miércoles, 9 de enero de 2013

Detectados dos cinturones de asteroides en torno a la estrella Vega

 Los astrónomos han descubierto lo que parece ser un gran cinturón de asteroides alrededor de la estrella Vega, la segunda estrella más brillante en el cielo nocturno del norte. Los científicos utilizaron datos aportados por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y el Observatorio Espacial Herschel de la ESA, en la que la NASA juega un papel importante.

El descubrimiento de un cinturón de asteroides alrededor de Vega se suma al anteriormente descubierto alrededor de la estrella Fomalhaut. Los datos son consistentes con la presencia de dos cinturones, uno interior más cálido  y otros exterior, más frío, y separado del primero por un espacio entre ellos. Esta arquitectura es similar a la que se da en nuestro Sistema Solar con el Cinturón de Asteroides y el Cinturón de Kuiper.

¿Qué fenómeno es el que genera esta brecha entre los dos cinturones de asteroides? Los astrónomos sospechan que esta separación se debe a la presencia de múltiples planetas. En nuestro Sistema Solar, el Cinturón de Asteroides es mantenido gracias a la gravedad de los planetas interiores y de los exteriores. En cambio, el Cinturón de Kuiper es esculpido únicamente por la gravedad de los planetas exteriores gigantes.


 "Este hallazgo demuestra una vez más los comunes que son los sistemas planetarios más allá del Sistema Solar", dijo Kate Su, astrónoma de la Universidad de Arizona. Estos resultados, presentados ayer, serán publicados en la revista Astrophysical Journal.

Vega y Fomalhaut son similares también en otros aspectos. Ambas poseen aproximadamente el doble de la masa de nuestro Sol, son más clientes y más azules. Además se encuentran relativamente cerca, a unos 25 años luz de distancia. La edad de Vega se estima en 600 millones de años, y la de Fomalhaut, en 400 millones de años. En el borde interno del cinturón cometario de Fomalhaut se ha localizado un planeta denominado Fomalhaut b.

Herschel y Spitzer tienen la capacidad de detectar la luz infrarroja emitida por el polvo caliente situado alrededor de estas dos estrellas, lo que ha llevado al descubrimientos de estos cinturones de asteroides. Los cinturones interiores son no se pueden ver en la luz visible porque la brillante luz de sus estrellas los eclipsan.

Tanto los cinturones  interiores como exteriores de Vega y Fomalhaut contiene mucho más material que nuestros Cinturones. Hay dos razones para ello: estos sistemas estelares son mucho más jóvenes que el nuestro, por lo que aún no ha habido tiempo suficiente para eliminar escombros mediante los vientos estelares, y además, probablemente estas estrellas nacieron de una nube de gas y polvo mucho más masiva que la que dio vida a nuestro Sistema Solar.

La separación entre los dos Cinturones de estas estrellas corresponde proporcionalmente a la separación que hay en nuestro Sistema Solar entre el Cinturón de Asteroides y el Cinturón de Kuiper. Esta distancia es de proporción 1:10, es decir, el cinturón exterior está 10 veces más lejos de su estrella que el cinturón interior. Esta separación se debe probablemente a la presencia de varios planetas. Por ejemplo, en el sistema  HR 8799 se han detectado cuatro planetas que han abierto un hueco entre dos discos de escombros similares. Los científicos esperan poder encontrar pronto a estos planetas.

"Futuras instalaciones nuevas, como el Telescopio Espacial James Webb deberían ser capaces de encontrar estos planetas", dijo el coautor del artículo Stapelfeldt Karl, jefe del Laboratorio de Astrofísica Estelar de la NASA.



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