miércoles, 31 de octubre de 2012

Ponen en órbita satélites de bajo coste desde Canarias

Miembros del equipo justo antes del lanzamiento. Imagen: ULPGC

Esta mañana se ha hecho la primera prueba para poner en órbita pequeños satélites desde lanzaderas de bajo coste. El lanzamiento, que se ha realizado a las 8h30 desde Las Palmas de Gran Canaria, supone el primer test del proyecto Wikisat, que puede convertir a Canarias en el primer lugar que proporcione acceso low cost al espacio.

A las 8h30 de esta mañana ha tenido lugar en Las Palmas de Gran Canaria el primer lanzamiento de prueba para poner en órbita satélites de bajo coste. La prueba se hizo desde la sede del Instituto para el Desarrollo Tecnológico y la Innovación en Comunicaciones (IDeTIC) de la Universidad de Las Palmas de Gran Canaria (ULPGC).

La ULPGC y la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC) colaboran en el desarrollo del proyecto Wikisat, que nació con el fin de obtener una lanzadera de muy bajo coste capaz de poner en órbita satélites de muy pequeño tamaño –femtosatélites, de unos 100 gramos de peso–. Estos satélites tienen un tiempo de vida reducido, de unas dos semanas, ya que se queman durante su reentrada a la atmósfera sin dejar residuos.

CALIFA: el universo extragaláctico local al descubierto

El diagrama color-magnitud de 151 galaxias observadas por CALIFA. Para cada galaxia se muestra una imagen en color verdadero generada usando las imágenes en las bandas B (azul), V (verde) y R (rojo), reconstruidas a partir de los cubos de datos de CALIFA. En este diagrama las galaxias se hacen más débiles hacia la izquierda y más brillantes hacia la derecha; al mismo tiempo, son más frías (rojizas) en la parte alta y más calientes (azules) en la parte inferior.

El sondeo CALIFA (Calar Alto Legacy Integral Field Area), en el que participa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), anuncia hoy su primera emisión pública de datos, que ofrece una visión con un detalle sin precedentes sobre cien galaxias del universo local

Con diez investigadores involucrados, el IAC lidera el estudio del movimiento de las estrellas y del gas ionizado y es uno de los grupos más activos de la colaboración

También se ponen a disposición del público dos publicaciones técnicas firmadas por miembros de la colaboración CALIFA en las que se describen los datos y se muestran algunas de sus aplicaciones científicas

El sondeo CALIFA (Calar Alto Legacy Integral Field Area) anuncia hoy su primera emisión pública de datos, que ofrece con un detalle sin precedentes una visión sobre cien galaxias del universo local. El objetivo final de este proyecto internacional, en el que participa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), es caracterizar 600 galaxias del universo más cercano. El sondeo analizará propiedades de estas galaxias como la velocidad, la edad estelar, su composición química, etc.

Nuevos datos del GTC para desvelar el misterio de la atmósfera de una de las ‘supertierras’ más estudiadas

La ‘supertierras’, con una masa hasta 10 veces superior a la terrestre, son buenos candidatos para encontrar vida fuera del Sistema Solar

Ubicada a 42 años luz de nosotros, GJ 1214b es una de las más estudiadas porque puede observarse desde telescopios terrestres con relativa facilidad

Los datos obtenidos con el GTC por investigadores del IAC apoyan la idea de que la atmósfera de GJ1214b está compuesta por elementos metálicos

A veces, tan importante es lo que se observa como lo que no se observa. Un equipo del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha comprobado que la atmósfera de la ‘supertierra’ GJ 1214b, uno de los exoplanetas más conocidos porque puede observarse desde la Tierra con determinados telescopios, no se caracteriza por un exceso de hidrógeno. La conclusión, obtenida tras observaciones en el Gran Telescopio CANARIAS (GTC), apoya la idea de que GJ 1214b tiene una atmósfera compuesta por elementos de alta metalicidad.

El trabajo, que aparece publicado en la revista Astronomy & Astrophysics, ha sido liderado por los investigadores del IAC Felipe Murgas y Enric Palle, quienes explican las razones por las que iniciaron el proyecto: “Conocer la composición atmosférica de un planeta es muy importante porque puede revelar las condiciones físicas en capas más internas de su atmósfera”. Este tipo de información supone un paso más para que, en el futuro, la comunidad científica pueda realizar estos análisis en otras ‘supertierras’ potencialmente habitables.

¿Estrellas jóvenes y viejas?

Esta colorida visión del cúmulo globular NGC 6362 fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Esta brillante bola de estrellas se encuentra en la constelación austral de Ara (El Altar).
Crédito:
ESO
 Esta colorida visión del cúmulo globular NGC 6362 fue captada por el instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Esta nueva imagen, junto con otra de la región central obtenida por el telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA, proporcionan la mejor visión jamás obtenida de este cúmulo poco conocido. Los cúmulos globulares están compuestos, principalmente, de decenas de miles de estrellas muy viejas, pero también contienen algunas estrellas con aspecto sospechosamente joven.



Los cúmulos globulares de estrellas se encuentran entre los objetos más viejos del universo, y NGC 6362 no puede ocultar su edad en esta imagen. Las numerosas estrellas amarillentas del cúmulo ya han vivido la mayor parte de sus vidas y se han convertido en estrellas gigantes rojas. Pero los cúmulos globulares no son reliquias estáticas del pasado — en estas densas ciudades de estrellas, aún tienen lugar algunas curiosas actividades de tipo estelar.

XX Congreso Estatal de Astronomía 2012


¿Qué es el CEA?
EL CONGRESO ESTATAL DE ASTRONOMÍA ES UN ACTO ORGANIZADO POR LAS AGRUPACIONES ASTRONÓMICAS DE ESPAÑA CON EL OBJETIVO DE PONER EN COMÚN LAS EXPERIENCIAS EN DIVULGACIÓN E INVESTIGACIÓN QUE REALIZAN TANTO ASTRÓNOMOS PROFESIONALES COMO AMATEURS. Asimismo, se pretende que los últimos avances en investigación amateur y actividades de difusión de la astronomía se hagan públicos.

Podéis encontrar toda la información en la web del Congreso.

http://www.congresoastronomia.es/index.html


Este año, los encargados de organizar este evento son los miembros de la Agrupación Astronómica de la Safor (AAS). El Congreso se celebrará del 6 al 9 de diciembre en Gandía.
La sede del evento será la UPV de Gandia, cuyo salón de actos tiene capacidad para 347 personas , además de  salas de conferencias, hall de exposiciones, etc. Situado a 5 minutos de la playa, con parking gratuito, a 2 minutos en coche de la salida AP7 Xeresa-Gandia.



El progama de las Jornadas, lo iremos actualizando a medida que se aproximen las fechas. Pero de momento os podemos adelantar los siguientes eventos.

martes, 30 de octubre de 2012

La magnetosfera terrestre actúa como un colador

Entrada de viento solar a bajas latitudes

El cuarteto de satélites de la ESA dedicado al estudio de la magnetosfera terrestre, Clúster, ha descubierto que nuestra burbuja protectora deja pasar el viento solar en un mayor rango de condiciones de lo que se pensaba.

