miércoles, 26 de junio de 2013

Se encuentran por primera vez dos planetas en un cúmulo de estrellas

Todas las estrellas comienzan su vida en agrupaciones estelares. La mayoría de las estrellas, como nuestro Sol, nacen en grupos pequeños que rápidamente se separan. Otros enjambres estelares de mayor tamaño son capaces de sobrevivir miles de millones de años con sus miembros unidos gravitacionalmente. Dentro de estos cúmulos ricos y densos, las estrellas compiten entre sí por el espacio que ocupan, mientras que sus fuertes radiaciones y sus vientos solares, despojan a las estrellas cercanas de los materiales necesarios para la formación de planetas.

Con este escenario parecería muy poco probable encontrar planetas en un cúmulo de estrellas. Sin embargo, a 3.000 años luz de la Tierra, en el cúmulo estelar NGC 6811, los astrónomos han descubiertos dos planetas más pequeños que Neptuno orbitando en torno a estrellas similares al Sol. Este descubrimiento, publicado en Nature, muestra que también pueden formarse exoplanetas en cúmulos de estrellas compactos.

"Los cúmulos representan un entorno estelar muy diferente del lugar de nacimiento del Sol y de otras estrellas que albergan planetas", dice el autor principal, Soren Meibom, del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica (CfA)."Hemos llegado a pensar que los planetas no se podrían formar fácilmente en densos racimos estelares, en parte, porque no los habíamos localizado hasta ahora".



NGC 6811

Estos dos exoplanetas han sido localizados gracias a los datos aportados por el telescopio espacial Kepler de la NASA. Kepler es capaz de detectar la presencia de los planetas cuando éstos cruzan por delante del disco de sus estrellas. Durante este tránsito, la luz de la estrella se atenúa en una cantidad que depende del tamaño del planeta. Kepler-66b y Kepler-67b poseen unas tres cuartas partes el tamaño de Neptuno.

De los más de 850 exoplanetas conocidos, sólo cuatro -todos ellos con masas similares o superiores a la de Júpiter-se encontraron en grupos. Kepler-66b y Kepler-67b son los mundos más pequeños localizados hasta la fecha en racimos estelares, y los primeros en ser detectados por el método de los tránsitos en una agrupación de estrellas.

Meibom y sus colegas han estimado la edad de NGC 6811 en unos mil millones de años, dato que nos puede ayudar a deducir la edad de los planetas.

Teniendo en cuenta el número de estrellas observadas por Kepler en NGC 6811, la detección de dos planetas implica que la frecuencia y características de los planetas en los cúmulos abiertos son consistentes con las de los planetas localizados alrededor de las estrellas de campo (estrellas que no pertenecen a una agrupación estelar) en la Vía Láctea.

"Estos planetas son extremófilos cósmicos", dice Meibom. "Encontrarlos ha significado averiguar que los planetas pueden formarse incluso en ambientes extremadamente hostiles".

Con sede en Cambridge, Massachusetts, el Centro Harvard-Smithsoniano para la Astrofísica (CfA) es una colaboración conjunta entre el Observatorio Astrofísico Smithsoniano y el Observatorio del Colegio de Harvard. Los científicos del CfA, organizados en seis divisiones de investigación, estudian el origen, la evolución y el destino del universo.



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1 comentario:

  1. Exoplanetas, habitabilidad, ¿vida o restos fósilesen otros planetas? No obstante, ¿es la emergencia y mantenimiento de la vida un proceso de contingencia radical? Es decir, ¿es causa necesaria un pasado único e irrepetible? O al contrario, ¿la vida emerge por el espacio como setas en el campo al darse las condiciones necesarias? Entonces, si esto es así,¿cuántas condiciones son necesarias, tres, cuatro, una docena, mil trillones, infinitas? ¿Cómo resiste la vida que emerge en las condiciones de un instante el cambio inmediato hacia otro instante diferente, el paso mismo del tiempo, el
    efecto de la entropía? ¿Solo puede aspirar el ser humano a reconocer una vida más sencilla que su propio cerebro? ¿O al menos que sea semejante: un ojo marrón que reconoce a un ojo azul, un familiar que le mira? Si gusta de
    preguntarse, tal vez le gustará un libro diferente de donde sacar mil ideas
    creativas, un extracto en http://goo.gl/CV2ub

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