayos cósmicos sufren una variación composicional y energética desde que son eyectados desde su fuente, por lo que podemos clasificar dicha composición en tres tipos:

-Primordial: la composición original con la que los rayos parten desde su fuente.

-Primaria: composición con la que las partículas llegan a la Tierra.

-Secundaria: composición que alcanzan las partículas dentro de la atmósfera mediante la interacción con otros átomos.


La energía que poseen las partículas que llegan a la Tierra también es muy variada: desde energías inferiores a los TeV, a grandes energías superiores a los 10^20 eV.


En cuanto a su origen, los rayos cósmicos más abundantes proceden de nuestro propio Sol. El resto provienen de nuestra galaxia, pero una pequeña porción tiene un origen extragaláctico, procedentes de los núcleos activos de otras galaxias.


Los rayos cósmicos no sólo tienen importancia en los estudios astrofísicos. También afectan a la biosfera y a la meteorología espacial. Los ingenieros también deben tener en cuenta sus efectos a la hora de diseñar las tecnologías espaciales.

Actualmente hay varios proyectos destinados al estudio de los rayos cósmicos. Podemos destacar el Observatorio Pierre Auger, situado en la ciudad de Malargüe, en la provincia de Mendoza, Argentina, es una iniciativa conjunta de más de 20 países en la que colaboran unos 400 científicos de más de 80 instituciones, con la finalidad de detectar partículas subatómicas que provienen de los rayos cósmicos.

También es conocido el proyecto MAGIC (Major Atmospheric Gamma-ray Imaging Cherenkov Telescope), o sea "Telescopio de rayos gamma por emisión de radiación Cherenkov en la atmósfera". Está localizado en el Observatorio del Roque de los Muchachos en La Palma (Islas Canarias). Tras su construcción en 2004, MAGIC era un solo telescopio Cherenkov con un espejo de 17 metros de diámetro y un área de 240 metros cuadrados, capaz de detectar los destellos de luz producidos en la atmósfera por rayos cósmicos.

Espejo principal del primer telescopio MAGIC.

domingo, 16 de septiembre de 2012

Me voy de vacaciones


Durante unos diez días voy a estar de vacaciones, así que no actualizaré el blog o lo haré puntualmente. Espero regresar con energías renovadas para volver a tratar la actualidad del Universo.

Un abrazo.

Verónica Casanova

sábado, 15 de septiembre de 2012

La Cascada de Kemble

Credit: Walter McDonald

La Cascada de Kemble es un asterismo que contiene unas 20 estrellas, de magnitudes entre 5 y 10, y que alineadas, se extienden una distancia de más de cinco veces la Luna Llena. Al final de la cascada, como si se tratara de un lago estelar, podemos encontrar el cúmulo abierto NGC 1502.

Un asterismo es un conjunto reconocido de estrellas que parece formar una figura pero que no es una de las 88 constelaciones oficiales. Por ejemplo, uno de los asterismos más famosos  es El Carro situado en la constelación de la Osa Mayor. En el caso de la Cascada de Kemble, esta se encuentra en la constelación de la Jirafa y es visible fácilmente con prismáticos.

Popularizada por el astrónomo Lucian Kemble (1922-1999), estas estrellas aparecen como una hilera sólo vistas desde nuestra posición en la galaxia, la Vía Láctea.


viernes, 14 de septiembre de 2012

Los planetas se pueden formar en el Centro Galáctico

Credit: David A. Aguilar (CfA)
Estudios previos indicaban que debido a las hostiles condiciones ambientales, los planetas no podrían formarse cerca del centro galáctico. Sin embargo, una nueva investigación llevada a cabo por astrónomos del Centro Harvard-Smithsonian para la Astrofísica muestra que es posible la formación de planetas en estas vorágines cósmicas.

Como prueba señalan el reciente descubrimiento de una nube de hidrógeno y helio dirigiéndose hacia el centro galático. Argumentan que esta nube representa los restos de un disco protoplanetario destrozado orbitando en torno a una estrella invisible.

