viernes, 28 de marzo de 2014

El Hubble capta al cometa que se dirige hacia Marte

Imagen captada por el Hubble del cometa Siding Spring. Image Credit: NASA, ESA, and J.-Y. Li (Planetary Science Institute)
La NASA ha publicado una imagen de un cometa que, el 19 de Octubre, pasará a poco más de 135.000 kilómetros de Marte - menos de la distancia que separa a la Tierra de la Luna.

La imagen de la izquierda, captada el 11 de Marzo por el Telescopio Espacial Hubble, muestra al cometa C/2013 A1, también conocido como Siding Spring, a una distancia de 353 millones de millas de la Tierra. El Hubble no puede ver el núcleo de hielo porque es demasiado pequeño. El núcleo se encuentra rodeado por una brillante nube de polvo, o COMA, que tiene aproximadamente 19.300 kilómetros de diámetro.

La imagen de la derecha, después de ser procesada, muestra lo que parecen ser dos chorros de polvo que salen del núcleo en direcciones opuestas. Esta observación debería permitir a los astrónomos medir la dirección del polo del núcleo, y el eje de rotación.


El Hubble también observó a Siding Spring el 21 de Enero cuando la Tierra se cruzó en su plano orbital. Estos posicionamientos de los dos cuerpos permitió a los astrónomos determinar la velocidad del polvo que sale del núcleo.

"Esta es una información crítica que necesitamos para determinar si, y en qué medida, los granos de polvo en la coma del cometa impactarán en Marte y las naves espaciales en las cercanías de Marte", dijo Jian-Yang Li, del Instituto de Ciencias Planetarias en Tucson, Arizona.

Descubierto en Enero de 2013 por Robert H. McNaught, en el Siding Spring Observatory, en Nueva Gales del Sur, Australia, el cometa viaja hacia el Sol a lo largo de una órbita de alrededor de un millón de años y ahora está en el radio de la órbita de Júpiter. El cometa realizará su máximo acercamiento al Sol el 25 de Octubre, a una distancia de 130 millones millas - fuera de la órbita de la Tierra. No se espera que el cometa se convierta en lo suficientemente brillante para ser visto por el ojo humano.



Enlace original: NASA.

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