miércoles, 1 de enero de 2014

Mapas meteorológicos extraterrestres


Parte meteorológico del exoplaneta  GJ 1214b: tiempo previsto para hoy, soleado. Mañana nos encontraremos un cielo parcialmente nublado...

Por primera vez, investigadores del Departamento de Astronomía y Astrofísica de la Universidad de Chicago han logrado caracterizar definitivamente la atmósfera de una súper-Tierra que orbita en torno a otra estrella.

Este exoplaneta, conocido como GJ1214b posee una masa intermedia entre la Tierra y Neptuno. La naturaleza física de estas súper-Tierras son bastante desconocidas ya que no tenemos ningún cuerpo parecido en nuestro sistema solar. Aun así, los astrónomos creen que los planetas de este tipo son abundantes en la Vía Láctea.

Estudios previos sobre la atmósfera del exoplaneta GJ 1214b brindaron dos posibles interpretaciones: su atmósfera podría estar compuesta enteramente por vapor de agua o algún otro tipo de molécula pesada, o bien, podría contener nubes de gran altitud que impedirían la observación de la superficie. Pero ahora, un equipo de astrónomos liderados por Laura Kreidberg y Jacob Bean han detectado la clara evidencia de la presencia de nubes en la atmósfera del exoplaneta a partir de los datos obtenidos por el telescopio espacial Hubble. Los científicos emplearon 96 horas del tiempo del telescopio repartidos en 11 meses para obtener las mediciones. Esta ha sido la única vez que Hubble ha dedicado tantas horas a la observación de un exoplaneta.


Los astrónomos describen su trabajo como un hito importante en el camino hacia la identificación de exoplanetas habitables. Este estudio se publicará en la edición del 2 de enero de la revista Nature.

Kreidberg comentó:  "Hemos empujado a Hubble hasta sus límites para poder realizar estas medidas. Este avance sienta las bases para la caracterización de otras Tierras.

GJ 1214b se encuentra a tan sólo 40 años luz de la Tierra, en la dirección de la constelación Ophiuchus. Debido a su cercanía al sistema solar y al pequeño tamaño de su estrella madre, este exoplaneta es una súper-Tierra fácilmente observable. GJ 1214b transita por delante de su estrella cada 38 horas, dando a los científicos la oportunidad de estudiar su atmósfera colocando diferentes filtros.

Kreidberg , Bean y sus colegas usaron el Hubble para medir con precisión el espectro en la zona del infrarrojo cercano de GJ 1214b, buscando evidencias de la presencia de nubes altas cubriendo el planeta. Estas nubes ocultan cierta información acerca de la composición y el comportamiento de la atmósfera baja y la superficie.

El planeta fue descubierto en 2009 en el Proyecto MEarth, que controlaba dos mil estrellas enanas rojas. En 2010 Bean obtuvo los primeros espectros que revelaron la predominancia de vapor de agua o hidrógeno en la atmósfera del exoplaneta. Observaciones de 2012 y 2013 permitieron caracterizar la presencia de nubes. Los espectros logrados por Hubble descartaron la presencia de nubes formadas por vapor de agua, metano, nitrógeno, monóxido de carbono o dióxido de carbono. Así que la interpretación de los nuevos datos es que hay presencia de nubes altas en la atmósfera del planeta, aunque su composición es desconocida. Modelos de atmósferas de súper-Tierras predicen que estas nubes podrían estar formadas por cloruro de potasio o sulfuro de zinc a altas temperaturas, a unos 450 grados Fahrenheit. Este ambiente es muy diferente al existente en nuestro planeta.

El lanzamiento del próximo telescopio espacial, el James Webb, nos debería dar más datos acerca de estos mundos, e incluso nos podría permitir ver sus nubes.





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