"Esta desafortunada estrella fue expulsada hacia el agujero negro central. Y aunque ella sobreviva, su disco protoplanetario puede que no tenga la misma suerte",  dijo la autora principal, Ruth Murray-Clay. Los resultados aparecen en la revista Nature.

jueves, 13 de septiembre de 2012

Un Cúmulo Estelar guarda un secreto


Una nueva imagen, captada desde el Observatorio La Silla de ESO en Chile, muestra el impresionante cúmulo globular de estrellas Messier 4. Este grupo constituido por decenas de miles de antiguas estrellas es uno de los más cercanos y uno de los cúmulos globulares más estudiados. Recientes trabajos de investigación han develado que una de sus estrellas posee inusuales y sorprendentes propiedades, aparentemente en ella reside el secreto de la eterna juventud.

Alrededor de la Vía Láctea orbitan más de 150 cúmulos globulares de estrellas que se remontan al distante pasado del Universo. Uno de los más cercanos a la Tierra es el cúmulo Messier 4 (también conocido como NGC 6121), localizado en la constelación de Scorpius (El Escorpión).  Este objeto brillante puede observarse fácilmente con binoculares, cercano a Antares, una estrella supergigante roja, y un telescopio amateur pequeño puede mostrar algunas de las estrellas que lo constituyen.

miércoles, 12 de septiembre de 2012

¿Una escoba de bruja en el espacio?


Esta es una nueva imagen de la Nebulosa del Lápiz, obtenida desde el Observatorio La Silla, en Chile. Esta peculiar nube de gas brillante forma parte de un inmenso anillo de escombros, resultantes de una explosión de supernova que tuvo lugar hace unos 11.000 años. La detallada imagen ha sido captada por la cámara Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros.

Pese a la aparente calma y la belleza estática de una noche estrellada, el Universo está lejos de ser un lugar tranquilo. Las estrellas nacen y mueren en un ciclo sin fin, y algunas veces la muerte de una estrella puede dar lugar a imágenes de belleza sin igual en las que el material es expulsado al espacio formando extrañas estructuras en el cielo.

Esta nueva imagen del instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio de ESO MPG/ESO de 2,2 metros, ubicado en el Observatorio La Silla, en Chile, muestra la Nebulosa del Lápiz [1] que destaca sobre un rico fondo estrellado. Esta nube de extraña forma, también conocida como NGC 2736, es una pequeña parte de un remanente de  supernova [2] situada en la constelación austral de La Vela. Estos brillantes filamentos fueron generados por la violenta muerte de una estrella que tuvo lugar hace unos 11.000 años. Las partes más brillantes tienen forma de lápiz, de ahí el nombre, pero la estructura completa se asemeja más a una típica escoba de bruja.

Las rocas volcánicas del desierto de Atacama dan más pistas sobre la vida en Marte

Rocas ignimbritas en el desierto de Atacama. Imagen: Jacek Wierzchos.
Un equipo internacional, liderado por el Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), describe por primera vez la existencia de comunidades microbianas de cianobacterias y bacterias heterótrofas en el interior de rocas volcánicas del desierto de Atacama (Chile). La probable presencia de este tipo de rocas en el cráter marciano de Gale convierte las ignimbritas (depósitos volcánicos) en una diana importante para buscar posible vida en Marte.

El desierto de Atacama en Chile es uno de los mejores lugares en la Tierra para entender las condiciones de extrema aridez de Marte y un terreno perfecto para explorar las estrategias de adaptación y supervivencia de los seres vivos en este tipo de ambientes. Áreas muy extensas de este desierto están cubiertas por mantos de rocas tipo ignimbrita, que son el producto de nubes ardientes asociadas a la actividad volcánica de la cordillera de los Andes.

La bioreceptividad –aptitud de cualquier material para ser colonizado por miroorganismos– de las rocas depende de las características físicas y químicas del sustrato rocoso. En el caso de las ignimbritas, su porosidad amortigua las fluctuaciones extremas de la temperatura y permite la retención de humedad después de los "extremadamente escasos" episodios de lluvia en el ambiente hiperárido de Atacama.

