jueves, 14 de marzo de 2013

Un nuevo estudio sugiere que Plutón podría tener más de diez lunas

Una nueva investigación sugiere que Plutón podría tener unas diez lunas todavía no descubiertas orbitando en torno al planeta enano. Realizado con simulaciones informáticas, el estudio ha sido publicado en la revista Astronomical Journal.

Este hallazgo preliminar hace muy difícil la planificación del sobrevuelo de la New Horizons de la NASA, cuya aproximación a Plutón se espera para julio de 2015. Después de que el año pasado se descubriera la quinta luna de Plutón, los científicos tuvieron que actualizar la maniobra de aproximación de la sonda espacial.

En el estudio, Alan Stern, de la NASA, explica cómo ha llegado a esta conclusión. Realizó una simulación para ver cómo se habrían podido formar las lunas del planeta enano. Al principio de la historia de Plutón, este cuerpo se encontraba rodeado por una gran nube de polvo y gas. Los investigadores aún no tienen clara la procedencia de este polvo, pero ya tienen algunas teorías sobre su origen. La primera de ellas indica que Plutón podría haber colisionado con un cuerpo del Cinturón de Kuiper, lo que habría dado lugar al nacimiento de Caronte a partir de los restos del impacto, y a la formación de un disco de escombros alrededor del sistema Plutón-Caronte que habría dado lugar al nacimiento de las lunas más pequeñas. Otra teoría indica que este polvo procedía de la nebulosa que dio origen al Sistema Solar. Plutón, debido a su fuerza gravitatoria, acretó parte de este material, con el que posteriormente se formaron las lunas.


Este polvo alrededor de Plutón fue formando gradualmente las lunas del sistema a medida que los escombros de agrupaban debido a las perturbaciones gravitatorias, formando cuerpos cada vez más grandes.


Scott Kenyon, del Centro Harvard-Smithsoniano para la  Astrofísica, trabajó con estas simulaciones informáticas para evaluar los acontecimientos posteriores a la generación de los escombros. El programa empleado trata a las partículas pequeñas estadísticamente y sólo las dotas de un trato individual cuando estas han provocado que un cuerpo alcance más de un kilómetro de ancho por medio de la acreción de material.
Fue entonces cuando los astrónomos se percataron de que más allá de la órbita de Hydra, aparecían más de diez pequeñas lunas orbitando en torno a Plutón. Pero existe un problema de gran importancia en este estudio: estas pequeñas lunas son inobservables desde la Tierra. Ni siquiera el telescopio Espacial Hubble o los grandes telescopios terrestres como el Keck podrían resolverlas con la tecnología actual.

"Plutón es tan brillante en comparación con sus pequeñas lunas, que las oculta de nuestra vista", explicó Kenyon.


La sonda New Horizons podría detectar estos cuerpos antes de llegar a Plutón, pero los científicos no están del todo seguros de que sea capaz de hacerlo. De lo que sí parecen estar convencidos es de que en la máxima aproximación de la sonda al sistema de Plutón, New Horizons sí pueda detectarlos.
Implicaciones para los exoplanetas
Este estudio también tiene implicaciones en las investigaciones de los sistemas exoplanetarios. Por ejemplo, estas simulaciones nos pueden ayudar a comprender cómo se forman los exoplanetas en los sistemas de estrellas binarios.

Plutón y Caronte tienen tamaños muy parecidos, por lo que podría considerarse un sistema doble o planeta enano binario. Los astrónomos que trabajan con Kepler han encontrado varios planetas alrededor de estrellas binarias, por lo que Plutón-Caronte podrían ser una especie de "laboratorio" para el estudio de estos sistemas.

"Podemos utilizar simulaciones parecidas para estudiar la formación de estos exoplanetas, así como la formación de satélites en planetas binarios", comentó Kenyon.

En cuanto al origen de este polvo, la New Horizons podría resolver este misterio. Caronte es mucho más brillante y más gélido de los objetos del Cinturón de Kuiper.Si las pequeñas lunas de Plutón, tienen un aspecto similar al de Caronte, podrían haberse formado con el material eyectado tras un impacto gigante.

New Horinzons posee la tecnología suficiente como para inferir diferencias en la composición de los satélites de Plutón. De esta forma, los científicos comprenderán mejor el origen de estas lunas y del material que las ha formado.




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2 comentarios:

  1. Interessant. Mai m'hauria imaginat que un cos tan petit podés tenir tantes llunes.

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  2. Aunque sean lunas muy pequeñas, pueden provocar problemas en las sondas espaciales,por ello es mejor prevenir cuanto antes las posibles implicaciones.

    Un saludo!

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