martes, 26 de marzo de 2013

Un vórtice caótico y longevo en el Polo Sur de Venus: entrevista a los autores del estudio

Los investigadores del grupo de Ciencias Planetarias de la Escuela Técnica Superior de Ingeniería de Bilbao ( UPV-EHU) Itziar Garate y Ricardo Hueso explican su investigación en torno al vórtice del Polo Sur de Venus, un ciclón longevo y de comportamiento imprevisible. Partiendo de este estudio, repaso a las especiales características de Venus, como su hiper-rotación, su rotación inversa y las condiciones que se dan en su atmósfera que hacen que el planeta viva en una situación de efecto invernadero extremo.

Para escuchar la entrevista: Radio Euskadi.

lunes, 25 de marzo de 2013

El errático vagar del vórtice del polo sur de Venus


La misión espacial Venus Express desvela el comportamiento de su vórtice polar

Los vórtices atmosféricos son flujos turbulentos que rotan en espiral. Son frecuentes en las regiones polares de los planetas del Sistema Solar de rotación rápida, como la Tierra, Júpiter y Saturno, pero también pueden producirse en cuerpos de rotación lenta, como es el caso de Venus. La misión espacial Venus Express de la Agencia Espacial Europea ha estudiado el comportamiento del vórtice del polo sur de este último planeta y ha observado que se mueve de forma impredecible en torno al polo sur geográfico a velocidades de hasta 55 kilómetros por hora. Los resultados del estudio, en el que ha participado un investigador del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), han sido publicados en Nature Geoscience.

“En cada uno de los planetas que presentan atmósfera los vórtices polares exhiben un comportamiento que obedece al régimen atmosférico existente. El caso de Venus es muy especial en el Sistema Solar, ya que el planeta tarda 243 días en girar sobre sí mismo mientras que su atmósfera lo hace unas 60 veces más rápido, dando origen a un régimen atmosférico llamado superrotación que sólo comparte con Titán, una de las lunas de Saturno”, explica el investigador del CSIC en el Instituto de Astrofísica de Andalucía Javier Peralta.

Buscando un tesoro oculto en Marte


 La sonda Mars Express de la ESA lleva diez años estudiando el Planeta Rojo, acumulando tesoros por descubrir en el archivo fotográfico de la misión.

A través de la página web HRSCview se puede acceder a este archivo y explorar cualquier región del Planeta Rojo a través de los ojos de Mars Express, descubriendo cientos de imágenes que todavía no han sido publicadas.

Bill Dunford , bloguero de la Planetary Society, explica que “las agencias espaciales siempre publican las imágenes más impresionantes… pero a veces también es divertido explorar por tu cuenta”.

De hecho, Bill se dio una vuelta por el laberinto de valles de la regiónNoctis Labyrinthusde Marte a principios de este año, utilizando HRSCview como guía, y elaboró este hermoso mosaico.

Noctis Labyrinthus, el ‘Laberinto de la Noche’, se encuentra en el límite occidental de Valles Marineris, el Gran Cañón de Marte. Esta región fue fotografiada por Mars Express por primera vez en junio de 2006.

viernes, 22 de marzo de 2013

Firmas volcánicas en Mercurio


La sonda MESSENGER lleva dos años orbitando en torno a Mercurio, obteniendo magníficas imágenes del planeta más cercano al Sol. Algunas fotografías muestran un cuerpo salpicado de cientos de cráteres, pero en otras imágenes se pueden apreciar otro tipo de superficies lisas con largas paredes y grandes depresiones sin los rasgos abruptos típicos de las colisiones de meteoritos.

Las texturas aterciopeladas son el resultado de la estratificación generalizada de partículas finas, cuyo origen no se deben a ningún impacto. Este material procede del subsuelo de Mercurio pero no ha sido eyectado a raíz de la colisión con un meteorito, sino que procede de explosiones volcánicas. Así, lo que vemos en la fotografía superior, tomada en julio de 2012, no es un cráter de impacto, sino una chimenea volcánica.

La Hora del Planeta: El próximo 23 de marzo, de 20.30 a 21.30 apaga la luz


Desde hace siete años, cientos de millones de personas de todo el mundo, empresas, gobiernos y centros educativos unen sus voces en defensa del medio ambiente. Por eso, La Hora del Planeta se ha convertido en la mayor campaña de movilización y participación jamás organizada.

En 2012, más de 7.000 ciudades de 150 países apagaron las luces de sus principales monumentos y edificios emblemáticos, enviando así un claro mensaje: los gestos simbólicos pueden generar grandes cambios si conseguimos un compromiso global durante todo el año.


Más información en el enlace.

Se descubre la fuente de energía del viento solar


Usando datos de una veterana nave espacial de la NASA, investigadores han encontrado indicios de una fuente de energía en el viento solar que ha captado la atención de quienes investigan en el campo de la fusión. La NASA podrá poner a prueba esta nueva teoría más adelante, en el transcurso de esta década, cuando envíe una nueva sonda hacia el Sol con el fin de realizar observaciones de cerca.

El descubrimiento fue realizado por un grupo de astrónomos que intentaba resolver un misterio que tiene décadas: ¿qué es lo que calienta y acelera el viento solar?

El viento solar es un flujo caliente y de alta velocidad de gas magnetizado, que emana de la parte superior de la atmósfera del Sol. Está compuesto de iones de hidrógeno y helio, y una pizca de elementos más pesados. Los investigadores lo comparan con el vapor de una olla de agua hirviendo sobre una estufa; de hecho, el Sol se está evaporando, literalmente.

"Sin embargo", dice Adam Szabo, del Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center, en idioma inglés), "el viento solar hace algo que el vapor en su cocina nunca hace. Conforme el vapor sale de una olla y se eleva, se desacelera y se enfría. Pero cuando el viento solar se aleja del Sol, se acelera, y triplica su velocidad tras su paso a través de la corona. Además, algo dentro del viento solar continúa calentándolo a medida que fluye hacia el frío del espacio".

