jueves, 27 de junio de 2013

Una binaria eclipsante desvela una nueva clase de estrellas pulsantes

Un equipo de científicos europeos, con participación del Instituto de Ciencias del Espacio (CSIC-IEEC), ha encontrado un sistema binario de dos estrellas compuesto por un ‘sol’ y una pre enana blanca. En esta última los científicos han observado por primera vez pulsaciones no radiales, según anuncian en la revista Nature.

Un estudio liderado por los investigadores Pierre Maxted de la Universidad Keele (Reino Unido) y Aldo Serenelli del Instituto de Ciencias del Espacio (CSIC-IEEC) en Barcelona revela por primera vez pulsaciones no radiales en una pre enana blanca de baja masa.

Gracias al estudio de las pulsaciones y a que la estrella pertenece a un sistema binario eclipsante –donde una estrella eclipsa a la otra visto desde la Tierra–, se han podido determinar las características evolutivas del sistema. Los resultados del descubrimiento se publican en la revista Nature.

Una enana blanca es una estrella que se encuentra en su fase final de vida. La mayoría no tienen una fuente de energía nuclear, por lo que emiten radiación a expensas del calor almacenado en su interior. Además, suelen presentar una capa de hidrógeno muy fina en su superficie. Estas características permiten calcular  su edad en función de su luminosidad, lo que las convierte en cronómetros precisos.

miércoles, 26 de junio de 2013

Se encuentran por primera vez dos planetas en un cúmulo de estrellas

Todas las estrellas comienzan su vida en agrupaciones estelares. La mayoría de las estrellas, como nuestro Sol, nacen en grupos pequeños que rápidamente se separan. Otros enjambres estelares de mayor tamaño son capaces de sobrevivir miles de millones de años con sus miembros unidos gravitacionalmente. Dentro de estos cúmulos ricos y densos, las estrellas compiten entre sí por el espacio que ocupan, mientras que sus fuertes radiaciones y sus vientos solares, despojan a las estrellas cercanas de los materiales necesarios para la formación de planetas.

Con este escenario parecería muy poco probable encontrar planetas en un cúmulo de estrellas. Sin embargo, a 3.000 años luz de la Tierra, en el cúmulo estelar NGC 6811, los astrónomos han descubiertos dos planetas más pequeños que Neptuno orbitando en torno a estrellas similares al Sol. Este descubrimiento, publicado en Nature, muestra que también pueden formarse exoplanetas en cúmulos de estrellas compactos.

"Los cúmulos representan un entorno estelar muy diferente del lugar de nacimiento del Sol y de otras estrellas que albergan planetas", dice el autor principal, Soren Meibom, del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica (CfA)."Hemos llegado a pensar que los planetas no se podrían formar fácilmente en densos racimos estelares, en parte, porque no los habíamos localizado hasta ahora".

Detectado el ión amonio en el espacio


El espacio entre las estrellas, lo que se denomina el medio interestelar, no está vacío. Aunque la densidad de materia es muy baja (alrededor de 10.000 partículas por cm3), existe una rica variedad de átomos y moléculas que lo pueblan. La materia más abundante, como en el resto del Universo, es el hidrógeno (en sus tres variantes: ionizado, atómico y molecular) y el helio. Pero también se dan moléculas de todo tipo, hasta más de cien se han llegado a encontrar. Desde la más abundante y simple, el agua (H2O), hasta cadenas orgánicas grandes y complejas como acetona o benceno.

Ahora, un equipo multidisciplinar de investigadores liderado por el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) y el Instituto de Estructura de la Materia y pertenecientes al equipo Consolider-Ingenio ASTROMOL ha detectado el ión amonio, NH4+. Aunque el amoníaco (NH3) ya había sido detectado con anterioridad, sin embargo, ésta es la primera vez que el ión amonio se detecta en el espacio a través de su variante isotópica NH3D+ (uno de los átomos de hidrógeno se sustituye por uno de deuterio, un isótopo del hidrógeno con un protón y un neutrón en su núcleo a diferencia del hidrógeno común que sólo tiene un protón). “Este ión es el punto de partida para la formación del amoníaco, NH3 y de moléculas prebióticas aminadas en el espacio”, comenta José Cernicharo, profesor de investigación del CSIC en el Centro de Astrobiología, y uno de los líderes de esta investigación.

La misión COROT llega a su fin

 Después de varios meses intentando reiniciar el sistema de la sonda, los científicos han dado por finalizada la misión COROT al no lograr poner de nuevo en funcionamiento al telescopio.

Desde su lanzamiento en diciembre de 2006, COROT ha descubierto 32 exoplanetas, y 100 candidatos más a la espera de confirmación.

Éste está siendo un año difícil para la búsqueda de exoplanetas. Sólo unas semanas después del anuncio de la NASA sobre el fin de la misión Kepler, la agencia espacial francesa, la CNES, declaró que su propio buscador de exoplanetas, COROT, atravesaba serias dificultades.

En realidad COROT dejó de enviar datos en noviembre del año pasado, pero los científicos del proyecto han intentado recuperar la nave hasta que este mismo mes se han dado por vencidos. La causa exacta del fallo de la misión sigue siendo desconocida, pero parece ser que es debida a la falta de energía en el sistema informático, lo que impide el reinicio del sistema. De todas formas, COROT ha estado activo durante seis años, estando la misión sólo programada para tres, por lo que podemos decir que ha sido todo un éxito.

Marte: todo lo que tienes que saber del planeta rojo. Parte 4ª: El agua en Marte

 Último capítulo de la serie: Marte: todo lo que tienes que saber del planeta rojo

Capítulos anteriores:
Marte: todo lo que tienes que saber del planeta rojo. Parte 1ª: Características y observación.
Marte: todo lo que tienes que saber del planeta rojo. Parte 2ª: Atmósfera marciana.
Marte: todo lo que tienes que saber del planeta rojo. Parte 3ª: geología marciana.