El campo magnético terrestre es la primera línea de defensa de nuestro planeta ante el bombardeo del viento solar, una corriente de plasma expulsada por el Sol que viaja a través del Sistema Solar arrastrando su propio campo magnético.

En función de cómo esté alineado el campo magnético interplanetario (IMF) del viento solar con el campo magnético terrestre, se producen distintos fenómenos en las inmediaciones de nuestro planeta.

Uno de los procesos mejor conocidos es la reconexión magnética, que se produce cuando líneas de campo que apuntan en direcciones opuestas se abren de forma espontánea y se reconectan con otras líneas cercanas. Esto expulsa su carga de plasma hacia la magnetosfera, dejando la puerta abierta para que el viento solar alcance la Tierra.

Una burbuja en el caldero cósmico

Burbuja de Wolf-Rayet
El telescopio espacial XMM-Newton de la ESA nos envía una imagen de este fantasmagórico rostro en rayos X para celebrar Halloween. Se trata de una burbuja producida por el intenso viento de una estrella que ‘vivirá rápido y morirá joven’.

Esta burbuja se encuentra a 5000 años luz de la Tierra, en la constelación de Canis Major, el ‘Can Mayor’, y parece la cara de un perro o de un lobo.

La burbuja abarca unos 60 años luz, y se creó bajo la acción del intenso viento emitido por la estrella de Wolf-Rayet HD 50896 – la estrella rosa en el centro de la imagen, que sería el ojo derecho de este peculiar espectro.

Las estrellas de Wolf-Rayet son astros calientes y masivos – con una masa unas 35 veces mayor que la de nuestro Sol – que expulsan grandes cantidades de materia a través de un intenso viento estelar, una corriente de plasma a millones de grados centígrados que emite rayos X, representados en azul en esta imagen.

Rastreando el hielo de Marte

Un mapa detallado de parte del volcán Hecates Tholus de Marte habla de una importante dinámica glaciar en el pasado más reciente del planeta y de la posibilidad de que aún exista hielo en la actualidad bajo la superficie.

En el hemisferio norte de Marte se encuentra la región volcánica de Elysium, de unos 2.000 km de diámetro, en la que se ubican tres grandes volcanes. Solo uno de ellos, Hecates Tholus, presenta rasgos en una de sus laderas que indican la presencia de lenguas glaciares en el pasado del planeta rojo. Miguel Ángel de Pablo Hernández, del Departamento de Geología de la Universidad de Alcalá, y Juan D. Centeno, del Departamento de Geodinámica de la Universidad Complutense, han realizado una cartografía geomorfológica muy detallada de estos rasgos, lo que les permite ahora estudiar cuál fue la evolución de estos glaciares, pero también la relación con el clima y la actividad volcánica de Hecates Tholus.

Hecates Tholus fotografiado por la Mars Odyssey en 2001



lunes, 29 de octubre de 2012

Modelo atómico de Thomson

Modelo atómico de Thomson



J.J. Thomson
En el año 1900 existían varias evidencias experimentales que avalaban la existencia de electrones en los átomos como es la dispersión que sufrían los rayos X, el efecto fotoeléctrico,…Estos experimentos estimaron que la cantidad de electrones presentes en los átomos es de Z, equivalente aproximadamente a A/2 donde A es el peso atómico de los átomos.

También se sabía que los átomos son neutros. Luego si la carga del electrón es –e, la carga total negativa es –Ze, siendo la carga positiva de la misma magnitud. Como la masa de un electrón es muy pequeña comparada con el átomo, esto sugirió que la mayor parte de la masa está relacionada con la carga positiva.

Con estos resultados, J.J. Thomson propuso un modelo atómico que proponía que los electrones estaban incrustados en el interior de una esfera uniforme de carga eléctrica positiva. Estos electrones estarían distribuidos uniformemente debido a la repulsión mutua que sufrían entre ellos.  Por otro lado, en una situación estable, estos electrones se mantendrían en reposo. A este modelo se lo denominó “pastel de pasas”. Para llegar a esta conclusión realizó una serie de experimentos.

En el Primer Experimento de Thomson, el científico investigó si las cargas negativas de los rayos catódicos podrían ser separadas en un medio magnético. Para realizar este experimento, Thomson construyó un tubo de rayos catódicos en cuyos extremos colocó dos ranuras que a su vez fueron conectadas a un electrómetro. De esta forma comprobó que cuando los rayos son desviados magnéticamente, se registra poca carga. De este resultado, Thomson deduce que la carga negativa es inseparable de los rayos.

viernes, 26 de octubre de 2012

Descubierta la viuda negra estelar con el periodo orbital más corto del cosmos

Esta impresión artística muestra cómo la energía de radiación gamma emitida por el pulsar calienta y evapora su estrella acompañante. Imagen: NASA/ESA
Por primera vez se ha descubierto un púlsar de milisegundos a través de su emisión de rayos gamma. El periodo orbital de PSR J1311-3430, situado en la constelación de Centaurus, es de tan solo 93 minutos. Es un sistema binario denominado ‘viuda negra’ porque la radiación emitida por el púlsar evapora poco a poco a su estrella acompañante. El el hallazgo han participado investigadores del CSIC.

Mientras que la Tierra tarda 365 días en completar su órbita, el púlsar recién descubierto PSRJ1311‐3430 lo hace en tan solo 93 minutos, lo que le convierte en la estrella de neutrones de un sistema binario con el periodo orbital más corto medido hasta la fecha. Se trata, además, del primer hallazgo de un púlsar de milisegundos realizado gracias a su emisión de rayos gamma.

Las peculiaridades de este nuevo objeto, en cuyo descubrimiento ha participado el Consejo Superior de Investigaciones Científicas(CSIC), aparecen recogidas en la revista Science.

Fomalhaut b: un exoplaneta envuelto en un disco de dudas



Los científicos han vuelto a examinar las imágenes del Hubble para confirmar la existencia del exoplaneta Fomalhaut b, un mundo raro cubierto de polvo.

Estudios recientes dudaban de la existencia de este planeta. Pero ahora, un nuevo análisis ha revivido a este mundo caracterizándolo como un planeta cubierto de polvo con menos de dos veces la masa de Júpiter.

El hecho de que el planeta esté acretando el polvo en el que se encuentra envuelto ha dificultado sus observaciones. En el nuevo estudio, liderado por  Thayne Currie, de la Universidad de Toronto,se volvieron  a analizar las observaciones del Hubble del 2004 y 2006. En longitudes de onda del visible, cerca de los 600 y 800 nanómetros, el planeta era visible. También se dejaba ver en la luz violeta cerca de los 400 nanómetros. A diferencia de las anteriores investigaciones, Currie descubrió que el brillo del planeta había permanecido constante.