Poniendo a prueba el satélite de la ESA que estudiará mil millones de estrellas

Preparativos para los ensayos térmicos de Gaia

La misión Gaia de la ESA, diseñada para catalogar mil millones de estrellas, ha superado una dura campaña de ensayos que confirma que va a ser capaz de soportar las temperaturas extremas con las que se encontrará cuando viaje al espacio, a finales del año que viene.

Cuando alcance su posición orbital, a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, Gaia tendrá que trabajar a -110°C. Un gran parasol unido al satélite mantendrá a sus instrumentos siempre a la sombra, protegiéndolos del calor del Sol.

Los ensayos más recientes tuvieron como objetivo comprobar el comportamiento térmico del módulo de servicio de Gaia, en el que van alojadas las unidades electrónicas de sus instrumentos científicos y los subsistemas que controlan los recursos del satélite, tales como los sistemas de control térmico, propulsión, comunicaciones y el control de actitud y órbita.

La campaña de ensayos se desarrolló en las instalaciones de Intespace en Toulouse, Francia. Allí se colocó al satélite en el interior de una cámara de vacío cilíndrica, en la que fue sometido a un amplio rango de temperaturas. 

Extendiendo la zona de habitabilidad al subsuelo de los exoplanetas


Cuando pensamos en la vida en otros planetas, tendemos a imaginar microbios, plantas, seres humanoides,..., que habitan en su superficie. Pero sabemos que la vida en la Tierra no se detiene en la superficie, sino que en sus profundidades encontramos una rica biología, tal y como podría ocurrir en los exoplanetas. En astrofísica la zona de habitabilidad estelar es una estrecha región circunestelar en donde, de encontrarse ubicado un planeta (o satélite) rocoso con una masa comprendida entre 0,6 y 10 masas terrestres y una presión atmosférica superior a los 6,1 mb, correspondiente al punto triple del agua, la luminosidad y el flujo de radiación incidente permitiría la presencia de agua en estado líquido sobre su superficie.

Un nuevo estudio sugiere que los límite de la Zona de habitabilidad deberían señalar también la posibilidad de encontrar vida subterránea. Este nuevo modelo podría aumentar enormemente las posibilidades de habitabilidad de los exoplanetas descubiertos.

Existen evidencias demostradas de la existencia de vida en la Tierra a 1,4 kilómetros bajo el fondo del mar. Se han encontrados microbios en perforaciones de sedimentos profundos que son capaces de vivir gracias a los sedimentos y a las filtraciones de vida orgánica de la superficie. Pero la mayor parte de la vida conocida requiere la presencia de agua.

"La vida tal como la conocemos requiere agua líquida, dijo Sean McMahon, un estudiante de doctorado de la Universidad de Aberdeen (Escocia). "Tradicionalmente, los planetas se han considerado habitables si se encuentran en la zona de habitabilidad. Tienen que estar no demasiado cerca de su sol, pero también no demasiado lejos para que el agua líquida pueda persistir en la superficie. Sin embargo, ahora sabemos que muchos microorganismos, tal vez la mitad de todos los seres vivos de la Tierra residen en las profundidades de la corteza rocosa del planeta, no en la superficie."

En los planetas demasiado lejanos a su sol como para mantener agua en su superficie, esta podría mantenerse a una temperatura adecuada en su interior como para sustentar vida.

"Hemos desarrollado un nuevo modelo para mostrar cómo se puede calcular la extensión para la zona de habitabilidad del agua subterránea y por lo tanto para la vida ", dijo McMahon. "Nuestro modelo muestra que los planetas habitables podrían ser mucho más numerosos de lo que se pensaba."

En el pasado la zona de habitabilidad había sido determinada solamente por el rango de distancias que separa al exoplaneta de su estrella. Dependiendo de las características del astro, esta distancia varía. Hay un consensos entre los científicos en afirmar que si un planeta se forma con los mismos materiales que la Tierra y se encuentra a una distancia adecuada, podría mantener agua líquida sobre su superficie.

Sin embargo, McMahon y su profesor, John Parnell, también de la Universidad de Aberdeen,  están introduciendo ahora un nuevo término: la habitabilidad de la zona-subsuelo (SSHZ). Esta denota el rango de distancias desde una estrella en la que los planetas son habitables en cualquier profundidad por debajo de sus superficies, hasta un máximo determinado, en el que los planetas pueden tener agua líquida en el subsuelo. Esta distancia podría ser por ejemplo, de 2 kilómetros bajo la superficie.