 

Agua en Marte


Para la astrobiología, la cuestión más importante es saber si Marte alberga agua líquida. El planeta no posee una atmósfera gruesa (la presión superficial es inferior al 1% de la que impera al nivel del mar en la Tierra). Aunque se compone casi en su totalidad de dióxido de carbono, una capa atmosférica tan fina sólo aporta un efecto invernadero deplorable, de ahí que en Marte haga mucho frío. Un mediodía de verano en el ecuador, el suelo se acerca a una temperatura agradable bajo los rayos del Sol, pero la mayoría del planeta se mantiene por debajo de los 0ºC durante buena parte del año. Y en los casquetes polares se pueden alcanzar los -140ºC. Estas condiciones de presión y temperatura impiden que en la superficie de Marte pueda existir agua líquida. El hielo que se derrite bajo la influencia solar, se convierte directamente en vapor, sin fluir primero en estado líquido. Por ello, el Sol evaporó hace mucho tiempo cualquier hielo expuesto al aire cerca del ecuador, y el único agua que se observa en la superficie está cerca de lo polos.

Pero las perspectivas de un Marte húmedo en el pasado son muy prometedoras.


Redes hidrográficas


Algunas de las redes de valles visibles en Marte son muy parecidas a las que se observan en la Tierra. Éstas están provocadas por la acción erosiva de los ríos.

Desde su descubrimiento a principios de los años 70, en algunas fotografías de la sonda Mariner 9, se ha especulado mucho sobre su origen. No se puede descartar que hace miles de millones de años hubiera ríos, o al menos torrentes estacionales, con capacidad para erosionar el sustrato rocoso y dar lugar a la aparición de redes de canales tributarios que tanto recuerdan a las de la Tierra.

Agua subterránea


A pesar de que el agua líquida no es estable en la superficie actual de Marte, se cree que a algunos centenares de metros de profundidad, las condiciones de presión y temperatura pueden permitir la existencia y conservación de lagos y ríos subterráneos.

Bajo determinadas condiciones, podrían aflorar a la superficie formando torrentes de corta duración, incluso en la actualidad. Intentar encontrar estos acuíferos subterráneos es una de las misiones principales de la ESA.




Una Telaraña nos ayuda a comprender la formación estelar temprana


El radiotelescopio CSIRO ha detectado la materia prima para la fabricación de las primeras estrellas en galaxias que se formaron cuando el Universo contaba con tan solo tres mil millones de años de edad, es decir, menos de una cuarta parte de su edad actual. Ésto abre un camino para analizar cómo se formaron las primeras estrellas en las galaxias primitivas.

CSIRO es uno de los pocos instrumentos fabricados que puede realizar este tipo de estudios, ya que es extremadamente sensible y puede recibir ondas de radio a las longitudes adecuadas para realizar estas investigaciones.



La materia prima para fabricar las primeras estrellas es el hidrógeno molecular frío. No se puede detectar directamente, pero sí a través de una gas "trazador", el monóxido de carbono, que emite ondas de radio.

Saturno visto a través de sus anillos ( y más)


El 23 de junio la sonda Cassini capturó esta imagen del planeta Saturno visto a través de sus anillos. Una instantánea para que perdure en el tiempo.


Un día antes, fotografió a Titán. Fijaos en el detalle que se aprecia en la parte derecha de la luna.


martes, 25 de junio de 2013

Aparecen tres supertierras en la zona habitable de una estrella cercana

Un equipo de astrónomos ha descubierto que la estrella Gliese 667C, 'vecina' del Sol, tiene asociados al menos seis planetas. Pero lo más sorprendente es que tres de ellos son supertierras localizadas en una zona en la que pueden tener agua líquida, lo que las convierte en posibles candidatas para albergar vida.

Los datos disponibles de la estrella Gliese 667C, junto a las nuevas observaciones facilitadas por el instrumento HARPS de un telescopio del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile, han permitido desvelar que este sistema estelar cuanta, al menos, con seis planetas.

Un equipo de astrofísicos confirma ahora que tres de esos planetas son supertierras –planetas más masivos que la Tierra, pero menos masivos que planetas como Urano o Neptuno– y que, además, se encuentran dentro de la zona de habitabilidad de su estrella.

Esta zona es una región limitada alrededor del astro en la cual el agua puede estar presente en forma líquida si las condiciones lo permiten. Se trata, por tanto, de la primera vez que tres planetas de este tipo se localizan orbitando esta zona al mismo tiempo. El estudio se publica en la revista Astronomy & Astrophysics.

Un ave celestial en el cielo


Esta llamativa imagen capturada por el telescopio espacial Hubble, y que parece el perfil de una ave celestial, corresponde a un fenómeno galáctico: fusiones de galaxias.

Este dúo de galaxias interactuantes es denominado Arp 142 e independientemente se llaman NGC 2936 (galaxia espiral), junto con su compañera elíptica NGC 2937, abajo a la izquierda.

Debido a las intereacciones gravitacionales entre las galaxias, las estrellas han modificado sus órbitas, mientras que grandes colas de gas rodean al conjunto. Estas grandes cantidades de gas generan a su vez el nacimiento de nuevas estrellas.

Encima de par de galaxias, se encuentra UGC 513, una galaxia azulada que no está relacionada con el par interactuante.

Arp 142 se encuentra a 326 millones de años luz de distancia en la constelación austral de Hydra.



Más información en el enlace.

Una súper Tierra muy soleada

Investigadores de la NAOJ y la Universidad de Tokio han observado la atmósfera de una súper-Tierra denominada GJ3470b, y que posee unas 14 veces la masa terrestre, siendo el segundo exoplaneta más ligero detectado hasta la fecha. Los datos de las observaciones revelaron que este planeta no esté probablemente cubierto por grandes capas de nubes.