Después intentaron localizar el planeta en el infrarrojo utilizando la óptica del Subaru, pero el esfuerzo fue en vano. Spitzer tampoco pudo resolverlo. Esto implica que la masa de Fomalhaut b es inferior a dos veces la masa de Júpiter.


¿Tuvo Saturno un sistema de lunas galileanas?

Una de las curiosidades del Sistema Solar exterior son las lunas medianas de Saturno, cuerpos de hielo enanos comparados con el tamaño de Titán, el satélite más grande del señor de los anillos.

De acuerdo con un nuevo modelo elaborado para explicar el origen de estas lunas, estos cuerpos de tamaño medio se generaron a causa de grandes impactos que sufrieron varios satélites cuando se fusionaron para crear a Titán.

Erik Asphaug, profesor de ciencias terrestres y planetarias de la Universidad de California, Santa Cruz, ha presentado esta nueva hipótesis en la reunión anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana en Reno, Nevada. Asphaug y su co-autor, Andreas Reufer de la Universidad de Berna, Suiza, también describen su modelo en detalle en un artículo que será publicado en Icarus.

Asphaug y Reufer proponer que el sistema de Saturno comenzó con una familia de satélites principales comparables a las cuatro grandes lunas de Júpiter (conocidas como los satélites galileanos, y descubiertos por Galileo en 1610). La masa de las lunas galileanas suponen el 99,998 por ciento de la masa del sistema de satélites de Júpiter, a pesar de que cuenta con decenas de pequeños satélites. Júpiter no tiene lunas de tamaño medio. El nuevo modelo puede explicar por qué estos dos sistemas son muy diferentes.

jueves, 25 de octubre de 2012

Los asteroides troyanos de Júpiter nos muestran sus colores

Esta entrada participa en la XXXV Edición del Carnaval de la Física que se celebra este mes en el blog Últimas noticias del Cosmos de Gerardo Blanco.


Credito: NASA/JPL-Caltech


Utilizando los datos del Telescopio infrarrojo WISE de la NASA, los científicos han descubierto nuevas pistas sobre los asteroides troyanos de Júpiter.

Los asteroides troyanos son asteroides que comparten órbita con un planeta en torno a los puntos de Lagrange estables L4 y L5, los cuales están situados 60° por delante y 60° por  detrás del planeta en su órbita. Los asteroides troyanos se encuentran distribuidos en dos regiones alargadas y curvadas alrededor de estos puntos y, en el caso de Júpiter, con un semieje mayor de 5,2 UA.

Estas observaciones son las primeras que han logrado obtener una visión detallada de los colores de los troyanos: tanto los primeros, como los últimos de cada grupo, parecen poseer tonos rojizos oscuros, con superficies no reflectantes. También se ha confirmado, como se dedujo previamente, que el grupo que orbita por delante es más numeroso.

Los nuevos datos obtenidos ofrecen pistas sobre el origen de estos asteroides. ¿De dónde proceden los troyanos? ¿Cuál es su composición? WISE ha demostrado que los dos grupos son muy similares y que no poseen ningún cuerpo perteneciente a otras partes del Sistema Solar. Los troyanos no se parecen a los asteroides del Cinturón Principal situado entre Marte y Júpiter, y tampoco tienen parecido con los cuerpos del Cinturón de Kuiper, situados más allá de la órbita de Neptuno.

"En la actualidad Júpiter y Saturno se encuentran en órbitas estables. Pero en su pasado, las inestabilidades gravitatorias que provocaron estos dos planetas fragmentaros todos los asteroides que se encontraban en sus proximidades", dijo Tommy Grav, científico de WISE en el Instituto de Ciencias Planetarias de Tucson, Arizona. "Más tarde, Júpiter re-capturó a los troyanos, pero desconocemos el origen de estos cuerpos. Los resultados de la investigación sugieren que la captura gravitatoria pudo haber sido local. Si es así, esta perspectiva es muy emocionante, porque significaría que estos asteroides podrían estar compuestos del material primordial del Sistema Solar, un material del que no sabemos mucho. Grav es un miembro del equipo de NEOWISE, parte de la misión WISE cuyo objetivo es el estudio de los asteroides.

Ciénagas de México esconden un suelo como el que pisa el ‘Curiosity’ en Marte

A la izquierda, Cuatro Ciénegas, y a la derecha, el cráter Gale por el que se mueve Curiosity en Marte. Imagen: L. Eguiarte Fruns//NASA/JPL-Caltech/MSSS.
Hace millones de años el fuego y el agua forjaron las rocas de yeso que conserva Cuatro Ciénegas, un valle mexicano similar al cráter marciano donde se mueve el rover Curiosity de la NASA. Ahora un equipo de investigadores ha analizado las comunidades bacterianas que han sobrevivido en estas inhóspitas pozas desde los comienzos de la vida en la Tierra.

“Cuatro Ciénegas es un extraordinario análogo de Marte, ya que tanto en este terreno como en el cráter Gale donde el Curiosity explora actualmente el planeta rojo, se formó el yeso por la acción del fuego bajo el agua”, explica a SINC Valeria Souza, ecóloga evolutiva de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM).

La investigadora aclara que para formar yeso se requieren compuestos del azufre del magma y minerales del mar (carbonatos y moléculas con magnesio). En el caso de la cuenca de Cuatro Ciénegas, el magma fue muy activo bajo el mar. De hecho permitió desplazar los continentes durante el Jurasico: “Aquí se abrió el supercontinente Pangea hace 200 millones de años, moviendo el hemisferio norte desde el ecuador a donde está ahora”.

84 millones de estrellas y contando


Utilizando una enorme imagen de nueve gigapíxeles del telescopio de sondeo VISTA, instalado en el Observatorio Paranal de ESO, un equipo internacional de astrónomos ha creado un catálogo de más de 84 millones de estrellas situadas en las zonas centrales de la Vía Láctea. Este gigantesco conjunto de datos contiene más de diez veces más estrellas que estudios previos y es un importante avance para el conocimiento de nuestra galaxia anfitriona. La imagen da al espectador una visión sobre la cual puede hacerse zoom, acercándose a la parte central de nuestra galaxia. Es tan grande que, si quisiéramos imprimirla con la resolución típica de un libro, mediría 9 metros de largo por 7 de ancho.

“Observando en detalle los millares de estrellas que rodean el centro de la Vía Láctea, podemos aprender mucho más sobre la formación y evolución, no sólo de nuestra galaxia, sino también sobre la de las galaxias espirales en general,” explica Roberto Saito (Pontificia Universidad Católica de Chile, Universidad de Valparaíso y miembro de The Milky Way Millennium Nucleus, Chile), investigador principal de este estudio.

Muchas galaxias espirales, incluyendo nuestra galaxia anfitriona, la Vía Láctea, tienen una alta concentración de estrellas viejas rodeando el centro, lo que los astrónomos denominan núcleo (bulge en inglés). Comprender la formación y evolución del núcleo de la Vía Láctea es vital para el conocimiento de la galaxia como un todo. Sin embargo, conseguir observaciones detalladas de esta región no es una tarea sencilla.