Si este estudio es cierto, las posibilidades de encontrar mundos habitados aumenta considerablemente.



Más información en el enlace.

martes, 11 de septiembre de 2012

Observado nuevo impacto en Júpiter

Credit: George Hall
Astrónomos aficionados han descubierto una breve ráfaga de luz a lo largo de la extremidad oriental de Júpiter. Ahora se espera poder ver la cicatriz de un supuesto impacto sobre la atmósfera del gigante gaseoso.

Júpiter se está acercando a su oposición, por lo que ahora es uno de los mejores momentos para observarlo. Por ello, miles de telescopios observan el planeta estas noches. Fruto de este trabajo, dos astrónomo aficionados han conseguido observar este evento.

El primer informe provino de Dan Petersen, de Racine, Wisconsin, que estaba observando esta mañana, antes del amanecer el planeta con un telescopio Meade LX200 de 12 pulgadas, cuando vio un destello brillante de 2 segundos de duración en la extremidad oriental de Júpiter a las 11:35:30 Hora Universal. Estimó que el brillo del destello alcanzó la magnitud 6.

Revolviendo el anillo B de Saturno


En esta imagen del sistema de anillos de Saturno, enviada por la sonda Cassini, llama la atención el marcado contraste entre la textura grumosa de la franja exterior del anillo B y el impecable orden de los anillos que le rodean.

El anillo B de Saturno, cuyo extremo exterior aparece a la izquierda de esta imagen, es el más grande y el más brillante del sistema que rodea a este gigante gaseoso.

La franja exterior de este anillo sufre la influencia gravitatoria de la luna Mimas, que completa una órbita a Saturno por cada dos órbitas de las partículas que componen el anillo.

Se piensa que esta perturbación periódica es la responsable de que las partículas de esta franja se agrupen formando grumos, y de que el perfil del anillo permanezca nítidamente definido.

Más allá del anillo B se encuentra la División de Huygens, la más ancha de las bandas oscuras de esta imagen, interrumpida por el brillante anillo de Huygens.

El límite del sistema solar se le resiste a la ‘Voyager 1’


Cuando se cumplen 35 años de su lanzamiento, la sonda Voyager 1 está llegando a los confines del sistema solar pero puede que no esté tan cerca de la frontera como se pensaba hasta ahora. Así lo revela un estudio que investigadores de la Universidad Johns Hopkins (EEUU) publican esta semana en la revista Nature.

Un estudio de la Universidad Johns Hopkins de Maryland (EEUU) concluye que la sonda espacial Voyager 1, lanzada el 5 de septiembre de 1977, no está tan cerca de la heliopausa (el límite donde desaparece el viento solar y comienza el medio interestelar) como consideraban los científicos.

La Voyager 1 está ahora en la heliofunda –la región anterior a la heliopausa– donde el viento solar disminuye y se empiezan a manifestar los efectos del medio interestelar. En esta zona de transición es en la que se supone que el plasma solar se desvía de su trayectoria radial a otra meridional.

Récord mundial de teleportación cuántica en Canarias

Un láser ayuda a estabilizar el envío y recepción entre la Estación Óptica de Tierra de Tenerife y el telescopio de La Palma. Imagen: Academia Austriaca de Ciencias.
Los 143 km que separan un telescopio en La Palma de una estación óptica en Tenerife suponen el nuevo record de distancia en teleportación cuántica, una forma de transferir el estado cuántico de una partícula de un lugar a otro. El experimento, cuyos resultados publica esta semana Nature, supera el récord de 97 km establecido hace unos meses por un equipo chino.

Científicos de Austria, Canadá, Alemania y Noruega han logrado transferir propiedades físicas de una partícula de luz (fotón) a otra mediante teleportación cuántica, estableciendo un vínculo entre ellas a una distancia récord de 143 km. El escenario ha sido el telescopio Jacobus Kapteyn de La Palma y la Estación Óptica de Tierra que la Agencia Espacial Europea tiene en Tenerife.