Los científicos esperan que las futuras investigaciones con grandes telescopios, como el Subaru, puedan aclarar la composición específica de la atmósfera del planeta.

GJ3470b, orbita muy cerca de su estrella a una velocidad muy rápida. Todavía no entendemos el proceso de formación de estos planetas. Las futuras observaciones detalladas de su atmósfera podrían ayudar a detectar cualquier sustancia que se convierta en hielo a temperaturas bajas, lo que indicaría que este planeta se habría formado a una distancia más lejana de su estrella, donde podrían existir estas partículas heladas. Posteriormente el exoplaneta se habría acercado a su estrella mediante un fenómeno denominado migración planetaria. Sin embargo, si en su atmósfera no se encontrara una sustancia de este tipo, indicaría, que probablemente el planeta se habría formado en su ubicación actual (cerca de la estrella). Por lo tanto, se espera que las observaciones detalladas de GJ3470b pueden empezar a revelar los misterios de las súper-Tierras.

lunes, 24 de junio de 2013

El descubrimiento de un planeta a gran distancia de su estrella cuestiona las teorías actuales de formación planetaria


Un equipo de astrofísicos ha descubierto evidencias de que un planeta extrasolar se puede estar formando a una distancia muy lejana de su estrella: aproximadamente al doble de la distancia que separa a Plutón del Sol. Este planeta se encuentra en el interior de un disco de polvo y gases situado alrededor de una pequeña enana roja denominada TW Hydrae, que posee solamente el 55% de la masa solar.   La investigación se publica en la revista Astrophysical Journal. 

Este disco protoplanetario es el más cercano a nosotros, situándose a 176 años luz de distancia en la constelación de Hydra. Los astrónomos emplearon el telescopio espacial Hubble para realizar observaciones en diferentes longitudes de onda. Los científicos estudiaron en el espectro visible y en el infrarrojo cercano la estructura del disco de polvo y encontraron un déficit de material, o una brecha, a unas 80 UA (1 UA es la distancia Tierra / Sol) de la estrella. Los modelos indican que la brecha tiene una anchura de unas 20 UA y que en ella se sitúa un planeta con una masa de entre 6 y 28 masas terrestres. Esta brecha se aprecia en todas las longitudes de onda estudiadas, lo que asegura que es estructural, es decir, que no está causada por diferencias en la composición local.

"TW Hydrae tiene entre 5 y 10 millones de años de edad, por lo que el sistema debería estar en la fase final de formación planetaria, previa a la disipación del disco de polvo y gas", comentó Alycia Weinberger, de la Institución Carnegie, e investigadora principal de este estudio. "Es sorprendente haber encontrado un planeta con una masa de entre el 5 al 10% de la de Júpiter tan lejos de su estrella. Los modelos actuales no tienen una clara explicación para la formación de planetas de baja masa tan lejos de las estrellas de baja masa".

Galería fotográfica: Saturno y Titán

A continuación os ofrezco una selección de fotografías tomadas por la sonda Cassini este mes.


Desvelado el comportamiento de las tormentas gigantes de Saturno


Una vez al año en Saturno –cada 30 años terrestres– se genera una tormenta de enormes proporciones, denominada 'gran mancha blanca', que afecta al aspecto de su atmósfera a escala global.

Un estudio dirigido por investigadores del Instituto de Ciencias del Espacio (ICE, CSIC-IEEC), en colaboración con  la Universidad del País Vasco y la Universidad Europea Miguel de Cervantes da las claves para entender cómo se desarrollan estas tormentas gigantes mediante el análisis de la de 2010. El trabajo se publica en Nature Geoscience.

Desde el siglo XIX hasta finales del siglo XX sólo se han observado cinco grandes tormentas. La sexta tormenta estaba prevista para 2020, pero se anticipó diez años y apareció en diciembre de 2010.

La nave espacial Cassini (NASA-ESA) obtuvo imágenes de muy alta resolución de la gran estructura meteorológica. La tormenta se originó en un foco pero rápidamente se alargó en longitud y produjo una alteración en la atmósfera, generando un anillo de nubes blancas que envolvió el planeta en menos de dos meses.

La tormenta fue tan activa que produjo un calentamiento de más de 60º C de la alta estratosfera situada encima de la tormenta. Además la sonda Cassini, en órbita alrededor de Saturno, registró una actividad eléctrica sin precedentes durante los siete meses de vida de la tormenta.

Se publica el "oro" de ALHAMBRA, el catálogo definitivo para el estudio de la evolución del universo

ALHAMBRA Survey. Procesado: V. Peris.

Las características de ALHAMBRA, que estudia en detalle ocho regiones profundas del universo y separadas entre sí, lo convierten en la mejor herramienta disponible para conocer la historia reciente del universo.

 Acaba de hacerse pública la primera muestra de datos del ALHAMBRA survey, el mejor catálogo desarrollado hasta la fecha para el estudio de la evolución del cosmos. Un artículo, encabezado por los investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) Alberto Molino y Txitxo Benítez, pone a disposición de la comunidad científica los datos de un total de cien mil galaxias, veinte mil estrellas del halo galáctico y mil posibles núcleos activos de galaxias distribuidas en ocho regiones del cielo, que permitirán estudiar la evolución del universo durante los últimos diez mil millones de años con una fiabilidad estadística sin precedentes.

"La gran fortaleza de ALHAMBRA, que lo convierte en un sondeo a día de hoy imbatible, reside en el estudio en detalle de ocho regiones profundas del cielo. Esto nos permite asegurarnos de que disponemos de una muestra representativa y de que cualquier conclusión que extraigamos de ella puede aplicarse a todo el universo", destaca Alberto Molino, investigador del IAA que ha liderado esta primera publicación de datos.

domingo, 23 de junio de 2013

Diez años en Marte: nuevos mapas mineralógicos revelan la historia del planeta rojo


Los nuevos mapas globales de Marte, publicados el décimo aniversario del lanzamiento de la nave de la ESA Mars Express siguen la historia del agua y de la actividad volcánica del Planeta Rojo, e identifican lugares de interés especial para la siguiente generación de exploradores de Marte.