NuSTAR Observa una Llamarada Procedente del Agujero Negro de la Vía Láctea


El conjunto de ojos en rayos X más nuevo de la NASA, el Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuSTAR), ha obtenido su primera imagen del agujero negro gigante que reside en el centro de nuestra galaxia. Las observaciones muestran al típicamente tranquilo agujero negro en mitad de una erupción.

"Hemos tenido suerte de haber capturado una llamarada del agujero negro durante nuestra campaña de observación", afirma Fiona Harrison, investigadora principal de la misión, del California Institute of Technology (Caltech) en Pasadena. "Estos datos nos ayudarán a comprender mejor al amable gigante del centro de nuestra galaxia y por qué a veces sufre erupciones durante unas pocas horas y luego retorna a su adormecimiento".

martes, 23 de octubre de 2012

La nueva misión de clase-S del Programa Científico de la ESA estudiará ‘súpertierras’

Representación artística de Cheops
La nueva misión del Programa Científico de la ESA, Cheops, estudiará planetas en órbita a otras estrellas. Su lanzamiento está previsto para el año 2017.

Cheops – juego de palabras en inglés entre el nombre del faraón egipcio y el acrónimo de ‘Satélite para la Caracterización de Exoplanetas’ – observará estrellas brillantes y cercanas en las que ya se sabe que existe un sistema planetario.

Los científicos monitorizarán estas estrellas en busca de ‘tránsitos’, una breve disminución de su brillo cuando el planeta que la orbita pasa fugazmente por delante de la estrella.

A través de este método se podrá determinar con precisión el radio del planeta. En aquellos casos en los que ya se conozca su masa, se podrá derivar su densidad, un dato que ofrecerá nuevas pistas sobre su estructura interna.

Estos parámetros clave ayudarán a comprender mejor el proceso de formación de aquellos exoplanetas cuya masa esté comprendida entre unas pocas veces la de nuestro planeta – los conocidos como ‘súpertierras’ – y la masa de Neptuno.

lunes, 22 de octubre de 2012

El cañón más grande del Sistema Solar

Valles Marineris
El Gran Cañón del Colorado sobrecoge a todo aquel que lo visita, pero no es más que un simple arañazo en la superficie de nuestro planeta si lo comparamos con Valles Marineris, la profunda cicatriz del Planeta Rojo.

Valles Marineris cuenta con una extensión de más de 4000 km de largo por 200 de ancho, y alcanza una vertiginosa profundidad de 10 km, 10 veces más largo y cinco veces más profundo que el Gran Cañón del Colorado, lo que le convierte en el mayor cañón de nuestro Sistema Solar.

Esta inédita vista de pájaro de Valles Marineris fue confeccionada a partir de los datos recogidos por la sonda Mars Express de la ESA a lo largo de 20 órbitas. La imagen se muestra en falso color y con la escala vertical realzada cuatro veces.

En esta imagen se puede apreciar una gran variedad de características geológicas, resultado de la compleja historia de la región.

Es probable que la formación de este cañón esté directamente relacionada con la del abultamiento de Tharsis, que se encuentra fuera de plano, a la izquierda de esta imagen. En esa región es donde se encuentra Olympus Mons, el mayor volcán del Sistema Solar.

Io y su actividad volcánica monitorizada desde la Tierra

El estudio de las erupciones volcánicas de Io se pueden realizar desde nuestro planeta gracias a una nueva técnica. Un grupo de científicos ha logrado mediante un novedoso método lograr observar detalles tan pequeños como 100 kilómetros de la superficie de la luna.

Io, la luna más interna de Júpiter, es una maravilla volcánica. Las observaciones más detalladas de este cuerpo provienen de las sondas espaciales que han viajado al Sistema Solar exterior. Pero gracias al esfuerzo de un equipo de científicos liderados por Franck Marchis, del SETI, se han podido presentar imágenes con unos detalles muy precisos de la luna.

Imágenes tomadas por la sonda Galileo en 1997 de los cambios producidos por la actividad volcánica en Pillian Patera.

Los volcanes de Io no pueden ser vistos directamente desde la Tierra con los medios clásicos. Esta luna cuenta con tan solo 3.600 kilómetros de diámetro y se encuentra a 630 millones de kilómetros de la Tierra. Es como si colocáramos nuestra Luna orbitando en torno a Júpiter e intentamos deducir los detalles de su superficie. Con los medios actuales tendríamos serios problemas para lograrlo.

Para superar esta limitación, los ingenieros y científicos planetarios diseñaron sondas espaciales para visitar el sistema joviano. En 1979, la Voyager 1 reveló la dinámica actividad de la superficie de Io, capturando en sus fotografías los grandes volcanes, plumas y puntos calientes que salpican su superficie. La nave Galileo permaneció en órbita en torno al sistema joviano desde 1995 hasta 2003, y observó en la luna más de 160 volcanes y diferentes tipos de erupciones. Pero son varias las cuestiones que aún quedan sin resolver acerca de esta luna. Todavía no acaba de entenderse el origen y la evolución a largo plazo de la actividad volcánica de Io.

Observaciones de varias erupciones en el rango de las longitudes de onda cortas de unos 2,1 mm en la parte superior y de 3,2 mm en la inferior, tomadas por el telescopio Keck (mayo 2004, agosto 2007, septiembre 2007, julio 2009), el Géminis Norte (agosto 2007) y el VLT (febrero 2007), con los sistemas de óptica adaptativa. En las imágenes de 2007 puede verse la firma térmica de la actividad de Tvashtar cerca del polo norte. El despertar de este volcán fue observado desde el Keck en 2006, luego la erupción se mantuvo con fuerza al menos 1,5 años. La explosión más brillante detectada en este estudio se produjo en 2004. En agosto de 2007 se observó actividad en Pillan Patera, y en julio de 2009 en Loki Pater. Esta ha sido la última erupción brillante detectada. Desde entonces la actividad volcánica de Io está en reposo. (Crédito: F. Marchis)

domingo, 21 de octubre de 2012

Los peligros de la New Horizons

La nave especial New Horizons de la NASA lleva ya siete años de viaje para alcanzar su destino: Plutón y sus lunas. En poco más de dos años, en enero de 2015, la sonda llegará a este sistema e iniciará las operaciones necesarias para su encuentro el 14 de julio de 2015. Será la primera operación de la historia realizada a un cuerpo del Cinturón de Kuiper.

El equipo científico de la New Horizons es cada vez más consciente de los peligros que corre la sonda. Alrededor del sistema de Plutón pueden estar orbitando desechos que podrían golpear a la nave.