Encontrar ese "algo" ha sido una meta de los investigadores durante décadas. En las décadas de 1970 y 1980, las observaciones de las dos naves espaciales Helios, de propiedad de Alemania y Estados Unidos, permitieron formular las primeras teorías, las cuales usualmente incluían alguna combinación de inestabilidades del plasma, ondas magnetohidrodinámicas y calentamiento turbulento. Reducir el número de posibilidades fue todo un reto. Al parecer, la respuesta yacía escondida en un conjunto de datos de una de las naves espaciales más viejas de la NASA que aún funciona, una sonda solar llamada Wind (Viento, en idioma español).

Una sucesión de erupciones volcánicas masivas propició la aparición de los dinosaurios

Hace más de 200 millones de años una extinción masiva allanó el camino para que los dinosaurios dominaran la Tierra./ Julius T. Csotonyi

Hace más de 200 millones de años, una extinción aniquiló el 76 % de las especies marinas y terrestres, lo que marcó el final del periodo Triásico y el inicio del Jurásico. Este evento devastador allanó el camino para que los dinosaurios dominaran la Tierra durante los siguientes 135 millones años. Un equipo de investigación estadounidense ha determinado que la Provincia Magmática del Atlántico Central vomitó enormes cantidades de lava y gases coincidiendo con el inicio de la extinción.

Un aumento del CO2 atmosférico producido por la acidificación de los océanos y el calentamiento global eliminaron el 76 % de las especies marinas y terrestres en la Tierra al final del Triásico.

Hasta ahora no estaba claro qué causó la extinción, aunque la mayoría de los científicos estaban de acuerdo en un escenario posible: las erupciones volcánicas masivas de una amplia región marina conocida como la Provincia Magmática del Atlántico Central habría vomitado enormes cantidades de lava y gases –incluyendo dióxido de carbono, azufre y metano– en un periodo relativamente corto de tiempo. Esta liberación repentina de gases a la atmósfera pudo haber matado a miles de especies de plantas y animales.

jueves, 21 de marzo de 2013

Planck desvela un Universo casi perfecto

El fondo cósmico de microondas desvelado por Planck

 El telescopio espacial Planck de la Agencia Espacial Europea ha elaborado el mapa más detallado hasta la fecha del fondo cósmico de microondas – la radiación fosilizada del Big Bang. Este nuevo mapa ha sido presentado esta mañana, y presenta características que desafían los cimientos de los modelos cosmológicos actuales.

Esta primera imagen está basada en los datos recogidos durante los primeros 15.5 meses de observaciones de Planck, y es su primer mapa a cielo completo de la luz más antigua del Universo, grabada en el firmamento cuando éste apenas tenía 380.000 años.

Por aquel entonces, el Universo primigenio estaba formado por una sopa caliente de protones, electrones y fotones que interactuaban a unos 2.700°C. La primera luz surgió cuando los protones y los electrones comenzaron a juntarse para formar átomos de hidrógeno. A medida que el Universo se continúa expandiendo, esta radiación se ha ido desplazando hacia las longitudes de onda de las microondas, el equivalente a una temperatura de 2.7 grados por encima del cero absoluto.

Los ‘estrellamotos’ desnudan el interior de las estrellas de neutrones

Ilustración de un ‘estrellamoto’ con la fractura de la corteza y la erupción de plasma al exterior. / NASA, CXC, M.Weiss
Un equipo europeo, con participación de la Universidad de Valencia, ha desarrollado los primeros modelos numéricos que analizan las vibraciones de los 'terremotos' que se produce en algunas estrellas de neutrones. Parece que para que se originen es necesario que los neutrones fluyan libremente por el interior de la estrella, según los datos presentados esta semana en la III Reunión Ibérica de Ondas Gravitatorias.

El fenómeno conocido como ‘estrellamoto’ (starquake, en inglés) es típico de estrellas de neutrones con un enorme campo magnético, más conocidas como magnetares. Astrofísicos de la Universidad de Valencia (UV) han conseguido obtener los primeros modelos numéricos que explican sus oscilaciones.

Estas estrellas presentan flashes de rayos gamma de manera esporádica, que se cree relacionados con reestructuraciones del campo magnético que rompen su corteza –los ‘estrellamotos’– al liberar, en unos pocos segundos, una cantidad de energía equivalente a la emitida por el Sol en mil años.

“Los resultados de todas las oscilaciones observadas en los flashes sugieren que es necesario que el interior de las estrellas de neutrones sea superfluido, es decir, que los neutrones fluyan libremente sin ninguna fricción”, comenta Michael Gabler, coautor del trabajo.

miércoles, 20 de marzo de 2013

El vertiginoso baile de una estrella y un agujero negro


El telescopio espacial XMM-Newton de la ESA ha ayudado a identificar un sistema formado por una estrella y por un agujero negro que se orbitan mutuamente a gran velocidad. La estrella completa una órbita cada 2.4 horas, casi una hora menos que el anterior récord registrado.

El agujero negro de este sistema, conocido como MAXI J1659-152, es tres veces más masivo que el Sol, mientras que la enana roja que le acompaña tiene una masa equivalente al 20% de la de nuestra estrella. Estos dos cuerpos se encuentran separados por un millón de kilómetros.

El dúo fue descubierto el 25 de septiembre de 2010 por el telescopio espacial Swift de la NASA, y al principio se pensó que se trataba de un brote de rayos gamma. Ese mismo día, el telescopio japonés MAXI, situado en la Estación Espacial Internacional, detectó una intensa fuente de rayos X en ese mismo lugar.

Cómo distinguir la firma de un exoplaneta de la de una estrella binaria

 Un nuevo artículo publicado por Stephen Bryson y Jon Jenkins describe los algoritmos desarrollados para poder identificar definitivamente a los pseudo-planetas detectados por Kepler. Los datos aportados por el telescopio espacial ya han permitido confirmar el descubrimiento de más de 100 exoplanetas, existiendo todavía 3000 candidatos esperando su confirmación. 