Los científicos tuvieron que 'entrelazar' cuánticamente las partículas, un fenómeno al que Einstein se refirió como una "espeluznante acción a distancia". Tras efectuar esta operación, la medida de una propiedad física determinada –como la polarización o el espín–, genera el mismo resultado en las dos partículas independientemente de lo alejadas que estén.

jueves, 6 de septiembre de 2012

Las leyes de Newton


Las leyes de Newton.


El objetivo de la mecánica es ofrecer una descripción precisa y coherente de la dinámica de las partículas y de los sistemas de partículas. Por ello el trabajo se Newton se centró en descubrir un conjunto de leyes físicas que nos proporcionen un método para la descripción matemática de los movimientos de los cuerpos y de los grupos de cuerpos.
Para comprender las leyes de Newton, primero se desarrollarán tres conceptos fundamentales de la física clásica: fuerza, masa y cantidad de movimiento (ímpetu).

Concepto de fuerza.

Cuando empujamos ejercemos una fuerza
Si empujamos un objeto, estamos ejerciendo una fuerza sobre él. Si el objeto no es muy pesado, conseguiremos moverlo. Pero la fuerza no está siempre asociada a un movimiento. Un claro ejemplo es la fuerza de gravedad. Podemos estar tranquilamente tumbados. La fuerza de gravedad actúa sobre nosotros, sin embargo, no nos movemos.
¿Qué fuerza hace que una estrella vague por el espacio? Preguntas como esta llevaron a Newton a plantearse la relación de la fuerza con el movimiento. El científico afirmó que el cambio en la velocidad de un objeto es provocado por fuerzas. Por lo tanto, si un cuerpo se mueve con velocidad constante, no requiere fuerza alguna para mantenerse en este estado. Puesto que sólo una fuerza puede producir un cambio de velocidad, podemos pensar que una fuerza es la causa de que un cuerpo acelere.
Fuerza no asociada al movimiento.
Si varias fuerzas actúan simulatáneamente sobre un cuerpo, éste sólo se acelerará si la fuerza neta que actúa sobre él es distinta a cero. Si la fuerza resultante (o neta) es cero, la aceleración es cero, y la velocidad del objeto permanece constante, es decir, el cuerpo permanecerá en reposo o se moverá con velocidad uniforme. Luego se dice que el cuerpo está en equilibrio.
En la vida cotidiana podemos encontrar las fuerzas de contacto y las fuerzas de acción a distancia. Un ejemplo de fuerza de contacto se produce cuando tiramos de un muelle. El muelle se deformara debido a que sobre él actúa una fuerza. Una fuerza de distancia sería la gravedad, que provoca que los objetos caigan hacia el suelo, o que mantiene a los planetas en sus órbitas.
Líneas de campo magnéticas
Newton mostró gran interés por este último tipo de fuerza. Faraday, para describirlas utilizó el concepto de campo. En física, un campo representa la distribución espacial de una magnitud física que muestra cierta variación en una región del espacio. Matemáticamente, los campos se representan mediante la función que los define. Gráficamente, se suelen representar mediante líneas o superficies de igual magnitud.


Concepto de masa inercial.

En física, la masa inercial o masa inerte es una medida de la resistencia de una masa al cambio de velocidad en relación con un sistema de referencia inercial. Si se intenta cambiar el estado de movimiento de un cuerpo, el cuerpo se resistirá a este cambio. La resistencia de un cuerpo a un cambio en su estado de movimiento se llama inercia. Si empujamos dos piedras, moveremos más la que menos masas posea.
Es importante no confundir masa y peso de un cuerpo.  El peso de un cuerpo es igual a la fuerza de gravedad que actúa sobre él. La masa de un cuerpo es la misma en cualquier lugar. Por ejemplo, una persona tiene la misma masa en la Tierra que en la Luna, pero pesará más en nuestro planeta debido a que aquí la fuerza de gravedad es mayor.


miércoles, 5 de septiembre de 2012

Código morse en las huellas de Curiosity

Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech

Las líneas rectas de las huellas que deja Curiosity cuando se mueve en zig-zag corresponden al código Morse de la palabra JPL, que es la abreviatura para el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, donde el vehículo fue construido y se gestiona la misión. Sin embargo, la "huella" es más que un homenaje a los constructores del rover. Se trata de una marca de referencia importante que el rover puede utilizar para conducir de forma más precisa a través de un sistema llamado odometría visual.