"Hasta ahora hemos encontrado cinco lunas orbitando Plutón", dice el Dr. Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons. "Estas lunas y las que todavía no hemos descubierto actúan como generadoras de desechos que pueblan el sistema de Plutón con fragmentos pequeños, al chocar contra los objetos del Cinturón de Kuiper".

sábado, 20 de octubre de 2012

Una flor cósmica etérea


IC 5148 es una hermosa nebulosa planetaria ubicada a unos 3.000 años luz, en la Constelación de Grus (La Grulla). La nebulosa tiene un diámetro de un par de años luz, y aún está creciendo a unos 50 kilómetros por segundo — una de las expansiones de nebulosa planetaria más rápidas conocida. El término “nebulosa planetaria” nació en el siglo XIX, cuando las primeras observaciones de este tipo de objetos  — a través de los pequeños telescopios disponibles en la época — hacían que se asemejaran con planetas gigantes. Sin embargo, la verdadera naturaleza de las nebulosas planetarias es muy diferente.

Cuando una estrella con una masa similar o unas cuantas veces la de nuestro Sol se acerca al final de su vida, sus capas más externas son lanzadas al espacio exterior. El gas en expansión se enciende por el calor que emana el remanente del núcleo de la estrella, en el centro, formando la nebulosa planetaria, que a menudo adquiere una hermosa forma incandescente.

jueves, 18 de octubre de 2012

Detectan cambios en la atmósfera de Urano


Gracias a una nueva técnica aplicada en el Observatorio Keck, se está estudiando al planeta Urano a través de imágenes de alta resolución en el infrarrojo, que revelan detalles climáticos del planeta.

Urano posee una gruesa atmósfera de hidrógeno, helio y metano. Los vientos soplan principalmente de este a oeste a velocidades de hasta 560 millas por hora, a pesar de las pequeñas cantidades de energía disponibles para conducirlos. Su atmósfera es casi igual a la de Neptuno, y la más fría de nuestro Sistema Solar con una temperatura que puede alcanzar los 360 grados Fahrenheit negativos, una temperatura lo suficientemente fría como para congelar el metano.

"Los grandes sistemas meteorológicos, que son probablemente mucho menos violentos que las tormentas que conocemos en la Tierra, se comportan de forma extraña en Urano", explica Larry Sromovsky, de la Universidad de Wisconsin-Madison, científico planetario que dirigió el nuevo estudio usando el telescopio Keck II.

"Algunos de estos sistemas meteorológicos permanecen en latitudes fijas y experimentan grandes variaciones en la actividad. Otros van a la deriva hacia el ecuador del planeta mientras que experimentan grandes cambios en tamaño y forma. Mejores medidas de los campos de vientos que rodean a estos sistemas climáticos son la clave para desentrañar sus misterios. "


A la caza de nebulosas planetarias en la vecindad solar


 Estas cuatro imágenes, correspondientes a NGC 6543, NGC 7662, NGC 7009 y NGC 6826,  forman parte del archivo obtenido por el satélite Chandra en su primera búsqueda sistemática de nebulosas planetarias en la vecindad solar, un proyecto denominado ChanPlaNS y en el que participa Martín Guerrero, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).

Una de las afirmaciones “clásicas” de la astronomía actual asegura que el Sol acabará su existencia como una nebulosa planetaria, una burbuja de material ionizado altamente enrarecido que rodeará lo que fuera el núcleo estelar por un corto periodo de tiempo, no mucho más de treinta mil años, antes de disiparse en el medio interestelar. De hecho, los modelos teóricos afirman que todas las estrellas con masa inicial entre 0,8 y ocho veces la masa del Sol acabarán en forma de nebulosa planetaria.

Sin embargo, los mecanismos físicos responsables de la enorme cantidad de formas que adoptan las nebulosas planetarias son aún objeto de debate. Un debate en el que destaca una cuestión clave, que señala el artículo donde se publican los primeros resultados de ChanPlaNS: ¿cuántas nebulosas planetarias son producto de la muerte de estrellas binarias? ¿algunas, muchas o todas?

Nuevos estudios apoyan la teoría de que la Luna es 'hija' de la Tierra

Hace unos 4.500 millones de años se supone que un choque entre la joven Tierra y otro planeta originó el material con el que se formó la Luna. Según el modelo, nuestro satélite debería tener los elementos de aquel planeta desaparecido, pero son compuestos terrestres los que aparecen en las muestras lunares. Esta semana se publican en Nature y Science tres estudios que arrojan luz sobre esta contradicción.

Tres estudios publicados esta semana en las revistas Science y Nature vienen a apoyar una de las teorías que se barajan sobre el origen de la Luna: el satélite se formó a partir del material que se 'escapó' de la Tierra cuando otro astro chocó contra ella.

Las rocas volcánicas de la Luna presentan menos concentración de cinc pero con más isótopos pesados de este elemento que las rocas de la Tierra y de Marte. Así lo confirma un estudio que investigadores de la Universidad Washington en San Luis (EEUU) presentan esta semana en Nature.

Este hallazgo tan específico ofrece pistas sobre el origen de nuestro satélite. La comunidad científica suponía que los elementos más ligeros de la Luna se habían evaporado hace tiempo de su seca superficie y que, por eso, los poco volátiles deberían ser más abundantes, pero no tenía pruebas concluyentes.

La ESA instala en España el primer radar de pruebas para detectar basura espacial

La ESA ha instalado en España un radar diseñado para probar nuevas técnicas para detectar fragmentos de basura espacial que pudieran suponer un peligro para las actividades en órbita. Este radar se utilizará para desarrollar sistemas de alerta que ayuden a mejorar la seguridad de las operaciones de los satélites europeos.

Tras 18 meses de diseño y desarrollo, el nuevo radar fue instalado cerca de Santorcaz, a unos 30 kilómetros de Madrid. La campaña de ensayos de aceptación y validación comenzará a mediados de noviembre.

La oficina del programa para el Conocimiento del Medio Espacial (SSA) de la ESA y la compañía española Indra Espacio S.A. firmaron en el año 2010 un contrato por 4.7 millones de euros para el desarrollo este radar.

La detección temprana de fragmentos de basura espacial es fundamental para alertar a los operadores de los satélites a tiempo para planificar maniobras de evasión, siempre que exista riesgo de colisión. 

Indra Espacio es la contratista principal y la responsable del diseño y del desarrollo del transmisor del radar. El desarrollo del receptor fue subcontratado al Instituto Fraunhofer de Física de Alta Frecuencia y Técnicas de Radar (FHR), en Wachtberg, Alemania.
 

miércoles, 17 de octubre de 2012

Un meteorito marciano transporta información en vidrio negro

El año pasado cayó en el sur de Marruecos un meteorito procedente de Marte. Ahora un grupo de investigadores ha comprobado que la roca, que presenta un característico vidrio negro, ha llegado con sustancias del interior, la superficie y la atmósfera del planeta rojo.

Los meteoritos procedentes de Marte son una buena herramienta para comprender la evolución geológica del planeta rojo. Sin embargo, la mayoría de las muestras se ha recogido mucho tiempo después de su impacto –a menudo en la Antártida– y, por lo tanto, con mayor probabilidad de contaminación o desgaste. No así el meteorito Tissint, que se vio caer en julio de 2011 en esa localidad del desierto de Marruecos y enseguida se recogieron sus fragmentos.