Pero hay que tener en cuenta que no sólo la presencia de un exoplaneta puede producir los patrones de descenso de luz detectados por Kepler.

"Hay muchas causas que pueden producir las "señales" detectadas por Kepler, por lo que debemos identificar si se deben a la presencia de un planeta o no", comenta Stephen Bryson.

Los pequeños eclipses presentes en las mediciones del brillo de la estrella, y que se recogen en la curva de luz de la misma, pueden ser causados por el tránsito de un planeta por delante de la superficie del astro. Sin embargo, bajo ciertas circunstancias, una estrella binaria puede imitar esta firma. Por ejemplo, si tenemos una pareja de estrellas en las que el componente más débil está alejado del principal, puede producir sobre su superficie una sombra similar a la de un planeta que se encuentre mucho más cercano a la estrella principal cuando se produce el eclipse secundario. En la siguiente figura se muestra este fenómeno que produce una curva de luz similar a la del tránsito de un exoplaneta.

Se detecta un gas misterioso en la atmósfera de Titán

Saturno y Titán. Fuente: NASA/JPL/Space Science Institute

Titán, la mayor luna de Saturno, es el único satélite del Sistema Solar que presenta una atmósfera densa y el único objeto, a excepción de la Tierra, donde se ha confirmado la existencia de material líquido en superficie.

El análisis de los datos obtenidos por la misión espacial Cassini en dos sobrevuelos realizados en 2007 ha dado lugar a un sorprendente hallazgo: en la alta atmósfera de Titán, entre los seiscientos y los mil doscientos cincuenta kilómetros de altura, existe un gas oculto hasta la fecha cuya presencia se manifiesta por una intensa radiación en el infrarrojo cercano cuando el satélite está iluminado. El descubrimiento, que se publicará en la revista Geophysical Research Letters, ha sido desarrollado conjuntamente por investigadores del CNR de Italia y  del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).

 Gracias a la misión Cassini (NASA/ESA), en activo desde 2004, la atmósfera de Titán se encuentra bien caracterizada (98,4% nitrógeno, 1,6% metano, 0,1-0,2% hidrógeno y pequeñas cantidades de otros compuestos), de modo que el hallazgo de un componente atmosférico no catalogado anteriormente ha constituido una sorpresa. "Se conocen bien los principales gases de la alta atmósfera de Titán y ninguno de ellos es capaz de generar una emisión tan intensa como la encontrada", señala Manuel López-Puertas, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) participante en el estudio.

Una belleza espiral adornada con una supernova que se consume

Esta imagen obtenida con el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, en el Observatorio Paranal (Chile) muestra la galaxia espiral NGC 1637, situada a unos 35 millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Eridanus (El Río). En 1999 los científicos descubrieron una supernova de Tipo II en esta galaxia y estudiaron cómo se iba apagando lentamente con el paso de los años. La posición de la supernova está señalada.
Crédito:
ESO
A unos 35 millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Eridanus (El Río), se encuentra la galaxia espiral NGC 1637. Allá por 1999 la apariencia serena de esta galaxia fue eclipsada por la aparición de una supernova muy brillante. Los astrónomos que estudiaron las consecuencias de esta explosión con el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, en el Observatorio Paranal (Chile) nos han proporcionado una visión deslumbrante de esta galaxia relativamente cercana.

Las supernovas son uno de los eventos más violentos de la naturaleza. Representan la cegadora muerte de algunas estrellas y pueden eclipsar la luz combinada de miles de millones de estrellas de sus galaxias anfitrionas.

En 1999, el Observatorio Lick de California anunció el descubrimiento de una nueva supernova en la galaxia espiral NGC 1637. Fue detectada usando un telescopio construido especialmente para localizar estos escasos, pero importantes, objetos cósmicos [1]. Fueron necesarias observaciones posteriores para confirmar el descubrimiento y estudiarlo en profundidad. Esta supernova fue ampliamente observada y fue bautizada con el nombre SN 1999em. Tras su espectacular explosión en 1999, los científicos han estudiado cuidadosamente el brillo, que ha ido palideciendo lentamente con el paso de los años.

Herschel descubre algunas de las estrellas más jóvenes jamás observadas

Crédito: NASA/ESA/ESO/JPL-Caltech/Max-Planck Institute for Astronomy
Traducción realizada y cedida por Fran Sevilla, autor del blog Vega0.0.

Astrónomos han encontrado algunas de las estrellas más jóvenes jamás observadas, gracias al Observatorio Espacial Herschel, una misión de la Agencia Espacial Europea con importantes contribuciones de la NASA.

Observaciones del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y el telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX) en Chile, una colaboración que incluye al Max Planck Institute for Radio Astronomy de Alemania, el Observatorio Espacial Onsala de Suiza, y el Observatorio Europeo del Sur en Alemania, han contribuido a los descubrimientos. Densas envolturas de gas y polvo alrededor de estrellas conocidas como protoestrellas, han complicado su detección. Las 15 nuevas protoestrellas observadas aparecieron por sorpresa en un estudio de la región más grande de formación estelar cercana a nuestro Sistema Solar, situada en la constelación de Orión. El descubrimiento aporta a los investigadores una forma de estudiar una de las más tempranas y menos conocidas fases de la formación estelar.

sábado, 16 de marzo de 2013

viernes, 15 de marzo de 2013

Detectan agua en la atmósfera de un lejano exoplaneta

Un equipo de astrofísicos de la Universidad de Toronto (Canadá), el Observatorio Lowell (EE UU) y otros centros norteamericanos ha obtenido el análisis más detallado hasta la fecha de la atmósfera de un exoplaneta del tamaño de Júpiter. Se trata de HR 8799c, uno de los cuatro gigantes gaseosos que orbitan la estrella HR 8799, situada a 130 años luz de la Tierra. Los resultados del estudio, que publicará el 21 de marzo la revista Science, revelan la presencia de una atmósfera nebulosa con vapor de agua y monóxido de carbono, según delatan sus líneas espectrales. Estas moléculas se han podido identificar gracias al “espectro más nítido jamás obtenido de un planeta extrasolar", según destaca Bruce Macintosh, coautor y astrónomo del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore. Las observaciones se han efectuado desde el telescopio Keck II (Hawái, EE UU). 