El atlas, único en su clase, contiene una serie de mapas que muestran la distribución de minerales formados en agua; por la actividad volcánica; y por la erosión, que ha generado el polvo que da su color rojizo a Marte. Estos minerales son una indicación de cuáles son los procesos geológicos dominantes que esculpen el planeta, y que le han conferido su aspecto actual.

Los mapas fueron construidos a partir de los datos recopilados a lo largo de diez años por el instrumento para identificar minerales a bordo de MEX,  OMEGA. Este instrumento determina la composición de minerales de la superficie marciana analizando el espectro de la luz del sol reflejada.

“La historia de Marte está escrita en sus minerales”, dice Álvaro Giménez, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA.

“Estas nuevas vistas globales, posibles gracias a la longevidad de la misión Mars Express de la ESA, nos están ayudando a desvelar los secretos de 4.600 millones de años de evolución planetaria.


“El atlas publicado hoy ayudará a identificar sitios de interés especial para la siguiente generación de módulos de aterrizaje y todoterrenos y para futuras misiones tripuladas, contribuyendo así a mantener a Europa en la vanguardia de la exploración planetaria”.

Cada mapa representa un capítulo diferente en la historia de la evolucion geológica de Marte.

Mapas de minerales formados en agua

El primer mapa muestra la distribución de minerales hidratados  –filosilicatos y sales hidratadas que soĺo se forman en presencia de agua-. Se ven sobre todo en los terrenos más antiguos con cráteres, formados hace más de 4.000 millones de años. Apuntan a que Marte tuvo agua líquida en la superficie y bajo ella durante los primeros cientos de millones de años de su historia, en lo que tal vez fueron condiciones favorables para la vida.


Mapas de minerales formados por la actividad volcánica

Los siguientes dos mapas, que muestran los minerales olivina y piroxeno, revelan la historia del vulcanismo en Marte. Las diferencias en la composición química de las capas de lava dan pistas sobre cómo han evolucionado la temperatura y la presión en el interior del planeta. 

La olivina y el piroxeno son minerales que se forman cuando la lava se solidifica. El basalto está presente en la corteza de Marte, así como en la corteza oceánica en la Tierra y en los mares volcánicos de Marte.

Algunas de las olivinas más pristinas, ricas en magnesio, que se encuentran hoy día en la superficie de Marte están alrededor de cráteres de impacto que han hecho aflorar a la superficie muestras del manto, muy antiguas, de debajo de la corteza.

Las superficies ricas en olivina también se asocian a un evento global de inundación de lava hace 3.700 millones de años, cuando el magma brotó a la superficie a través de grietas en el fondo de cráteres de impacto -un proceso similar al que se dio en las grandes cuancas  de impacto lunares, recubiertas también con lava-. Hoy quedan solo unos pocos restos de este evento global, que no han sido recubiertos por la actividad geológica posterior.

En las mesetas craterizadas los piroxenos son especialmente abundantes, señalizando así algunas de las partes más antiguas de la corteza del planeta. En las suaves llanuras del Norte los piroxenos reflejan erupciones con lavas más evolucionadas, comparadas con las olivinas.

Mapas de polvo creado por la erosión

El polvo, que oscurece gran parte de la roca subyacente, contiene óxido férrico, un mineral del hierro presente en todo el planeta y sobre todo en las tierras bajas del Norte y de la provincia volcánica de Tharsis.

Se cree que el polvo del Planeta Rojo es el resultado de reacciones químicas con la atmósfera, que ha hecho que las rocas ricas en hierro se hayan oxidado lentamente, a lo largo de miles de millones de años dando a Marte su tono característico.

La exposición a la meteorología y la erosión producto de la actividad pasada de los glaciares y de los impactos, así como  las tormentas de polvo, los vientos y los ciclos actuales de congelación y descongelación, contribuyen a la producción continua de polvo fino.

“En conjunto, estos mapas de minerales proporcionan un registro único de la evolución del planeta a lo largo del tiempo. Muestran el papel del agua y de los procesos volcánicos en todo el planeta, a lo largo de las eras geológicas”, dice Jean-Pierre Bibring, Investigador Principal de OMEGA. 



Pistas para la exploración futura
Los mapas resaltan también áreas de interés científico que merecerían ser exploradas in situ. Un ejemplo es la  frontera entre las tierras bajas del Norte y las antiguas mesetas craterizadas, en la que abundan los afloramientos de minerales hidratados.

“Los gruesos depósitos de hielo en las laderas de estos acantilados podrían haber preservado enclaves antiguos, erosionados por el agua, durante más tiempo que en las regiones más expuestaa”, dice Bibring.

En algunos lugares el mapa muestra una superposición entre los productos volcánicos y los minerales hidratados; en estos sitios los minerales podrían haber sido afectados por la interacción entre el hielo y los materiales volcánicos a altas temperaturas.

Una de estas regiones, conocida como Nili Fossae, es reconocible por su llamativo color rojo/amarillo en el mapa de olivina, un mineral que la erosión, con agua, convierte fácilmente en yeso. Si las rocas de esta zona fueron alteradas por actividad hidrotermal, entonces en el pasado pueden haberse dado las condiciones necesarias para la vida.

“Son regiones muy especiales-posiblemente únicas en todo el Sistema Solar-, que permiten estudiar registros bien preservados de la evolución del ambiente en Marte durante los pocos cientos de millones de años tras la formación del planeta, una época en la que podría haber emergido la vida en la Tierra y tal vez también en Marte”, añade Bibring.