El código Morse, impreso en las seis ruedas, es la siguiente: --- (J), -... (P), y -. .. (L), como se indica en esta imagen.

Un estudio internacional registra los cambios en el ciclo global del carbono durante los últimos 65 millones de años

Ciclo del Carbono

Un estudio internacional en el que ha participado el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha elaborado un registro de los cambios en el ciclo del carbono que se han producido durante el Cenozoico en el océano Pacífico. Los datos recopilados en este trabajo, publicado en el último número de Nature, reflejan  las variaciones en la temperatura de las aguas desde hace unos 65 millones de años hasta la actualidad.
La profundidad de compensación de los carbonatos (CCD, por sus siglas en inglés), o lisoclina, es el límite a partir del cual el carbonato cálcico se disuelve en el océano. Su situación dentro de la columna de agua viene determinada por la temperatura, la concentración de dióxido de carbono (CO2) y la presión. “Mediante el análisis de los carbonatos presentes en los testigos sedimentarios recogidos en el fondo del Pacífico, hemos podido observar la evolución de la lisoclina. La disolución de los carbonatos aumenta cuanto menor es la temperatura de las aguas, lo que nos permite observar las variaciones climáticas a lo largo de millones de años”, explica el investigador del CSIC Óscar Romero, del Instituto Andaluz de Ciencias de la Tierra, centro mixto del CSIC y la Universidad de Granada.

martes, 4 de septiembre de 2012

Un impacto inteligente en la superficie de la Luna

Lugar de impacto de SMART-1

En la madrugada del 3 de septiembre de 2006, un breve destello iluminó el ‘Lago de la Excelencia’ en la Luna cuando la sonda SMART-1 de la ESA puso fin a su misión chocando contra su superficie.

Esta sonda, lanzada en el año 2003, fue la primera misión europea en alcanzar la órbita lunar.

El nombre de SMART-1 es un juego de palabras en inglés entre el adjetivo ‘inteligente’ y el acrónimo de ‘Pequeña Misión de Investigación Tecnológica Avanzada’. Esta misión utilizó un motor de propulsión iónica para viajar hasta la Luna, probó nuevas técnicas de navegación y de comunicaciones, y transportó toda una batería de instrumentos científicos miniaturizados.

SMART-1 elaboró un exhaustivo inventario de los elementos químicos en la superficie de la Luna, cartografió cráteres de impacto, estudió los procesos volcánicos y tectónicos que definieron la orografía lunar e identificó objetivos para futuras misiones de exploración.

Al igual que la mayoría de sus predecesores, condenados por las leyes de la gravedad, SMART-1 estaba destinada a terminar su misión estrellándose en la superficie de la Luna.

Ayer se cumplieron seis años del impacto de la sonda europea en el lugar marcado con un círculo en esta imagen, en una región conocida como el Lago de la Excelencia, a latitudes medias del hemisferio sur de la Luna, en su cara visible.

Aniversario del descubrimiento del Cinturón de Kuiper: la estructura más grande del Sistema Solar


En 1992 se descubrió el primer objeto del Cinturón de Kuiper. En realidad, por supuesto, el primero fue descubierto en 1930, Plutón, y el segundo en 1978, su luna Caronte. En las décadas de los años 30, 40 y 50 se postuló la existencia de este cinturón, en especial por Gerad Kuiper, al que se le debe su nombre. Pero hubo que esperar hasta 1992 para encontrar otro objeto que orbitara más allá de Neptuno.

Desde 1992 se han descubierto más de 1.000 KBOs. Sin embargo estos descubrimientos corresponden a una pequeña fracción del cielo por lo que se estima que podrían existir más de 100.000 KBOs con diámetros de 100 kilómetros o más grandes, junto con miles de millones de cuerpos de tamaños más pequeños similares a los núcleos de los cometas. En comparación, las dimensiones de Plutón, con 2.400 kilómetros de diámetro, son enormes.

