viernes, 8 de marzo de 2013

Encontrada una estrella más vieja que el propio Universo

HD 140283
Un equipo de astrónomos, usando la óptica del Telescopio Espacial Hubble, ha logrado encontrar la que es hasta ahora la estrella más vieja conocida.

"Hemos encontrado la estrella más antigua conocida por el momento, con una edad bien determinada", dijo Howard Bond, de la Universidad Estatal de Pennsylvania.

La estrella podría tener una edad de 14,5 mil millones de años, con un error de más o menos 0,8 mil millones de años. Es decir, a primera vista, este dato dotaría a esta estrella de una edad superior a la del propio Universo, estimada en 13,8 mil millones de años, lo que desata un dilema evidente.

Sin embargo, estimaciones anteriores de la edad de esta estrella, realizadas en el año 2000, la dotaron de una edad de 16.000 millones de años. Con estos datos, los cosmólogos se enfrentan a un gran reto.

"Tal vez la cosmología está mal, o la física estelar tiene fallos, o simplemente hemos calculado mal la edad de la estrella", dijo Bond. "Por ello, recientemente hemos vuelto a estimar su edad y distancia".

La nueva edad calculada por Hubble reduce el rango de incertidumbre en la medición ya que en las medidas se tienen el cuenta la tasa de expansión del Universo, la desintegración radiactiva y el Fondo Cósmico de Microondas.

Esta estrella Matusalén, catalogada como HD 140283, es conocida desde hace más de un siglo debido a su rápido movimiento a través del cielo. Esta alta tasa de movimiento evidencia que esta estrella no es más que una visitante en nuestro vecindario estelar. Su órbita la lleva al exterior de la Vía Láctea, y finalmente viajará hacia el halo galáctico.

Los astrónomos de 1950 fueron capaces de medir una deficiencia de elementos pesados en la estrella, en comparación con otros astros de nuestra vecindad galáctica. Las estrellas del halo son unas de las primeras habitantes de nuestra galaxia, por lo que representan en su conjunto la población estelar de mayor edad. Nuestro Sol se formó mucho más tarde en el disco de la galaxia.

HD 140283 es muy pobre en metales, por lo que se debió formar en un Universo muy temprano, poco "contaminado" por estos elementos formados en la nucleosíntesis estelar.  La estrella Matusalén tiene menos de 1/250 partes de los elementos pesados presentes en el Sol y en otras estrellas de nuestra vecindad galáctica.
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HD 140283, que se encuentra en las primeras etapas de expansión para convertirse en una gigante roja, se puede observar con binoculares en la constelación de Libra, contando con una magnitud de 7.

Hubble calculó la distancia a la que se encuentra esta estrella, unos 190,1 años luz. Bond y su equipo realizaron esta medición empleando la técnica del paralaje trigonométrico, donde un desplazamiento aparente en la posición de la estrella es observad debido al cambio de posición del observador, por ejemplo, el cambio de posición cuando observamos en diferentes estaciones del año. Este estudio se ha publicado en la revista Astrophysical Journal Letters.

El paralaje de las estrellas cercanas se puede medir directamente mediante la observación de estos astros cuando la Tierra se encuentra en dos puntos opuestos de su órbita, ya que sabemos la distancia que ha recorrido nuestro planeta en ese tiempo. Este dato, junto al  desplazamiento que presenta la estrella nos permite estimar la distancia que nos separa de ella, mediante triangulación.

Una vez que conocemos la distancia que nos separa de la estrella, podemos obtener un valor exacto de su brillo intrínseco, lo que es un requisito necesario para calcular su edad.

Antes de Hubble, Hipparcos realizó una medida del paralaje de HD 140283, obteniendo una edad con una incertidumbre de 2 mil millones de años. Los datos de Hubble, mucho más precisos, han permitido reducir esta incertidumbre.

Pero Bond, cree que todavía se podría rebajar la edad de la estrella haciéndola compatible con la edad del Universo. La presencia de oxígeno en HD 140283 indica que se debió formar en un Universo rico en este elemento. Por lo que hay que centrarse en estudiar su composición para reducir la incertidumbre en los cálculos.

Probablemente HD 140283 nació en una galaxia enana primitiva, que posteriormente fue "engullida" por la Vía Láctea hace unos 12 mil millones de años. La estrella mantiene la órbita que provocó en ella las fuerzas gravitaotorias generadas en el proceso de canivalismo galáctico, por lo que se mueve a gran velocidad. Necesita sólo 1.500 años para atravesar un pedazo de cielo con el ancho angular de la Luna llena. Este movimiento es tan rápido, que Hubble podría detectarlo fotografiando la estrella con un intervalo de sólo 2 horas.


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1 comentario:

  1. Parece una oportunidad para grandes avances.

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