Además de revelar la historia del agua y del vulcanismo de Marte Mars Express también ha llevado a cabo un amplio rango de estudios del Planeta Rojo. MEX ha tomado datos de las capas bajo de la superficie hasta la atmósfera, y más allá hasta las dos pequeñas lunas de Marte, Fobos y Deimos, proporcionando un análisis en profundidad de todos los aspectos del entorno marciano.

Más del 95% de la superficie de Marte ha sido fotografiada por la cámara de alta resolución de la misión. Dos tercios de la superficie ha sido cartografiada con una resolución de 20 metros por píxel o mejor, y gran parte de estas imágenes son en estéreo, los que proporciona asombrosas imágenes en 3D.

Los radares que atraviesan el terreno añaden una tercera dimensión al planeta, determinando el grosor de los casquetes polares. En el Polo Sur hay suficiente agua atrapada en el hielo como para cubrir todo el planeta con una capa de agua de 11 metros de profundidad.

Mientras tanto la detección de trazas de metano en la atmósfera ha conducido a un intenso debate en la comunidad científica: ¿tiene este metano un origen volcánico, o podría ser el resultado de actividad biológica, como en la Tierra?

Mars Express ha proporcionado también el mapa más detallado de la luna marciana más interior, Fobos. En diciembre de este año la nave llevará a cabo su máximo acercamiento a esta pequeña luna.

“Esta década de observaciones de todos los aspectos del ambiente marciano por parte de MEX nos proporcionan una perspectiva auténticamente global de la historia del planeta rojo, allanando así el camino a la próxima generación de misiones de exploración de Marte”, dice Olivier Witasse, jefe científico Mars Express, de la ESA.

“Pero aún tenemos mucho por hacer. Estamos planificando una serie de observaciones únicas con MEX, como coordinar las mediciones de la atmósfera con la nave MAVEN, de la NASA; presenciar el paso del cometa Comet C/2013 Siding Spring, que se acercará mucho a Marte en octubre de 2014; y vigilar la llegada de los módulos de Entrada, Descenso y Demostrador de Aterrizaje de la nave de la ESA ExoMars, en octubre de 2016.”



Enlace original: ESA.

sábado, 22 de junio de 2013

Un molinete cósmico


Este primer plano de la galaxia espiral del Molinete fue tomado por el telescopio espacial XMM-Newton de la ESA en la banda de la luz ultravioleta.

Este primer plano de la galaxia espiral del Molinete fue tomado por el telescopio espacial XMM-Newton de la ESA en la banda de la luz ultravioleta.

Esta galaxia, también conocida como M101, se encuentra a 21 millones de años luz de nuestro planeta en la constelación de la Osa Mayor. Tiene una extensión de 170.000 años luz - casi el doble que la Vía Láctea - y contiene al menos un billón de estrellas, de las que  unos mil millones podrían ser similares a nuestro Sol.

Aunque la Galaxia del Molinete nos resulte más familiar en las longitudes de onda de la luz visible, en esta imagen la podemos contemplar en todo su esplendor en el ultravioleta. Las estrellas jóvenes y masivas emiten una intensa radiación ultravioleta que ilumina los brazos espirales de la galaxia, plagados de cúmulos de formación de estrellas.

Dracónidas 2011: una tonelada de fragmentos de un cometa impactó contra la Tierra a 83.000 kilómetros por hora


Entre el 8 y el 9 de octubre de 2011 la Tierra cruzó la estela de gas y polvo del cometa 21P/Giacobini-Zinner, dando lugar a la intensa lluvia de estrellas fugaces de las Dracónidas.

En octubre de 2011, la Tierra atravesó la estela de gas y polvo producida por el cometa 21P/Giacovini-Zinner, produciendo la lluvia de estrellas de las Dracónidas que, según las predicciones, permitiría registrar más de mil meteoros por hora. Varios grupos científicos analizaron el fenómeno y ahora se publican en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS) las primeras conclusiones sobre la composición de estos fragmentos, obtenidas por un equipo liderado desde la Universidad de Huelva y con la participación de investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía.

Identifican los compuestos que forman la neblina que cubre Titán, responsable de la estabilidad de su atmósfera


Astrónomos del IAA han analizado la señal de un compuesto detectado hace pocos meses en la atmósfera de Titán y desvelan la existencia de grandes cantidades de hidrocarburos aromáticos policíclicos.

La superficie de Titán, la mayor luna de Saturno, se halla oculta bajo una espesa neblina que calienta la atmósfera y evita que se condense y disipe. Objeto de debate desde hace más de treinta años, se desconocía la composición de esta neblina e incluso si las moléculas que la forman se generan ahí o proceden de otras altitudes. Ahora, el análisis de un compuesto detectado recientemente en la alta atmósfera del satélite, encabezado por astrónomos del Instituto de Astrofísica de Andalucía, resuelve ambas cuestiones.

"Hace décadas se propuso que la capa de neblina de la baja atmósfera de Titán se generaba a partir de moléculas orgánicas complejas, y en 2007 se sugería que estas moléculas podían formarse en la atmósfera superior, varios cientos de kilómetros por encima de su lugar de residencia. Nuestro hallazgo de grandes cantidades de hidrocarburos aromáticos policíclicos en la alta atmósfera confirma estas hipótesis", señala Manuel López-Puertas, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía que encabeza el estudio.