Enlace original: SINC.

Imágenes de Rhea

En este post se recogen algunas de las fotografías realizadas por la sonda Cassini la semana pasada en su sobrevuelo a la luna Rhea de Saturno. Mañana se publicará una segunda entrega de imágenes.


El Universo y la Vida: un libro para leerlo gratis

¿Quieres leer este libro escrito por Mónica G. Salomone? Después de su resumen encontrarás en enlace.

A principios del siglo XXI tenemos muchos conocimientos sobre el origen y evolución del Universo a las escalas más grandes . También empezamos a tener conocimientos sobre el origen de los sistemas planetarios y a descorrer las cortinas que cubren las ventanas que nos permitirían entender muchos aspectos de la Vida, su evolución y, posiblemente, su origen en nuestro planeta.*
Los conocimientos adquiridos nos llevan hoy a poder plantearnos buscar y encontrar respuestas a preguntas muy específicas. Por ejemplo:

 a) ¿Cómo se pudo originar la Vida en la Tierra?; 

b) ¿Cuál es el futuro de la Vida en nuestro planeta?, y

 c) ¿Existe vida en otros lugares del Universo?

jueves, 14 de marzo de 2013

Petición para que España participe en el E-ELT: porque no podemos seguir recortando en Ciencia


ESO (la organización europea para la investigación astronómica en el hemisferio austral) ha aprobado recientemente el programa E-ELT (European Extremely Large Telescope), cuyo objetivo es construir y operar el mayor telescopio óptico-infrarrojo del mundo. El E-ELT, telescopio de 39 metros de abertura, será una herramienta fundamental para investigar en Astronomía. Permitirá, entre otros objetivos, encontrar Tierras alrededor de otras estrellas, resolver la población de estrellas en otras galaxias, detectar la primera luz que produjeron las estrellas al principio de la historia del cosmos, descifrar los enigmas de la materia y energía oscuras o medir la expansión del Universo en tiempo real.


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Astrofísica y Física ya ha firmado.

Un nuevo estudio sugiere que Plutón podría tener más de diez lunas

Una nueva investigación sugiere que Plutón podría tener unas diez lunas todavía no descubiertas orbitando en torno al planeta enano. Realizado con simulaciones informáticas, el estudio ha sido publicado en la revista Astronomical Journal.

Este hallazgo preliminar hace muy difícil la planificación del sobrevuelo de la New Horizons de la NASA, cuya aproximación a Plutón se espera para julio de 2015. Después de que el año pasado se descubriera la quinta luna de Plutón, los científicos tuvieron que actualizar la maniobra de aproximación de la sonda espacial.

En el estudio, Alan Stern, de la NASA, explica cómo ha llegado a esta conclusión. Realizó una simulación para ver cómo se habrían podido formar las lunas del planeta enano. Al principio de la historia de Plutón, este cuerpo se encontraba rodeado por una gran nube de polvo y gas. Los investigadores aún no tienen clara la procedencia de este polvo, pero ya tienen algunas teorías sobre su origen. La primera de ellas indica que Plutón podría haber colisionado con un cuerpo del Cinturón de Kuiper, lo que habría dado lugar al nacimiento de Caronte a partir de los restos del impacto, y a la formación de un disco de escombros alrededor del sistema Plutón-Caronte que habría dado lugar al nacimiento de las lunas más pequeñas. Otra teoría indica que este polvo procedía de la nebulosa que dio origen al Sistema Solar. Plutón, debido a su fuerza gravitatoria, acretó parte de este material, con el que posteriormente se formaron las lunas.


ALMA reescribe la historia del “Baby Boom” estelar del universo


Observaciones llevadas a cabo con el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) muestran que los estallidos de formación estelar más potentes del cosmos tuvieron lugar mucho antes de lo que se pensaba. Los resultados se han publicado en un conjunto de artículos que aparecen en la revista Nature el 14 de marzo de 2013, y en la revista Astrophysical Journal. La investigación es el ejemplo más reciente de los descubrimientos realizados por el nuevo observatorio internacional ALMA, que hoy celebra su inauguración.

Se cree que los estallidos de formación estelar más intensos tuvieron lugar en el universo temprano en galaxias masivas y brillantes. Estas galaxias con estallidos de formación estelar convierten vastas reservas de gas y polvo cósmicos en nuevas estrellas a un ritmo frenético — muchos cientos de veces más rápido que en imponentes galaxias espirales como nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Si miramos hacia el espacio lejano, a galaxias tan distantes que su luz ha tardado muchos miles de millones de años en llegar hasta nosotros, los astrónomos pueden observar ese periodo activo de la juventud del Universo.

“Cuanto más lejos está la galaxia, más atrás miramos en el tiempo, por lo que, midiendo sus distancias podemos componer una cronología de cuán vigoroso era el  Universo generando nuevas estrellas en las diferentes etapas de sus 13.700 millones de historia”, afirma Joaquin Vieira (California Institute of Technology, USA), quien ha liderado el equipo y es el autor principal del artículo de la revista Nature.

Primeros resultados cosmológicos de la misión Planck

Los representantes de los medios de comunicación están invitados a una sesión informativa en la que se darán a conocer los primeros datos cosmológicos facilitados por la misión Planck de la ESA. Los nuevos resultados incluyen el primer mapa del fondo cósmico de microondas de todo el cielo realizado por Planck.