Ahora, un equipo internacional de científicos publica esta semana en Science un análisis de esta roca que abandonó Marte hace 700.000 años. Los resultados revelan que en su composición están presentes tres componentes distintos derivados del interior, superficie y atmósfera marciana.

Alfa Centauri: anatomía de un sistema estelar tripe + un exoplaneta

Créditos: 1-Meter Schmidt Telescope,ESO
Dado el interés que puede suscitar este sistema estelar a raíz del anuncio del descubrimiento de un exoplaneta, vamos a analizar este trío de astros para tener una mejor comprensión de ellos.

Tamaños relativos del Sol , Alfa Centauri A y B y Próxima Centauri.


En primer lugar, muchas veces se confunden los términos Alfa Centauri y Próxima Centauri. ¿Qué diferencia hay entre ellos? Alfa Centauri se denomina a las tres componentes de este sistema, ya que a simple vista sólo se distingue uno de los astros. Por ejemplo, sabemos que estrellas tan conocidas como Sirio también es un sistema doble, denominándose sus componentes Sirio A y Sirio B. Las componentes de Alfa Centauri se denominan Alfa Centauri A, Alfa Centauri B y Próxima Centauri. Luego, cuando nos referimos a Próxima Centauri en realidad sólo hacemos referencia a uno de los componentes del trío estelar. ¿Y por qué este nombre? Porque de las tres estrellas es la que está más cerca del Sol.

Antigüamente no se conocía que fuese un sistema triple. Alfa Centauri se conocía como Rigel Kentaurus o Toliman, que significa el pie del Centauro. No fue hasta 1752 cuando Nicolas Louis de Lacaille desdobló el sistema en dos estrellas: Alfa Centauri A y Alfa Centauri B. Finalmente en 1915, Robert Innes descubrió el tercer componente, Próxima Centauri. Con la normativa actual de denominación estelar, este astro se tendría que haber denominado Alfa Centauri C, pero dado que es la estrella más cercana a la Tierra justificamos el nombre de Próxima Centauri.

Ahora analicemos cada uno de los componentes del sistema:

Encuentran un exoplaneta tipo Tierra orbitando Alfa Centauri B

Esta impresión artística muestra al planeta orbitando a la estrella Alfa Centauri B, uno de los miembros del triple sistema estelar más cercano a la Tierra. Alfa Centauri B es el objeto más brillante en el cielo y el otro objeto que resplandece es Alfa Centauri A. Nuestro propio Sol puede verse arriba a la derecha. La diminuta señal del planeta se encontró con el espectrógrafo HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile.
Crédito:
ESO/L. Calçada

Astrónomos europeos han descubierto un planeta con una masa similar a la de la Tierra orbitando una estrella en el sistema Alfa Centauri — el más cercano a la Tierra. También es el exoplaneta más ligero descubierto hasta el momento alrededor de una estrella de tipo Sol. El planeta fue detectado utilizando el instrumento HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Los resultados aparecerán online en la revista Nature, en su edición del 17 de octubre de 2012.



Alfa Centauri es una de las estrellas más brillantes de los cielos australes y el sistema estelar más cercano a nuestro Sistema Solar — se encuentra a tan solo 4,3 años luz de distancia. En realidad se trata de un sistema estelar triple, que consiste en dos estrellas similares al Sol orbitando cerca la una de la otra, designadas como Alfa Centauri A y B, y una estrella roja débil más distante conocida como Próxima Centauri [1]. Desde el siglo XIX, los astrónomos especulaban con la posibilidad de la existencia de planetas orbitando estos cuerpos, ya que sería el lugar más cercano en el que encontrar un huésped que pudiera albergar vida más allá del Sistema Solar, pero búsquedas de gran precisión no revelaban nada. Hasta ahora.

Esta visión de amplio campo del cielo que rodea a la brillante estrella Alfa Centauri fue creada con fotografías que forman parte del sondeo Digitized Sky Survey 2. La estrella aparece tan grande debido a la luz diseminada en la emulsión fotográfica. Alfa Centauri es el sistema estelar más cercano al Sistema Solar.
Crédito:
ESO/Digitized Sky Survey 2
Acknowledgement: Davide De Martin

martes, 16 de octubre de 2012

Aviso a los medios: Conferencia de prensa en directo para anunciar gran descubrimiento sobre exoplaneta



Estaremos atentos,...¿Por fin una exo-Tierra?


Utilizado las instalaciones del Observatorio La Silla de ESO, astrónomos europeos han descubierto un extraordinario exoplaneta. Los resultados de la investigación estarán disponibles en línea en la revista Nature el 17 de octubre de 2012.

ESO llevará a cabo una conferencia de prensa en línea para anunciar los resultados y evaluar su impacto, ofreciendo a los periodistas la oportunidad de discutir con los científicos. La conferencia será el martes 16 de octubre de 2012  a las 16:00 CEST.

Para participar en la conferencia y recibir información adicional bajo embargo, los miembros de los medios de comunicación deben acreditarse con Richard Hook por correo electrónico (rhook@eso.org). Los periodistas deben establecer claramente en el correo electrónico que se comprometen a respetar el embargo y a no publicar o discutir la investigación hasta después de las 19:00 (CEST) del miércoles 17 de octubre de 2012.

Se descubre un exoplaneta con cuatro soles

Retrato de familia del sistema PH1: El exoplaneta orbita a la pareja central con un periodo de 20 días. Estas dos estrellas cuentan con 1,5 y 0,41 veces la masa de nuestro Sol. Y a unos 1.000 U.A. de este sistema se encuentra la otra pareja binaria ligada a él. Crédito: Haven Giguere/Yale.

Un esfuerzo conjunto entre astrónomos aficionados y profesionales ha dado lugar al primer caso reportado de un planeta que orbita en torno a dos estrellas que a su vez orbitan en torno a otro sistema binario.

Con la ayuda de voluntarios que utilizan la web Planethunters.org, un equipo liderado por astrónomos de Yale identificaron y confirmaron el descubrimiento de un exoplaneta con cuatro soles.

Hasta ahora se han descubierto seis planetas que orbitan en torno a dos soles, pero este es el primer ejemplo de un sistema cuadruple con un exoplaneta.

"Los planetas circumbinarios son un extremo en la formación planetaria", comentó Meg Schwamb. "El descubrimiento de estos mundos nos obliga a intentar entender cómo es posible la existencia de estos planetas y su compleja dinámica y evolución en un ambiente tan hostil".

Apodado PH1, el planeta fue identificado por primera vez por aficionado que participan en el proyecto Planethunters o Cazadores de planetas, un programa en el que utiliza ordenadores de voluntarios para analizar todos los datos que recoge el telescopio espacial Kepler de la NASA. Este es el primer planeta confirmado del proyecto.