Descubren cómo se formaron las galaxias ‘muertas’ del universo temprano


Un equipo internacional, en el que han participado investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y de la Universidad de La Laguna (ULL), ha observado la formación de una galaxia muy lejana a partir de la fusión violenta de otras dos

Los datos, obtenidos por telescopios espaciales de la NASA y la ESA y telescopios terrestres, contradicen la teoría más común que explica la formación de las galaxias muy masivas a partir de la incorporación de otras más pequeñas a lo largo del tiempo

Cuando el universo tenía tres o cuatro mil millones de años estaba ya poblado por galaxias elípticas masivas y rojizas formadas por viejas estrellas. La comunidad científica le ha dado muchas vueltas a la cuestión de si estas galaxias se formaron lentamente a lo largo del tiempo mediante la incorporación de galaxias más pequeñas (el modelo más popular y aceptado) o si lo hicieron rápidamente a partir de poderosas colisiones entre dos galaxias grandes.  Un estudio, que aparece publicado en el último número de la revista Nature, señala que es este último modelo de grandes colisiones violentas y fusiones masivas el generador de las galaxias rojas 'muertas'. No parece que en la juventud del universo reinara la calma.

viernes, 21 de junio de 2013

Polvorienta sorpresa alrededor de un agujero negro gigantesco

Esta impresión artística muestra el entorno de un agujero negro supermasivo situado en el centro de la galaxia activa NGC 3783 en la constelación austral Centaurus (El Centauro). Nuevas observaciones llevadas a cabo con el Interferómetro Very Large Telescope instalado en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile, han revelado, no solo la existencia de un toro de polvo caliente alrededor  del agujero negro, sino que además se ha descubierto la presencia de un viento de material frío en las regiones polares.
Crédito:
ESO/M. Kornmesser
El Interferómetro del Very Large Telescope de ESO ha llevado a cabo las observaciones más detalladas hechas hasta el momento del polvo que rodea al gigantesco agujero negro del centro de una galaxia activa. En lugar de encontrar todo el brillante polvo rodeando al agujero negro en forma de toro (la forma geométrica de un rosco), tal y como era de esperar, los astrónomos han descubierto que gran parte del mismo se encuentra encima y debajo del toro. Estas observaciones muestran que el polvo está siendo repelido del agujero negro hacia afuera en forma de vientos fríos — un sorprendente descubrimiento que pone en jaque las actuales teorías y nos revela cómo evolucionan e interactúan con su entorno los agujeros negros supermasivos.


A lo largo de los últimos veinte años, los astrónomos han descubierto que casi todas las galaxias tienen un enorme agujero negro en su centro. Algunos de esos agujeros negros crecen atrayendo materia de su entorno y crean, durante el proceso, el objeto más energético del universo: los núcleos de galaxias activos (Active Galactic Nuclei, AGN). Las regiones centrales de estas brillantes centrales energéticas están rodeadas por un anillo en forma de rosco compuesto de polvo cósmico [1] arrastrado del espacio circundante, algo similar a lo que ocurre cuando el agua forma un pequeño remolino alrededor del desagüe de un lavabo. Se creía que la mayor parte de la fuerte radiación infrarroja que provenía de los AGNs se originaba en esos roscos.

Herschel termina su misión como plataforma de observación


La misión científica de Herschel terminó el pasado 29 de abril, cuando se agotaron sus reservas de helio. Sin embargo, este leal satélite fue útil hasta el final, sirviendo como plataforma para probar nuevas técnicas de control que normalmente no se pueden comprobar en órbita.

Los controladores de la misión enviaron el último comando al satélite ayer a las 12:25 GMT (14:25 CEST), marcando el final de las operaciones de este fructífero observatorio espacial de la ESA.

La misión científica de Herschel había concluido el pasado mes de abril, cuando se agotaron las reservas de helio líquido del satélite, esenciales para mantener sus instrumentos a una temperatura próxima al cero absoluto.

Sin embargo, el satélite permaneció activo unas pocas semanas más, durante las que se llevaron a cabo las últimas maniobras y las tareas de desactivación.

Los vientos de Venus se están acelerando

Aceleración de los vientos en Venus

El registro más detallado del movimiento de las nubes en la atmósfera de Venus obtenido por la nave de la ESA Venus Express ha revelado que los vientos del planeta se han ido acelerando poco a poco en los últimos seis años.

En Venus es famoso el fenómeno de la superrotación de la atmósfera, que gira en torno al planeta una vez cada cuatro días terrestres. Esta rapidez de la atmósfera contrasta enormemente con la lentitud de la rotación del planeta en sí mismo, el día venusiano, que equivale a 243 días terrestres.

Siguiendo el movimiento de detalles identificables en las nubes localizadas a unos 70 Km sobre la superficie del planeta, durante un periodo de diez años venusianos –seis años terrestres-, los científicos han logrado hallar un patrón en la velocidad de los vientos a largo plazo.

Cuando Venus Express llegó al planeta, en 2006, la velocidad media de los vientos a la altura de las nubes, a 50º de latitud a ambos lados del ecuador, eran de unos 300Km/h. El resultado de dos estudios independientes ha revelado que estos vientos, ya muy rápidos, se están acelerando, hasta alcanzar los 400Km/h durante el transcurso de la misión.

“Es un aumento enorme, en unos vientos ya muy rápidos. Nunca antes habíamos visto una variación tan grande en Venus, y aún no entendemos por qué ha ocurrido”, dice Igor Khatuntsev, del Instituto de Investigación Espacial de Moscú y autor principal de este trabajo, que se publicará en la revista Icarus.

Un mar en Titán

Ligeia Mare
La misión internacional Cassini nos muestraLigeia Mares, la segunda masa de líquido de Titán, en esta imagen en falso color.

Ligeia Marestiene una extensión de 420 x 350 kilómetros, y más de 3.000 km de costa. Está lleno de hidrocarburos líquidos, principalmente de etano y metano, y es uno de los múltiples mares y lagos que salpican la región del polo norte de Titán, la mayor luna de Saturno.

En esta imagen se pueden distinguir varios ríos que desembocan en el mar. Cassini todavía no ha observado olas en la superficie deLigeia Mare; un gran número de científicos piensa que los vientos todavía no son lo suficientemente fuertes a estas latitudes como para levantar oleaje, pero se espera que se intensifiquen a medida que el hemisferio norte de Titán se acerque a su solsticio de verano, en el año 2017. Durante la aproximación de la sonda a Titán del pasado día 23 de mayo de 2013, los instrumentos de Cassini tomaron datos que permitirán medir con precisión la rugosidad de la superficie deLigeia Mare.