La sesión informativa para medios está siendo organizada por la sede central de la Agencia Espacial Europea, 8-10 rue Mario Nikis, en París (http://www.esa.int/About_Us/Welcome_to_ESA/Where_to_find_us3)el 21 de marzo de 2013, 10:00–12:00 CET. Las puertas se abrirán a las 09:30 CET.

Habrá una sesión adicional por la tarde, entre las 14:00 y las 15:45 CET, dirigida a la comunidad científica y a periodistas científicos.

Planck fue lanzado en mayo de 2009 y su primera imagen de todo el cielo, que incluye emisiones de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, se presentó en julio del año 2010. El primer paquete de datos científicos fue entregado en enero de 2011.

Una empresa asturiana fabricó componentes de ALMA financiados por la UE

La firma ha creado el armazón metálico de 25 de las 66 antenas de ALMA. / Asturfeito
La firma asturiana Asturfeito ha creado todos los componentes estructurales financiados por Europa para la construcción del observatorio ALMA, que esta semana se ha inaugurado oficialmente en el norte de Chile. En concreto ha facilitado el armazón metálico de 25 de las 66 antenas que tendrá la instalación.

Asturfeito, una compañía con sede en Asturias, ha  fabricado todos los componentes estructurales que ha financiado la Unión Europea con destino al observatorio ALMA, el mayor proyecto astronómico terrestre que se inauguró el 13 de marzo oficialmente.

Concretamente, la empresa ha proporcionado la estructura metálica de 25 antenas, es decir: todos los componentes estructurales salvo la parábola, que es de fibra.

Curiosity encuentra elementos que pudieron sustentar la vida en Marte

Rocas del lecho rocoso de Yellowknife Bay, en el cráter Gale. / NASA
Las muestras que tomó el mes pasado el rover Curiosity en una roca marciana contienen azufre, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fósforo y carbono, ingredientes esenciales para los seres vivos. Estos elementos, detectados por los instrumentos Sample Analysis at Mars (SAM) y Chemistry and Mineralogy (CheMin) aparecen en las rocas sedimentarias del antiguo lecho fluvial de Yellowknife Bay, la zona del Crater Gale donde opera Curiosity. "Una cuestión fundamental para esta misión es la de si Marte podría haber tenido un ambiente habitable", dice Michael Meyer, jefe científico del Programa de Exploración de Marte en Washington (EE UU), “y por lo que sabemos ahora, la respuesta es sí". El investigador principal del instrumento SAM, Paul Mahaffy, añade: "La gama de ingredientes químicos que hemos identificado en la muestra es impresionante, y sugiere emparejamientos como sulfatos y sulfuros que indican una posible fuente de energía para los microorganismos". En cualquier caso los científicos seguirán perforado la roca marciana para confirmar los resultados y obtener más datos.



Enlace original: SINC.

Los últimos datos del CERN indican que la nueva partícula es un bosón de Higgs

Registro de un bosón de Higgs. / CERN-CMS
Como ya adelantó el director del CERN, Rolf Heuer, el bosón que descubrieron el año pasado es un higgs. Así lo señalan los últimos resultados presentados hoy en la conferencia Moriond (Italia) por los científicos de los experimentos ATLAS y CMS del gran colisionador de hadrones.

Las colaboraciones ATLAS y CMS del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) han presentado hoy en la conferencia Moriond (La Thuile, Italia) los últimos datos sobre la partícula descubierta en el CERN el año pasado.

Una vez analizados dos veces y media más datos que los disponibles durante el anuncio de su descubrimiento en julio de 2012, los resultados indican que la partícula es un bosón de Higgs, la partícula asociada al mecanismo que da masa al resto.

Sigue siendo una pregunta abierta, sin embargo, si este es el higss del modelo estándar de la física de partículas o, posiblemente, el más ligero de los bosones de los varios previstos en otras teorías que van más allá de ese modelo.

Encontrar la respuesta a esta pregunta  llevará tiempo, como explicó Rolf Heuer, durante su visita a la Universidad de Oviedo hace un par de semanas.

El telescopio ALMA se inaugura en el desierto de Atacama

Científicos españoles del Centro de Astrobiología (CAB), instituto mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial, liderarán algunos de los proyectos programados para el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), un telescopio con una sensibilidad y resolución sin precedentes que será inaugurado hoy en el desierto chileno de Atacama. Constituido por 66 antenas de alta precisión que funcionan de manera conjunta, su cometido será sondear el universo más frío en longitudes de onda de 0,3 a 9,6 mm.

Para que todo el mundo sea testigo de este hito astronómico, la inauguración de ALMA dispondrá de una transmisión en directo desde las instalaciones del telescopio, ubicadas a unos 2.900 metros de altitud en los Andes chilenos.

Los investigadores del CAB participarán tanto en la explotación científica de los datos proporcionados por ALMA como en el desarrollo del software para calibrar las observaciones.

martes, 12 de marzo de 2013

Guía de Observación del cometa C/2011 L4 PanSTARRS

Crédito: Kazuo Kinoshita
Con un poco de demora, os ofrezco una guía de observación de este visitante que brilla en el ocaso durante estos días. Las continuas lluvias y el insistente granizo que sufrimos los últimos días han provocado que me retrase un poco en la elaboración de este guión, ya que mucho me meto que yo no podré utilizarlo.

El cometa C/2011 L4 (PANSTARRS), es un cometa no periódico descubierto en junio de 2011 empleando el  telescopio Pan-STARRS situado cerca de la cumbre del Haleakala, en la isla de Maui en Hawái.

Pan-STARRS
Pan-STARRS - Telescopio de sondeo panorámico y sistema de respuesta rápida (del inglés Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System) - es un diseño innovador para una instalación de telescopios que obtienen imágenes de gran campo, que permite observar el cielo de manera continua. Está siendo desarrollando en el Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái. Uno de los objetivos de Pan-STARRS es descubrir y caracterizar objetos que se aproximen a la Tierra, tanto asteroides como cometas, que pudieran representar un peligro para nuestro planeta. El enorme volumen de imágenes producidas por este sistema proporcionará datos valiosos para muchos otros tipos de programas científicos.