Los voluntarios, Kian Jek de San Francisco, California, y Roberto Gagliano de Cottonwood, Arizona, descubrieron leves disminuciones de la luz de las estrellas provocadas por el paso del planeta por delante de sus discos.  Schwamb, un investigador post-doctoral de Yale, dirigió el equipo de astrónomos profesionales que confirmaron el descubrimiento y la caracterización del exoplaneta, gracias a la información aportada posteriomente por el telescopio Keck del Mauna Kea, en Hawai. PH1 es un gigante de gas con un radio de aproximadamente 6,2 veces el terrestre, por lo que es un poco más grande que Neptuno.

Un astrónomo aficionado redescubre un asteroide 'perdido' con el telescopio de la ESA en el Observatorio del TeideAaaa

Asteroide 2008SE85.

 Un astrónomo aficionado que colabora con el programa de riesgo espacial de la ESA ha redescubierto un asteroide perteneciente a la categoría 'potencialmente peligroso', que había sido perdido después de haber sido detectado por primera vez. El asteroide, de medio kilómetro de diámetro, no supone una amenaza para la Tierra a corto plazo.

El astrónomo aficionado alemán Erwin Schwab llevó a cabo su cacería de asteroides con el telescopio de la ESA instalado en el Observatorio del Teide (Tenerife, Islas Canarias), llamado Estación Óptica Terrena. La detección se realizó dentro del tiempo de observación asignado al programa de la ESA Conocimiento del Medio Espacial (SSA, en sus siglas en inglés).

El astrónomo caza-asteroides estaba decidido a redescubrir el objeto, catalogado como 2008SE85. Este astereoide fue descubierto en septiembre de 2008 durante el programa Catalina Sky Survey, y observado desde varios observatorios hasta octubre de 2008.

Sin embargo nadie lo había observado desde entonces, y las predicciones sobre su posición actual se habían vuelto tan imprecisas que el asteroide se consideraba perdido.

El viento del Sol puede inducir la formación de agua en la Luna

Científicos de EE UU han comprobado que el agua detectada en algunas rocas lunares contiene isótopos de hidrógeno muy parecidos a los de viento solar, por lo que podrían tener ese origen. El hallazgo, que esta semana se publica en Nature Geoscience, abre una nueva vía para comprender las fuentes de agua del sistema solar.

Las rocas que se recogieron en la Luna durante las misiones Apolo de los años 60 y 70 no dejan de deparar sorpresas. Los científicos ya habían observado la presencia de agua en algunas de las muestras, y ahora, según un estudio que publica Nature Geoscience, también se sugiere que el viento solar podría estar detrás de la formación de esa molécula.

Un equipo de tres universidades estadounidenses, liderados desde la de Tennessee, ha confirmado que en los granos vítreos de las muestras hay “cantidades significativas” de hidroxilo (OH), procedente de micrometeroritos –meteoritos de tamaño inferior a 1mm– que han ido impactando con nuestro satélite.

Pero los investigadores han ido más allá y han comprobado que la composición isotópica del hidrógeno de ese material sugiere que parte del hidroxilo procede de las partículas que trae el viento solar, ya que su composición geoquímica es similar.

viernes, 12 de octubre de 2012

Últimas imágenes de la Cassini

 Prometeo capturado el pasado 6 de octubre.

Impresionante imagen de Saturno tomada a 2.421.274 kilómetros del planeta, el 2 de octubre de 2012.

Rebotando en Titán



Un nuevo análisis revela que la sonda Huygens de la ESA rebotó, se deslizó y se tambaleó durante los 10 segundos posteriores a su aterrizaje en Titán, el mayor de los satélites de Saturno, en enero de 2005. Estos resultados nos ayudan a comprender mejor la naturaleza de la superficie de esta luna.

Los científicos fueron capaces de reconstruir la cadena de eventos posteriores al aterrizaje tras analizar los datos de varios instrumentos que permanecieron encendidos durante el impacto y, en particular, el registro de las aceleraciones experimentadas por la sonda.

Los datos de los instrumentos fueron comparados con simulaciones hechas por ordenador y con los resultados de un ensayo de caída realizado con un modelo de Huygens diseñado específicamente para reproducir la dinámica del aterrizaje.

El análisis desvela que Huygens dejó un hoyo de unos 12 centímetros de profundidad al entrar en contacto con la superficie de Titán, y que luego rebotó sobre una superficie plana.

jueves, 11 de octubre de 2012

Descubierto un planeta de diamante cerca de la Tierra

Ilustración de 55 Cancri e. Crédito.Yale News/Haven Giguere
Una nueva investigación liderada por científicos de la Universidad de Yale sugiere que un planeta rocoso de dos veces el tamaño de la Tierra y que orbita a una estrella cercana, es un planeta de diamante.

"Esta es la primera visión que tenemos de un planeta rocoso con una química diferente a la de la Tierra", dijo el investigador principal Nikku Madhusudhan. "La superficie de este planeta se encuentra probablemente cubierta de grafito y diamante, en lugar de agua y granito".

El artículo que informa de estos descubrimientos ha sido aceptado para su publicación en la revista Astrophysical Journal Letters.

El planeta, denominado 55 Cancri e, tiene un diámetro de dos veces el de la Tierra, y una masa ocho veces superior, por lo que es una "súper-Tierra". Este es uno de los cinco planetas que orbitan a la estrella 55 Cancri, situada a 40 años luz de la Tierra, lo que la hace visible a simple vista en la constelación de Cáncer.

El planeta orbita en torno a su estrella cada 18 horas a una velocidad muy grande, sobre todo si lo comparamos con los 365 días que tarda la Tierra en completar una órbita en torno al Sol. También se encuentra a una temperatura muy elevada, estimada en 3.900 ºC, por lo que es un mundo inhabitable. El año pasado se observó a este planeta transitando por delante del disco de su estrella, permitiendo a los astrónomos medir su radio por primera vez mediante la técnica de los tránsitos. Esta información, combinada con las estimaciones más recientes de su masa, permitieron a Madhusudhan y a sus colegas deducir su composición química calculando todas sus posibles combinaciones de elementos y compuestos que producen estas características específicas.

Eclipses de Sol en Marte

A diferencia de lo que ocurre en la Tierra, en Marte sólo se pueden observar eclipses parciales debido a que sus lunas no son lo suficientemente grandes como para ocultar la superficie del Sol. Además, debemos recordar que Fobos y Deimos son mucho más pequeños que nuestro satélite. Fobos cuenta con 22,2 kilómetros de diámetro. Y Deimos tiene unas dimensiones de 10 x 12 x16 kilómetros. Los científicos apuntan a que estas dos lunas irregulares fueron capturadas del Cinturón de Asteroides por la gravedad marciana.

A continuación tenéis el tránsito de Fobos a  través de la superficie solar fotografiado por el róver Curiosity en su Sol 37.



Curiosity capturó este tránsito de Deimos en su Sol 42.