Este mosaico es una composición de las imágenes tomadas por el Radar de Apertura Sintética de Cassini durante las sucesivas aproximaciones de la sonda a Titán entre febrero de 2006 y abril de 2007.

martes, 18 de junio de 2013

Tres centauros persiguen a Urano por el sistema solar



El astrónomo uruguayo Tabaré Gallardo sugirió en 2006 que los asteroides Crántor y 2000 SN331 completan su órbita alrededor del Sol en el mismo tiempo que Urano, unos 84 años terrestres. Ahora dos investigadores de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) han confirmado que el primer caso es cierto.

“Las simulaciones que hemos efectuado en el Centro de Proceso de Datos de la UCM indican que 2000 SN331 no está en resonancia 1:1 con Urano, pero sí Crántor, lo que significa que completa una revolución alrededor del Sol exactamente en el mismo tiempo que ese planeta”, explica a SINC Carlos de la Fuente Marcos, uno de los autores.

Además, la órbita de Crántor presenta un semieje mayor muy parecido al de Urano, aunque varía su excentricidad e inclinación. Las trayectorias, datos y animaciones se publican en la revista Astronomy & Astrophysics.



jueves, 13 de junio de 2013

Observan una estrella fulgurante que aumenta 15 veces su brillo en menos de 3 minutos



“Hemos registrado una potente fulguración en la estrella WX UMa, cuyo brillo aumentó casi 15 veces durante unos 160 segundos”, explica a SINC el astrofísico Vakhtang Tamazian, profesor de la Universidad de Santiago de Compostela. El hallazgo se ha publicado en la revista Astrophysics.

La estrella protagonista está en la constelación de la Osa Mayor, a unos 15,6 años luz de la Tierra, y forma parte de un sistema binario. Su compañera brilla casi 100 veces más, excepto en los momentos como el observado, en los que WX UMa lanza sus llamaradas. Esto puede ocurrir varias veces al año, pero no con tanta potencia como la registrada ahora.

El profesor Tamazian y otros investigadores detectaron desde el Observatorio de Byurakan, en Armenia, ese brillo excepcional. “Además, durante esos menos de tres minutos la estrella experimentó un cambio brusco del espectro tipo M al B, es decir, pasó de una temperatura de unos 2.800 kelvines (K) a otra seis o siete veces superior”.

Según sus líneas espectrales de absorción, las estrellas se clasifican en una escala de letras, donde las del tipo M presentan una temperatura en superficie de entre 2.000 y 3.700 K, y las de tipo B entre 10.000 y 33.000 K.

miércoles, 12 de junio de 2013

La ‘pasta nuclear’ limita el periodo de rotación de los púlsares


Un estudio liderado por la Universidad de Alicante y en el que ha participado el CSIC ha detectado la que podría ser la primera evidencia observacional de la existencia de una nueva fase exótica de la materia en la corteza interna de las estrellas de neutrones o púlsares.

En el último número de Nature Physics, aparecen los resultados de la investigación de un proyecto que aborda una de las incógnitas en el campo de los púlsares de rayos X, la existencia de un límite superior de 12 segundos en los periodos de rotación de las estrellas de neutrones aisladas. Dicho límite se debe a la existencia de nuevas fases exóticas de la materia.

Los púlsares son estrellas de neutrones (estrellas ultracompactas y fuertemente magnetizadas) en rotación, que emiten radiación electromágnetica con asombrosa precisión en su periodicidad.

Según comenta el Prof. José A. Pons de la Universidad de Alicante, que ha liderado el trabajo: “Esta puede ser la primera evidencia observacional de la existencia de la fase de 'pasta nuclear' en el interior de estrellas de neutrones, lo cual puede permitir que futuras misiones de observatorios de rayos X puedan usarse para aclarar aspectos de cómo funciona la interacción nuclear que aún no están del todo claros”.

martes, 11 de junio de 2013

Eterno catarro

Tras un mes con un catarro bastante intenso que me taladra las sienes cada vez que toso, espero volver con todos vosotros en unos días. Mañana tengo otra cita con el médico para tratar de averiguar por qué esta bacteria se siente tan a gusto conmigo. ¡Por favor, señora bacteria! ¡Libéreme de su presencia!

Muchas gracias a todos por vuestra paciencia y comprensión.

Siento mucho no haber podido celebrar mejor este aniversario.

Y mis gracias a Fran Sevilla por haber publicado algunos artículos en Astrofísica y Física en mi ausencia. ¡Te lo agradezco mucho!

4º Aniversario de Astrofísica y Física

Hoy se celebra el cuarto aniversario de la apertura de este blog. Para celebrar el cumpleaños de Astrofísica y Física siempre realizo un post diferente a los que estoy acostumbrada a redactar.

Para este año he tomado una idea muy ilustrativa: celebraremos el cumpleaños de blog recordando las imágenes astronómicas,  y un vídeo,  presentadas tal día como hoy en años anteriores.

Espero que disfrutéis del paseo por el Cosmos:

Eta Carinae, Estrella Condenada  1996






Soles jóvenes 1997





Gemelos rasantes del Sol 1998




lunes, 10 de junio de 2013

ALMA descubre una factoría de cometas


Utilizando el nuevo conjunto de telescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) un equipo de astrónomos ha conseguido obtener una imagen de la región que rodea a una joven estrella en la que las partículas de polvo pueden crecer por acumulación. Es la primera vez que este tipo de trampa de polvo ha sido modelada y observada claramente. Soluciona el eterno misterio sobre cómo las partículas de polvo en los discos crecen, alcanzando tamaños mayores, de manera que, finalmente, pueden formar cometas, planetas y otros cuerpos rocosos. Los resultados se han publicado en la revista Science el 7 de junio de 2013.