Datos sobre C/2011 L4 (PANSTARRS)

Los científicos todavía no han podido determinar el periodo del cometa, el decir, el tiempo que tardará en regresar a las inmediaciones del Sol, pero estiman que volverá dentro de unos 110.000 años.

viernes, 8 de marzo de 2013

GOCE: el primer sismómetro en órbita

 Los satélites registran los cambios provocados por los terremotos en la superficie de la Tierra, pero nunca antes habían sondeado directamente las ondas de un temblor en el espacio – hasta ahora. GOCE, el satélite de gravedad híper-sensible de la ESA, acaba de añadir otro logro a su lista de éxitos pioneros.

Los terremotos no solo crean ondas sísmicas que viajan a través del interior de la tierra, los grandes seísmos también hacen que la superficie del planeta vibre como la piel de un tambor. Esto genera ondas de sonido que viajan hacia arriba a través de la atmósfera.

El tamaño de estas ondas cambia, de centímetros en la superficie, a kilómetros en la fina atmósfera a altitudes de 200–300 km.

Solo las ondas de sonido de baja frecuencia – infrasonidos – alcanzan estas alturas. Causan movimientos verticales que expanden y contraen la atmósfera acelerando las partículas del aire.

El lunes, Japón recordará a los 20.000 fallecidos en el terremoto y el tsunami que asolaron la costa noreste hace dos años. Nuevos estudios han revelado que este devastador seísmo también se sintió en el espacio por el satélite GOCE de la ESA.

Encontrada una estrella más vieja que el propio Universo

HD 140283
Un equipo de astrónomos, usando la óptica del Telescopio Espacial Hubble, ha logrado encontrar la que es hasta ahora la estrella más vieja conocida.

"Hemos encontrado la estrella más antigua conocida por el momento, con una edad bien determinada", dijo Howard Bond, de la Universidad Estatal de Pennsylvania.

La estrella podría tener una edad de 14,5 mil millones de años, con un error de más o menos 0,8 mil millones de años. Es decir, a primera vista, este dato dotaría a esta estrella de una edad superior a la del propio Universo, estimada en 13,8 mil millones de años, lo que desata un dilema evidente.

Sin embargo, estimaciones anteriores de la edad de esta estrella, realizadas en el año 2000, la dotaron de una edad de 16.000 millones de años. Con estos datos, los cosmólogos se enfrentan a un gran reto.

"Tal vez la cosmología está mal, o la física estelar tiene fallos, o simplemente hemos calculado mal la edad de la estrella", dijo Bond. "Por ello, recientemente hemos vuelto a estimar su edad y distancia".

La nueva edad calculada por Hubble reduce el rango de incertidumbre en la medición ya que en las medidas se tienen el cuenta la tasa de expansión del Universo, la desintegración radiactiva y el Fondo Cósmico de Microondas.

Esta estrella Matusalén, catalogada como HD 140283, es conocida desde hace más de un siglo debido a su rápido movimiento a través del cielo. Esta alta tasa de movimiento evidencia que esta estrella no es más que una visitante en nuestro vecindario estelar. Su órbita la lleva al exterior de la Vía Láctea, y finalmente viajará hacia el halo galáctico.

Hallados canales enterrados bajo la superficie de Marte

Nuevos mapas del subsuelo marciano muestran por primera vez la existencia de canales enterrados bajo la superficie del planeta rojo. Los científicos creen que la temperatura de Marte ha sido fría y su ambiente seco durante los últimos 2,5 millones de años, pero estos canales surgieron a causa de grandes inundaciones sobre la superficie del planeta.

Comprender el origen y la magnitud de estos canales encontrados en Elysium Planitia, una llanura que se extiende a lo largo del ecuador en una zona volcánica, es esencial para entender la actividad hidrológica marciana y determinar así, si este tipo de inundaciones podrían haber inducido un cambio climático en Marte.

Este estudio ha sido liderado por Gareth A. Morgan, del Smithsonian, y reportado por un equipo de la NASA para su publicación en la revista Science.

Como consecuencia de una actividad volcánica extensa a lo largo de los últimos cientos del millones de años, la lava recién arrojada por los volcanes cubre la mayor parte de la superficie de Elysium Planitia, enterrando  la historia geológica reciente de la zona, incluyendo la mayor parte de los 1.000 kilómetros de longitud del sistema de canales Marte Vallis.

Marte Vallis

Reconstruyen la temperatura global desde hace más de 11.000 años




 Un estudio de la Universidad Estatal de Oregón y la de Harvard asegura que, en la actualidad, el promedio de la temperatura del aire cerca de la superficie terrestre es más cálida que durante la mayoría de los últimos 11.300 años.

Es un hecho que el clima se ha calentado desde la revolución industrial. Estudios científicos que contemplan los últimos 1.500 años sugieren que el calentamiento global actual no tiene precedentes.

Un equipo de investigadores de dos universidades estadounidenses, liderado por Shaun Marcott, de la Universidad Estatal de Oregón, ha combinado registros de temperatura de todo el planeta para descifrar cómo ha cambiado la temperatura regional y global durante los últimos 11.300 años (Holoceno).

“El clima actual puede calibrarse a partir de datos instrumentales en la superficie del planeta o por medio de satélites. Pero, para determinar el clima más allá de los últimos 150 años, se  necesitan métodos más indirectos”, apunta el estudio. 

Los geólogos que participaron en el trabajo desarrollaron registros de temperatura del pasado de forma local, en todo el planeta, por medio de muestras marinas y terrestres como corales o conchas de ciertos organismos marinos.

jueves, 7 de marzo de 2013

Abriendo una ventana al océano de Europa

Gracias a los datos aportados por el telescopio del Observatorio Keck, perteneciente al Instituto Tecnológico de California, los astrofísicos Mike Brown y Kevin Hand han encontrado la evidencia más consistente hasta la fecha, de que el agua salada presente bajo la corteza helada de la luna Europa, se abre paso hasta la superficie del satélite.