ALMA localiza una sorprendente estructura espiral

Observaciones llevadas a cabo con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) han revelado la existencia de una inesperada estructura espiral en el material que rodea a la vieja estrella R Sculptoris. Esta forma nunca había sido vista antes y probablemente se deba a una estrella compañera oculta orbitando a R Sculptoris. La información proporcionada por los nuevos datos de ALMA, revelan la presencia de una envoltura alrededor de la estrella, que aquí vemos como el anillo circular exterior, así como una estructura espiral muy clara en el material del interior.
Crédito:
ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)

Utilizando el conjunto de telescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) los astrónomos han descubierto una estructura espiral totalmente inesperada en el material que rodea a la vieja estrella R Sculptoris. Se trata de la primera vez que se encuentra este tipo de estructura, junto con la envoltura esférica, alrededor de una estrella gigante roja. También es la primera vez que los astrónomos han podido captar información tridimensional completa sobre esta espiral. Probablemente, la extraña forma fue creada por una estrella compañera oculta que orbitara la estrella gigante roja. Este trabajo es uno de los primeros resultados científicos de ALMA que van a ser publicados y aparece en la revista Nature esta semana.

Utilizando el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), el telescopio  milimétrico/submilimétrico más potente del mundo, un equipo de astrónomos ha descubierto una sorprendente estructura espiral en el gas que rodea a la estrella gigante roja R Sculptoris [1][2][3]. Esto significa que, probablemente, existiera una estrella compañera nunca vista orbitando a su alrededor [4]. Los astrónomos se sorprendieron al descubrir que la gigante roja ha eyectado mucho más material del esperado.

“Ya habíamos visto antes envolturas alrededor de estrellas de este tipo, pero es la primera vez que vemos una espiral de material saliendo de una estrella junto con una envoltura,” afirma el primer autor del artículo que presenta los resultados, Matthias Maercker (ESO e Instituto Argelander de Astronomía, Universidad de Bonn, Alemania).

Debido a que expulsan grandes cantidades de material, las estrellas gigantes rojas como R Sculptoris aportan la mayor parte del polvo y gas que forman la materia prima para la formación de futuras generaciones de estrellas, sistemas planetarios y, posteriormente, para la vida.

Este mapa muestra la ubicación de la estrella gigante roja R Sculptoris en la Constelación de Sculptor (el Escultor). La estrella está señalada con un círculo rojo. En el mapa podemos ver las estrellas que serían visibles a simple vista en una noche con buenas condiciones de observación. R Sculptoris puede verse fácilmente con un telescopio de aficionado de tamaño medio y pueden percibirse sus lentas variaciones de brillo.
Crédito:
ESO, IAU and Sky & Telescope

Incluso en su fase de ciencia temprana, cuando se llevaron a cabo las nuevas observaciones, ALMA superó a otros observatorios submilimétricos con creces. Observaciones anteriores mostraban claramente una envoltura esférica alrededor de R Sculptoris, pero no se detectaron ni la estructura espiral ni la estrella compañera.

"Cuando observamos la estrella con ALMA, aún no se habían instalado ni la mitad de las antenas. Es realmente emocionante imaginar qué podrá hacer el conjunto completo de ALMA una vez se termine de instalar en 2013," añade Wouter Vlemmings (Universidad Chalmers de Tecnología, Suecia), coautor del estudio.

En una fase tardía de su vida, las estrellas con masas superiores a ocho veces la del Sol se convierten en gigantes rojas y pierden una gran cantidad de su masa a través de un denso viento estelar. Durante la fase de gigante roja las estrellas también viven episodios periódicos de pulsos térmicos. Se trata de fases cortas de explosiones de helio quemándose en la envoltura que rodea el centro estelar. El pulso térmico lleva a la expulsión de material de la superficie de la estrella a un ritmo mucho mayor del habitual, lo cual genera la formación de una gran envoltura de gas y polvo alrededor de la estrella. Tras este pulso, el ritmo de pérdida de masa de la estrella vuelve a sus valores normales.

Esta imagen de amplio campo muestra el trozo de cielo que rodea a esta estrella gigante roja variable, R Sculptoris. En esta parte del cielo, lejos de la Vía Láctea, hay pocas estrellas pero pueden verse numerosas galaxias distante débiles. Esta imagen fue creada a partir de fotografías que forman parte del sondeo Digitized Sky Survey 2. Los picos y los círculos anaranjados alrededor de la estrella en esta imagen son artefactos del telescopio y del proceso fotográfico y no son reales.
Crédito:
ESO/Digitized Sky Survey 2. Acknowledgement: Davide De Martin


Los pulsos térmicos tienen lugar aproximadamente cada 10.000 o cada 50.000 años, y duran solo unos pocos cientos de años. Las nuevas observaciones de R Sculptoris muestran que sufrió un pulso térmico hace unos 1.800 años y que duró entorno a 200 años. La estrella compañera dio forma de estructura espiral a los vientos R Sculptoris.

“Aprovechando la capacidad de ALMA para distinguir los detalles más finos, y estudiando la forma de la envoltura y de la estructura espiral, podemos comprender  mejor qué le pasó a la estrella antes, durante y después del pulso térmico”, dice Maercker. “Siempre supimos que ALMA nos proporcionaría una nueva visión del universo, pero es realmente emocionante que en esta etapa temprana, con uno de los primeros paquetes de resultados de las observaciones, estemos descubriendo cosas nuevas e inesperadas.”  



Con el fin de describir las estructuras observadas alrededor de R Sculptoris, el equipo de astrónomos ha diseñado simulaciones por ordenador para seguir la evolución de un sistema binario [5]. Estos modelos encajan muy bien con las observaciones de ALMA.

miércoles, 10 de octubre de 2012

Nubes de agua presentes en el nacimiento de una estrella

 El telescopio espacial Herschel de la ESA ha descubierto en una nube de gas y polvo que está a punto de colapsar en una nueva estrella, la cantidad suficiente de agua como para llenar más de 2.000 veces los océanos de nuestro planeta.

Las estrellas se forman en nubes frías de gas y polvo, denominados núcleos pre-estelares,que contienen todos los ingredientes para formar sistemas solares como el nuestro.

El agua es esencial para la vida en la Tierra y ya ha sido detectada fuera de nuestro Sistema Solar recubriendo diminutos granos de polvo con hielo o gas, cerca de lugares con formación estelar activa, y en los discos protoplanetarios capaces de formar planetas.

Las nuevas observaciones de Herschel se han centrado en una nube pre-estelar localizada en la contelación de Tauro y conocida como Lynd 1544, y constituyen la primera detección de vapor de agua en una nube molecular al borde de la formación estelar.

Se detectaron cantidades de agua equivalentes a más de 2.000 océanos terrestres gracias a la alta energía de los rayos cósmicos que atraviesan la nube, que transformaban este agua en vapor.

"Para producir esta cantidad de vapor, tiene que haber una gran cantidad de hielo de agua en la nube. La suficiente como para cubrir tres millones de océanos terrestres congelados", comenta Paola Caselli, de la Universidad de Leeds, Reino Unido, autora principal del artículo que informa sobre los resultados en Astrophysical Journal Letters.

Atardecer en el cráter Gale


Esta imagen fue obtenida por el róver Curiosity el pasado 25 de septiembre y muestra un atardecer sobre el cráter Gale.