miércoles, 26 de marzo de 2014

¡El asteroide Chariklo tiene un sistema de anillos!


Un sorprendente descubrimiento acaba de ser anunciado por el ESO: El asteroide 10199 Chariklo tiene un sistema de anillos. Hasta ahora únicamente se conocía la existencia de anillos alrededor de los gigantes Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Así, Chariklo, que tiene poco más de 250 kilómetros de diámetro, pasa a ser el quinto cuerpo conocido que los posee. El descubrimiento acaba de ser publicado en la revista Nature.

El descubrimiento, realizado por un equipo de investigadores del Observatorio Nacional/MCTI (Río de Janeiro, Brasil) y liderado por Felipe Braga-Ribas, se realizó durante la observación de la ocultación de la estrella UCAC4 248-108672 por el asteroide el pasado día 3 de Junio de 2014. Para dicha ocultación se llegaron a usar hasta siete telescopios, entre ellos dos situados en el observatorio de La Silla del ESO en Chile (el telescopio Danés de 1,54 m y el TRAPPIST). Entre los coautores del artículo se encuentran los investigadores J.L. Ortiz, R. Duffard y N. Morales, todos ellos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA).

Momentos antes y después de la ocultación se detectaron dos caídas en el brillo de la estrella, simétricas con respecto al punto de la ocultación por parte de asteroide. Según los datos recogidos se trataría de dos estrechos, pero densos y bien definidos, anillos alrededor de Chariklo. El anillo exterior tendría un diámetro de de 810 kilómetros, un ancho de 5 kilómetros y un espesor de 200 metros. El anillo interior tendría un diámetro de 782 kilómetros, un ancho de 7 kilómetros y un espesor de 2,5 kilómetros. Entre ambos habría una separación de 8,5 kilómetros.

Chariklo, catalogado como asteroide con el número 10199 (la designación provisional cuando se descubrió fue 1997CU26), fue descubierto el 15 de Febrero de 1997 por James V. Scotti con el programa Spacewatch. Chariklo es un cuerpo asteroidal de la familia de los Centauros, y es el mayor de ella, superando en tamaño a Quirón. Físicamente se estima que su superficie, que muestra un albedo de 0,05 a 0,06, está cubierta de agua helada. Su tamaño es de 258,6 kilómetros con un margen de error de +/- 10,3 kilómetros.

Orbita entre Saturno y Urano (Se encuentra en resonancia 4:3 con Urano), teniendo el afelio (mayor distancia orbital al Sol) situado a 18,66 UA (una unidad astronómica equivale a la distancia media entre el Sol y la Tierra, unos 150 millones de kilómetros) y el perihelio (menor distancia orbital al Sol) situado a 13,08 UA. Posee una excentricidad orbital de 0,1753 y tarda 63,17 años en completar una órbita. 

Los Centauros

Los Centauros, cuya denominación viene de la mitología griega, es una familia de asteroides muy peculiar, cuyas órbitas se encuentran generalmente entre Júpiter y Neptuno. Se podrían destacar dos miembros de esta familia: (2006) Quirón, que fue el primero en ser descubierto y que posee la doble categoría de asteroide y cometa, y el ya comentado (10199) Chariklo que es el más grande de todos. Febe, satélite de Saturno, podría ser también un asteroide Centauro capturado por el planeta. Los estudios apuntan a que son cuerpos expulsados del Cinturón de Kuiper, siendo los mejores candidatos a dicha expulsión, según unos estudios, los cuerpos del disco disperso (aunque no muestran la coloración característica que presentan los Centauros), o los plutinos (que sospechan que podrían no ser orbitalmente tan estables como se creía).

Sus órbitas son inestables en largos periodos de tiempo (entre un millón y diez millones de años) debido a la situación que tienen, entre los gigantes gaseosos, que alterían sus órbitas. Estudios de sus órbitas sugieren que podrían ser un estado orbital intermedio, de transición entre los objetos del Cinturón de Kuiper y la familia de cometas de periodo corto. Hay algunas teorías que apuntan a que estos cuerpos podrían ser cuerpos del Cinturón de Kuiper, formando un disco disperso interno.

Físicamente presentan una característica notable: su color. Se pueden clasificar en dos colores, o muy rojos, como (5145) Folo, o azules, como (2060) Quirón. Hay diversas teorías y modelos sobre dicha coloración. Por un lado se sugiere que podría ser debida a diferencias en origen y/o composición del cuerpo. Otros modelos apuntan a que podría ser un posible indicador de actividad cometaria. Sus espectros muestran en algunos casos (Quirón, Chariklo y Folo) la presencia de agua helada, aunque de momento no se tienen observaciones directas de sus superficies.

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