martes, 16 de abril de 2013

Descubierta una estrella binaria que podría ser la más masiva conocida hasta la fecha


 Un equipo de astrónomos ha observado una estrella binaria cuyas componentes tienen una masa equivalente a 200 y 300 veces la masa del Sol, lo que convertiría a esta pareja en la estrella binaria más masiva conocida hasta la fecha. Los resultados de este estudio, liderado por Hugues Sana, astrónomo de la Universidad de Amsterdam, y el estudiante Tayo van Boeckel, han sido publicados en la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society.

Denominada R144, esta estrella se puede observar en un área exterior de la región de formación estelar 30 Doradus, situada en la Gran Nube de Magallanes. En el centro de esta región se encuentran un tipo particular de estrellas que comparten un patrón característico en las líneas espectrales y que son conocidas como estrellas Wolf-Rayet, contando cada una de ellas con unas 250 masas solares.

R144 es la fuente de luz visual más brillante de esta región de formación estelar, y que además, irradia en rayos X. Estas emisiones indicaron a los astrónomos que R144 podría tratarse de una estrella doble. Esta suposición se ha confirmado gracias al descubrimiento de un periodo en las variaciones del espectro.
 

 El espectro de R144 se ha obtenido con el espectrógrafo instalado en el VLT, que posee la capacidad de observar, en una sola vez, desde el ultravioleta al infrarrojo cercano, lo que hace que sea necesario menos tiempo de observación para cubrir un amplio rango espectral.

El espectro constituye la huella digital de una estrella. Tanto su variación en la forma como en la posición de las emisiones evidencia que R144 es una estrella binaria. Las líneas espectrales también indican que este sistema está formado por dos estrellas Wolf-Rayet que poseen una masa actual de 200 a 300 masas solares. Como estas estrellas pierden masa rápidamente, los astrónomos han estimado que al nacer, el sistema podría haber contado con 400 masas solares.

R144 ha desvancado a NGC 3603-A1 como la binaria más brillante conocida. Este sistema cuenta con una masa total de 212 soles.

"Es un misterio cómo se forman las estrellas extremadamente masivas", explica el co-autor Frank Tramper (Universidad de Amsterdam). "De acuerdo con las teorías más aceptadas, las estrellas de cientos de masas solares sólo pueden formarse en el centro de cúmulos masivos de estrellas. El hecho de que R144 se encuentre lejos de la estrella central del cúmulo 30 Doradus es posiblemente una indicación de que estos sistemas se pueden formar mediante otros mecanismos ".

"Hay un escenario alternativo para la formación de R144", dice el co-autor Alex de Koter (Universidad de Amsterdam), "Es decir,  R144 se formó en la zona central cúmulo estelar y fue expulsado debido a las interacciones dinámicas con otras estrellas masiva. "El equipo ya está trabajando en observaciones de seguimiento para determinar si R144 es de hecho una "estrella fugitiva", para establecer definitivamente su masa y otras propiedades físicas, con el fin de establecer si realmente R144 es la estrella doble más masiva descubierta hasta ahora.



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