La mayoría de los KBOs conocidos poseen entre 100 y 300 kilómetros de diámetro,aproximadamente una décima parte del diámetro de Plutón. Pero algunos son más pequeños y otros mayores, por lo que la diversidad es muy amplia:

    -Algunos son de color rojo y otros son de color gris;
    -Las superficies de algunos están cubiertas de hielo de agua, pero otros (como Plutón) poseen exóticos hielos volátiles como el metano y el nitrógeno;
    -Muchos de ellos tienen lunas;
    -Algunos son muy reflectantes (como Plutón), otros tienen superficies más oscuras;
  -Algunos tienen densidades mucho más bajas que Plutón, lo que significa que están compuestos principalmente de hielo;
    -La densidad de Plutón es tan alta que sabemos que su interior está compuesto por un 70% de roca. Unos pocos KBOs conocidos son más densos que el propio Plutón.

Dawn se prepara para visitar Ceres


La Nave Espacial Dawn de la NASA está a punto de convertirse en la primera sonda en estudiar dos destinos lejanos de nuestro Sistema Solar para ayudar a los científicos a comprender el origen de su formación. La nave espacial está programada para abandonar a Vesta el 4 de septiembre y partir hacia el planeta enano Ceres en un viaje que durará dos años y medio.

En 2007 Dawn comenzó su odisea para estudiar los dos objetos más masivos del Cinturón de Asteroides. En julio de 2011 llegó a Vesta, y a principios de 2015 llegará a Ceres. Su objetivo es estudiar estos dos cuerpos que han sido testigos de la historia del Sistema Solar desde el principio.

Para poder escapar de Vesta la nave utilizará su propulsión iónica que usa la electricidad para ionizar el xenón y generar así el empuje necesario. Estos motores iónicos generan menos energía que los convencionales pero pueden mantener la propulsión durante varios meses.

Descubierto un cálido planeta potencialmente habitable


El HARPS ha localizado una súper-Tierra en la zona habitable de la estrella Gliese 163. Denominado Gliese 163-c, este exoplaneta tiene 6,9 veces la masa de la Tierra y tarda 26 días en completar una órbita alrededor de la estrella.

Las súper-Tierras son los exoplanetas que poseen entre dos y diez masas terrestres y son más propensos a poseer agua y a estar compuestos de roca. Gliese 163 es una estrella enana roja situada a 50 años luz en la constelación del Dorado. Otro planeta, Gliese 163-b, también fue localizado en este sistema y orbita en torno a su estrella cada nueve días. Además todavía podría existir un tercer planeta orbitando más lejos que sus hermanos, pero aún está sin confirmar.

Fotografía en falso color de Gliese 163

Gliese 163-c podría tener un tamaño de entre 1,8 a 2,4 veces el radio de la Tierra, dependiendo de la proporción de roca o agua de la que esté compuesto. En promedio recibe un 40% más de luz procedente de su estrella que la Tierra, por lo que es un planeta más caliente. En comparación, Venus recibe un 90% más de luz del Sol que la Tierra. Desconocemos las propiedades atmosféricas de Gliese 163-c, pero si fuese similar a la terrestre su superficie podría alcanzar los 60ºC. La mayoría de la vida compleja terrestre no es capaz de vivir a temperaturas superiores a los 50ºC. Sin embargo los extremófilos de nuestro planetas pueden vivir a estas temperaturas o superiores.

La detección de posibles exoplanetas habitables se encuentra en alza. En la actualidad hay seis candidatos incluyendo a Gliese 581-g. La mayoría de ellos se han localizado el último año. Cuatro de estos mundos, Gliese 581-d, Gliese 667C-c, Gliese 581-g, y ahora Gliese 163-c, orbitan alrededor de estrellas enanas rojas. HD 85512 orbita alrededor de una estrella de tipo K, una estrella media entre las enanas rojas más pequeñas y el Sol. Sólo Kepler 22-b orbita alrededor de una estrella de clase G, similar a nuestro Sol. Todos estos planetas son más grandes que la Tierra, pero se consideran potencialmente habitables para las formas de vida más simples.