Los datos sugieren que hay un intercambio químico entre el agua del océano y la superficie helada, haciendo que el océano sea más rico químicamente. Además esta técnica permite estudiar este océano analizando la superficie de la luna. Este trabajo va a ser publicado en la revista Astronomical Journal.

Estos resultados se han obtenido gracias a un estudio espectroscópico realizado en el Observatorio Keck, que opera con parte de los instrumentos más productivos del planeta.

"Ahora contamos con el mejor espectro obtenido hasta la fecha", dice Brown. "Como hasta ahora no se tenía la resolución necesaria, no se podría analizar el espectro en el grado en el que se ha detallado en este estudio".





El Keck II, un telescopio de diez metros, equipado con óptica adaptativa para ajustar el efecto borroso causado por la atmósfera terrestre, junto a OSIRIS, un espectrógrafo infrarrojo, consiguieron detectar detalles que no logró ni la sonda Galileo cuando fue enviada a estudiar el sistema formado por Júpiter y sus lunas.


"Ahora tenemos pruebas de que el océano de Europa no está aislado, sino que intercambia productos químicos" , comenta Brown, profesor de astronomía planetaria en el Caltech. "Esto significa que también podría haber un intercambio de energía lo que es importante en la posibilidad de encontrar vida en el océano. También significa que estudiando la superficie de Europa, podemos obtener datos sobre su océano interior".

"La superficie de hielo nos proporciona una ventana a ese océano interior con posibilidades de ser habitado", comenta Hand, del JPL.

¿Causará el cometa C/2013 A1 (Siding Spring) una lluvia de meteoros en Marte?

El 19 de octubre de 2014 el cometa C/2013 A1 (Siding Spring) realizará una aproximación muy cercana al planeta Marte. Algunas fuentes han indicado que este cuerpo podría impactar contra el planeta rojo, pero todavía no podemos afirmar que este evento vaya a ocurrir ya que la incertidumbre en su posición es muy grande, por lo que es prematuro indicar que va a existir colisión o no.

Pero los científicos no ignoran la presencia de este cometa debido a que a su paso dejará una nube de escombros que podría dañar todas las sondas que en la actualidad están estudiando a Marte. Para que nuestras naves se vean perjudicadas este cometa debería pasar muy cerca de Marte, tal y como afirma el astrofísico Mike Kelley.

Otra de las cuestiones a tener en cuenta, es la posibilidad de que los escombros dejados por el cometa a su paso generen una lluvia de meteoros sobre el planeta. Cuando un cometa se ha aproximado mucho a la Tierra, la consecuencia ha sido la observación de una gran tormenta de meteoros como ocurrió en los años 1933 y 1946 cuando el cometa 21P/Giacobinni-Zinner se acercó mucho a nosotros, contabilizándose miles de meteoros por hora.

La medida más precisa del Universo


Tras casi una década de meticulosas observaciones, un equipo internacional de astrónomos ha medido, con mayor precisión que nunca, la distancia a nuestra galaxia vecina, la Gran Nube de Magallanes. Estas nuevas medidas también amplían nuestro conocimiento sobre la tasa de expansión del Universo — la constante de Hubble — y es un paso adelante crucial para entender la naturaleza de la misteriosa energía oscura que hace que la expansión se esté acelerando. El equipo utiliza telescopios instalados en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, además de otros telescopios alrededor del mundo. Estos resultados aparecen en el número del 7 de marzo de 2013 de la revista Nature.

Para conocer con exactitud distancias cada vez más alejadas en el cosmos, los astrónomos sondean la escala del universo midiendo primero la distancia a objetos cercanos, utilizándolos como puntos de referencia (candelas estándar) [1]. Pero esta cadena solo es tan precisa como lo es su eslabón más débil. Hasta el momento, encontrar una distancia precisa a la Gran Nube de Magallanes (Large Magellanic Cloud, LMC), una de las galaxias más cercanas a la Vía Láctea, ha resultado ser impreciso. Dado que las estrellas en esta galaxia se utilizan para fijar la escala de distancias para galaxias más remotas, las medidas son de crucial importancia.

La minuciosa observación de un extraño tipo de estrella doble ha permitido a un equipo de astrónomos deducir un valor mucho más preciso para la distancia a LMC: 163.000 años luz.

“Estoy muy emocionado porque los astrónomos han estado intentando durante cien años medir con precisión la distancia a la Gran Nube de Magallanes, y se ha comprobado que esto es extremadamente difícil”, afirma Wolfgang Gieren (Universidad de Concepción, Chile) uno de los investigadores que lidera el equipo. “Ahora hemos resuelto este problema con un resultado demostrable y con una precisión de un 2%”.

El espín del nuevo bosón mantiene en vilo a los científicos del CERN

Una partícula de espín 0 –como un bosón de Higgs– es como un punto, según Stephen Hawking. Si su valor es 1 sería como una carta que hay que girar 360º para verla igual, pero si es 2 bastaría con darla media vuelta o 180º.  / SINC
La semana pasada el director del CERN, Rolf Heuer, explicaba que pronto se podría decir que la partícula que descubrieron el año pasado es un autentico bosón de Higgs, en lugar de una parecida, un Higgs-like boson, como hasta ahora. Pero habrá que tener un poco más de paciencia, según los físicos reunidos estos días en La Thuile (Italia). La clave está en confirmar que una propiedad de la partícula, su espín, sea cero.

"Hasta que podamos delimitar con seguridad su espín, la partícula seguirá siendo un Higgs-like boson –bosón parecido a un higgs–”, subraya el director de Investigación del Laboratorio Europeo de Física de Partícuals (CERN), Sergio Bertolucci, “y solo cuando sepamos que esa propiedad es cero podremos llamarlo un bosón de Higgs”.