Los astrónomos saben que hay numerosos planetas alrededor de otras estrellas. Pero no terminan de comprender del todo cómo se forman y hay muchos aspectos de la formación de los cometas, planetas y otros cuerpos rocosos que siguen siendo un misterio. Sin embargo, utilizando el gran potencial de ALMA, se han llevado a cabo nuevas observaciones que ahora ofrecen respuestas a las grandes preguntas: ¿cómo pueden los diminutos granos de polvo del disco que rodea a estrellas jóvenes crecer y hacerse cada vez más grandes hasta, finalmente, convertirse en escombros, e incluso en rocas que bien pueden superar el metro de tamaño?

sábado, 8 de junio de 2013

Comienza a funcionar el primer prototipo de la red de telescopios Cherenkov


El primer prototipo de uno de los telescopios que formarán el observatorio CTA –acrónimo inglés de 'red de telescopios Cherenkov'– ha comenzado a funcionar en el laboratorio DESY de Alemania. En este proyecto, que analizará los energéticos rayos gamma del universo, participan empresas, univrersidades y centros de investigación españoles.

Uno de los tres tipos de telescopio de la 'red de telescopios Cherenkov' u observatorio CTA ya tiene su prototipo en funcionamiento. En los próximos meses, el prototipo realizará pruebas de todas sus funciones para demostrar su viabilidad. El comienzo de la construcción está previsto en 2015.

Una ceremonia de inauguración celebrada en Berlín (Alemania) a finales del mes de mayo marcó el inicio del funcionamiento del primer prototipo de telescopio de CTA, que está instalado en las instalaciones del laboratorio DESY, organismo responsable de la coordinación del diseño y construcción de los telescopios de mediano tamaño (12 m) de CTA, como el prototipo recientemente finalizado.

Según sus promotores, esto marca un hito en el desarrollo de este proyecto internacional que estudiará el universo mediante los rayos gamma, un tipo de radiación procedente de procesos astrofísicos muy energéticos.

"Más de 1.000 científicos e ingenieros de 27 países trabajan desde 2006 para construir el observatorio CTA", manifiesta Manel Martínez, investigador del Instituto de Física de Altas Energías (IFAE) y portavoz de CTA. "El equipo de DESY liderado por Stefan Schlenstedt ha realizado un trabajo impresionante para preparar este prototipo y hacerlo operativo".

miércoles, 5 de junio de 2013

¿Es este el exoplaneta más ligero captado hasta el momento?



Utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, un grupo de astrónomos ha obtenido una imagen de un objeto muy débil que se mueve cerca de una estrella brillante. Con una masa estimada de entre cuatro y cinco veces la masa de Júpiter, sería el planeta menos masivo que se haya observado hasta ahora de forma directa fuera del Sistema Solar. El descubrimiento es un importante aporte a nuestro conocimiento sobre la formación y evolución de sistemas planetarios.

Aunque ya se han detectado de forma indirecta cerca de mil exoplanetas — la mayor parte de ellos utilizando los métodos de velocidad radial o de tránsitos [1] — y pese a que muchos candidatos esperan ser confirmados, solo una docena ha sido captada en imágenes directamente. Nueve años después de que el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO captara la primera imagen de un exoplaneta, el compañero planetario de la enana marrón 2M1207 (eso0428), el mismo equipo ha pillado in fraganti al que, probablemente, sea el objeto más ligero de su tipo visto hasta el momento [2][3].

“Obtener imágenes directas de planetas conlleva un reto tecnológico extremo que requiere de los más avanzados instrumentos, ya sean basados en tierra o en el espacio”, afirma Julien Rameau (Instituto de Planetología y de Astrofísica de Grenoble, Francia), primer autor del artículo que anuncia el descubrimiento. “Hasta ahora solo se han observado directamente unos pocos planetas, haciendo que cada uno de los descubrimientos se convierta en un importante hito en el camino para comprender qué es un planeta gigante y cómo se forma”.

martes, 4 de junio de 2013

¿Cómo de comunes son las tierras alrededor de pequeñas estrellas?



La misión Kepler ha revolucionado el estudio de las estadísticas sobre exoplanetas mediante el incremento del número de planetas extrasolares conocidos y candidatos a planeta en factor de cinco, y mediante el descubrimiento de sistemas con periodos orbitales mayores y radios planetarios menores que cualquier estudio previo sobre exoplanetas. Hay por supuesto un considerable interés en la localización de planetas de tamaño terrestre situados en las zonas de habitabilidad de sus estrellas, esto es, con órbitas que permiten temperaturas superficiales adecuadas para la existencia de agua en forma líquida -un prerequisito para el desarrollo de la vida-.

Resulta que pequeñas estrellas, denominadas enanas de tipo M cuyas masas son alrededor de la mitad de una masa solar y cuyas temperaturas superficiales rondan los 4.000 K, son mucho más numerosas que las estrellas de tipo solar -cerca de veinte veces-. La caza de planetas de tamaño terrestre alrededor de estrellas enanas de tipo M, es por ello, de particular interés. Aunque la idea de buscar planetas habitables alrededor de enanas de tipo M había sido discutida hace ya 15 años, las posibilidades se consideraron bajas por dos motivos. El primero, debido a que la estrella es más fría y menos luminosa que el Sol, el planeta necesitaría estar más cerca de la estrella para tener una temperatura superficial más adecuada, pero entonces por efectos gravitatorios mostraría siempre la misma cara a la estrella (como la Luna, que siempre muestra la misma cara a la Tierra). Con una cara perpetuamente orientada (y la otra cara en dirección opuesta) a la estrella, la superficie planetaria  podría ser tanto muy caliente como muy fría [en la cara opuesta]. La segunda dificultad era que las pequeñas estrellas tienden a tener erupciones, afectando posiblemente la atmósfera planetaria.