miércoles, 17 de julio de 2013

Todo el oro del Universo procede de los GRBs

En nuestra sociedad valoramos el oro por muchas razones: su belleza, sus utilidades, sus rarezas. El oro es un elemento escaso en la Tierra, en parte porque también es poco común en el Universo. A diferencia de otros elementos como el carbono o el hierro, que no pueden ser generados en el interior de una estrella, el oro se crea en los eventos estelares más catastróficos.

Los científicos han encontrado que en los GRBs se generan elementos pesados como el oro. Pero, ¿qué es un GRB? Los GRB son estallidos de rayos gamma cortos. Observaciones de estos fenómenos indican que pueden crearse debido a la colisión de dos estrellas de neutrones. A su vez estas estrellas son los núcleos de otros dos astros que explotaron previamente como supernovas. Por otra parte, el resplandor de un GRB puede durar varios días, lo que permite su estudio.

"Estimamos que la cantidad de oro producido y expulsado durante la fusión de dos estrellas de neutrones puede ser tan grande como 10 masas lunares" dice el autor principal Edo Berger, del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica (CfA).

Berger presentó el hallazgo en una conferencia de prensa en el CfA en Cambridge, Massachusetts

Una explosión de rayos gamma es un destello de luz de alta energía y extremadamente energética. La mayoría se producen en el universo distante. Berger y sus colegas estudiaron el GRB 130603B, que se produjo a una distancia de 3,9 mil millones de años luz a la Tierra,  una de las explosiones más cercanas vistas hasta la fecha.

Los estallidos de rayos gamma se presentan en dos variedades - largas y cortas - dependiendo de cuánto tiempo dura el destello. GRB 130603B, detectado por el satélite Swift de la NASA el 3 de junio, duró menos de dos décimas de segundo.

Aunque los rayos gamma desaparen rápidamente, GRB 130603B también mostró un brillo que poco a poco iba desapareciendo en la parte de espectro de la luz infrarroja. Su brillo y el comportamiento no ha producido el "resplandor" típico que se crea cuando un chorro de partículas alta velocidad choca contra el medio ambiente circundante.

En cambio, la luz se comportó como si procediera de elementos radiactivos exóticos. El material  expulsado durante la colisión de las estrellas de neutrones pudo generar tales elementos, que luego se sometieron a la desintegración radiactiva, emitiendo así un resplandor dominado por la luz infrarroja - exactamente lo que observó el equipo.

"Hemos estado buscando un "arma humeante"para enlazar un estallido breve de rayos gamma con una colisión de estrellas de neutrones. El resplandor radiactivo de GRB 130603B puede ser el arma humeante", explica Wen-fai Fong, un estudiante graduado en la CfA y  co-autor del artículo.

El equipo calcula que alrededor de una centésima parte de la masa solar de materia fue eyectada por la explosión de rayos gamma, siendo el oro uno de los elementos expulsados. Si estimamos la cantidad de oro expulsada por este GRB y la comparamos con la presencia de este elemento en el Universo, los científicos deducen que todo el oro del cosmos podría haberse generado en estos eventos.


"Parafraseando a Carl Sagan, todos somos polvo de estrellas, y nuestras joyas están hechas de choques de estrellas", dice Berger.

Los resultados del equipo se han presentado para su publicación en The Astrophysical Journal Letters.

Con sede en Cambridge, Massachusetts, el Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica (CfA) es una colaboración conjunta entre el Observatorio Astrofísico Smithsoniano y el Observatorio del Colegio de Harvard. Los científicos del CfA, organizados en seis divisiones de investigación, estudian el origen, evolución y destino último del universo.




Más información en el enlace.

No hay comentarios:

Publicar un comentario en la entrada