jueves, 11 de septiembre de 2014

Definición de la "Zona de Venus" para acotar las posibilidades de habitabilidad de los exoplanetas

Crédito: Chester Harman, Pennsylvania State University
Stephen Kane y un equipo de investigadores de la Universidad Estatal de San Francisco han presentado la definición de una "Zona de Venus" en un sistema planetario. La Zona de Venus es el área alrededor de una estrella en la es probable que un planeta exhiba las condiciones de inhabitabilidad en las que se encuentra el planeta Venus.

La investigación ayudará a los astrónomos a determinar qué planetas descubiertos con el telescopio  Kepler de la NASA, cuya misión principal es encontrar planetas habitables similares a la Tierra, son en realidad más análogos a nuestro planeta hermano. Conocer más planetas como Venus también ayudará a los científicos a comprender por qué la atmósfera de la Tierra evolucionó de forma tan diferente a la de nuestro vecino.

"Creemos que la Tierra y Venus tuvieron atmósferas similares en los primeros pasos de la evolución de estas capas gaseosas", dijo Kane, profesor asistente de física y astronomía, y autor principal del estudio. "Algo cambió en un momento dado, y la diferencia obvia entre los dos es la proximidad al Sol".


 El telescopio Kepler se utiliza para encontrar planetas fuera de nuestro Sistema Solar, llamados exoplanetas, y situados dentro o cerca de la zona habitable en la que un planeta puede mantener agua líquida en su superficie. A principios de este año, Kane era parte de un equipo internacional de investigadores que descubrió un planeta de este tipo que orbita la estrella enana Kepler-186. La forma más común en la que se lleva a cabo esta búsqueda es, sin embargo, mediante la búsqueda de exoplanetas que son más o menos del mismo tamaño que la Tierra. Algo que, de acuerdo con Kane, plantea un problema, ya que nuestro Sistema Solar contiene dos planetas del mismo tamaño - la Tierra y Venus - que tienen condiciones atmosféricas y de superficie muy diferentes.
 
Credit: NASA/JPL-Caltech/Ames
"La Tierra es el Dr. Jekyll y Mr Hyde es Venus, y usted no puede distinguir entre los dos en función sólo del tamaño", dijo Kane, quien dirige un sitio web de seguimiento de los exoplanetas conocidos. "Así que la pregunta es, ¿cómo se definen esas diferencias, y el número de 'Venus' que Kepler es capaz de encontrar en realidad?".

   Kane y sus colegas investigadores de la Universidad Estatal de Pensilvania y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland utilizan el "flujo solar" - o la cantidad de energía de una estrella que un planeta recibe - para definir los bordes interior y exterior de la Zona de Venus. El punto en el que la atmósfera de un planeta experimentaría efectos de gases de efecto invernadero fuera de control, como los que se observan en Venus - un punto situado justo dentro de la órbita de la Tierra en nuestro Sistema Solar - forma el límite externo. El punto en el que la atmósfera del planeta se erosione por completo por la energía estelar marca el límite interior.

Si los astrónomos descubren un planeta del tamaño similar a la Tierra pero situado dentro de la Zona de Venus, podría ser un indicio de que el planeta se parece más a Venus que a la Tierra, y por lo tanto, es inhabitable. Los futuros telescopios espaciales nos permitirán obtener datos que nos ayuden a confirmar si el planeta se parece más al nuestro o a Venus.

"Si nos encontramos con que todos los planetas localizados en la Zona Venus tienen un efecto de gases de efecto invernadero desbocado, sabremos que la distancia de un planeta a su estrella es un factor determinante", agregó Kane. "Esto es muy útil para la comprensión de la historia entre Venus y la Tierra".

Las investigaciones futuras examinarán la cantidad de carbono presente en los planetas situados en los límites de Venus, aclarando así también la naturaleza del mismo.

"Esto también nos permite, en última instancia, poner nuestro Sistema Solar en su contexto", según Kane. "Queremos saber si los diversos aspectos de nuestro Sistema Solar son raros o comunes."


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