La declaración se refiere a la famosa partícula descubierta el año pasado en ese centro y se ha facilitado durante los encuentros científicos de Moriond que se celebran estos días en La Thuile (Italia). La semana pasada el director del CERN, Rolf Heuer, ya habló sobre este asunto en la Universidad de Oviedo y expresó su confianza en que pronto se pueda confirmar que el espín sea 0.

Las observaciones de Herschel pronto llegarán a su fin


Tras pasar más de tres emocionantes años estudiando el universo frío, se estima que, en las próximas semanas, se agotará el suministro de helio liquido refrigerante del observatorio espacial Herschel de la ESA.

Herschel fue lanzado el 14 de mayo de 2009 y, con un espejo primario de 3,5 m, es el telescopio infrarrojo más grande y potente jamás lanzado al espacio.

Esta misión pionera ha sido la primera en cubrir todo el rango en la longitud de onda que va desde el infrarrojo lejano hasta el submilimétrico,  haciendo posible el estudio de regiones frías de gas y polvo del cosmos antes invisibles, y proporcionando nuevos conocimientos sobre el origen y la evolución de las estrellas y las galaxias.

Con la finalidad de poder llevar a cabo este tipo de observaciones tan sensibles en el infrarrojo lejano, los detectores de los tres instrumentos científicos –dos cámaras/espectrómetro de imagen y un espectrómetro de muy alta resolución  – deben enfriarse a una temperatura de –271°C, cerca del cero absoluto. Están en el extremo superior de un tanque lleno de helio superfluido líquido, dentro de un enorme tanque conocido como criostato.

Prometeo fotografiado por Cassini


El 5 de marzo, la sonda Cassini capturó esta fotografía de los anillos de Saturno en la que se aprecia al satélite Prometeo.

Esta luna presenta una forma muy alargada, sus dimensiones son de 148 por 100 por 68 km. Posee numerosas crestas y valles y algunos cráteres de unos 20 km de diámetro son visibles. Sin embargo, su superficie tiene muchos menos cráteres que la cercana Pandora, o las lunas Epimeteo y Jano. La baja densidad y el elevado albedo hacen probable que Prometeo sea un cuerpo helado poroso. Dadas las pocas observaciones de este cuerpo muchas de sus características principales se conocen con muy poca precisión, por lo que las observaciones realizadas por Cassini poseen una relevancia importante.

Prometeo actúa como satélite pastor del límite interior del Anillo F de Saturno. Por ello, en fotografías más cercanas se puede apreciar cómo la luna afecta gravitatoriamente a este anillo.

El próximo 9 de marzo, Cassini se acercará al satélite Rhea. Cuando se publiquen las fotografías de la luna os ofreceré una galería de las mejores imágenes.

martes, 5 de marzo de 2013

Recordando al asteroide Gaspra

El 29 de octubre de 1991, la sonda espacial Galileo sobrevoló  por primera vez en la historia un asteroide: (951) Gaspra. Debido a un error de cálculo, no se ubicó correctamente al asteroide, por lo que a causa de este fallo en su situación, las fotografías no fueron las esperadas. A pesar de ello, Galileo nos proporcionó una valiosísima información sobre Gaspra y los asteroides en general. A la izquierda se puede apreciar una animación de las imágenes que tomó Galileo a medida que se aproximó a Gaspra.

Gaspra descubierto por G. N. Neujmin el 27 de octubre de 1916 desde el observatorio de Crimea-Simeis, y bautizado con ese nombre en honor a una localidad turística de la Península de Crimea. Es un asteroide del tipo S cuya órbita se encuentra en el borde interior del cinturón de asteroides. Presenta una forma triaxial, no simétrica en torno al eje de rotación.




Más información en el enlace.

lunes, 4 de marzo de 2013

Venus entre los anillos de Saturno


En la imagen superior, la sonda Cassini no sólo ha capturado al planeta Saturno y a sus anillos, sino que entre ellos ha podido fotografiar al planeta Venus. Una curiosa y bella estampa a la que no estamos acostumbrados y que merece la pena contemplar.


Los colores del cielo

Se suele decir que la Tierra es el planeta azul por el color de sus océanos, pero en realidad la atmósfera y su composición tienen mucho que ver en esa coloración. De hecho, los mares no presentan un color azul porque lo tenga el agua: al tomar una muestra de agua marina se aprecia claramente que es incolora, un poco translúcida por la materia en suspensión. Pero no es azul. Si los mares son azules es porque reflejan el color del cielo. Cuando el cielo está gris y nublado, el color del mar dista mucho de ser azul.
El color del cielo, por otra parte, es consecuencia de la filtración de la luz realizada por la atmósfera. La luz interacciona con los gases atmosféricos y como consecuencia se producen los colores en el cielo que se pueden observar casi cada día.
En ausencia de atmósfera, estos colores no aparecería, tal y como ocurre en la Luna. Por ello en nuestro satélite, el cielo es negro.

AMANECER
Los rayos del Sol llegan casi paralelos a la superficie. Cada rayo atraviesa una gruesa capa de gases atmosféricos. Estos filtran la radiación solar, y solo dejan pasar luz roja. El color rojo del cielo se intensifica si hay mucha humedad en el aire o se avecinan lluvias.




CIELO AZUL
La reflexión de la luz en la atmósfera hace que el cielo sea azul de día. De todas las longitudes de onda de la luz, las que más se desvían al chocar contra la atmósfera son la azul y la violeta. Esta desviación hace que lleguen de forma dispersa, como si vinieran de todo el cielo. De ahí el color de este.



ARCO IRIS
Se produce cuando llueve y aparece un rayo de Sol que atraviesa las gotas de lluvia. Estas descomponen la luz blanca en los siete colores básicos que la forman. Normalmente se pueden ver un arco iris primario y uno secundario, mucho más difuso que el primero.