viernes, 3 de octubre de 2014

Curiosity recoge las primeras muestras del Monte Sharp

Agujero perforado por el taladro de Curiosity. Imagen, Crédito: NASA/JPL/Caltech
El rover Curiosity de la NASA ha recogido su primera muestra de suelo de una montaña estratificada en Marte, cuyo encanto científico llevó a los responsables de la misión a elegirla como lugar de aterrizaje en el Planeta Rojo.

EL pasado miércoles 24 de Septiembre, el taladro martillo del rover realizó un agujero de 6,7 centímetros de profundidad en un afloramiento basal en el Monte Sharp y recogió una muestra en polvo. Los datos y las imágenes recibidas el jueves en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, confirmaron el éxito de esta operación. El polvo recogido por la perforación se mantiene temporalmente en el mecanismo de manejo de la muestra, situado en el brazo del rover.

"Esta meta de perforación está en la parte inferior de la capa base de la montaña, y desde aquí tenemos la intención de examinar las capas más altas y expuestas en las colinas cercanas", dijo el científico del proyecto Curiosity Ashwin Vasavada. "En éste primer análisis a las rocas en la base del Monte Sharp es emocionante porque va a comenzar a formar una imagen del medio ambiente en el momento en que la montaña se formó y la llevó a su crecimiento".


Después de aterrizar en Marte en agosto de 2012, pero antes de comenzar su recorrido hacia el monte de Sharp, Curiosity pasó gran parte del primer año de la misión estudiando productivamente un área mucho más cerca del lugar de aterrizaje, pero en dirección opuesta. La misión logró sus objetivos científicos en esa área, Yellowknife Bay. Los análisis de las rocas perforadas allí revelaron un antiguo lecho de lago en su entorno que, hace más de 3 billones de años, proporcionó ingredientes químicos y la energía necesaria favorables para los microbios, en el caso de que existiesen allí. De Yellowknife Bay a la base del Monte Sharp Curiosity recorrió más de 8 kilómetros en 15 meses, con pausas en unos pocos puntos de referencia científica.

"Estamos poniendo los frenos para estudiar esta montaña increíble," dijo la Gerente de Proyecto Adjunto de Curiosity Jennifer Trosper, del JPL. "Curiosity voló cientos de millones de kilómetros para hacer esto".

Curiosity llegó el 19 de septiembre a un afloramiento llamado "Pahrump Hills", que es una sección de la unidad geológica basal de la montaña, llamada la formación Murray. Tres días después el rover completó una "mini perforación" en el objetivo seleccionado para perforar, "Confidence Hills," para evaluar la idoneidad de la roca objetivo para la perforación.

La roca perforada ahora es más suave que cualquiera de los tres objetivos anteriores donde Curiosity ha recogido muestras perforadas para su análisis.

Entre la prueba del mini-taladro y la perforación de la muestra de recolección, los investigadores usaron las herramientas en el mástil de Curiosity y el brazo robótico para la inspección cercana de las características geométricamente distintivas en la superficie cerca de la roca.

Estas características de las piedras sedimentarias de la formación Murray son acumulaciones de materiales resistentes. Por la investigación de las formas y los ingredientes químicos de estas características, el equipo espera obtener información sobre la posible composición de los fluidos en este lugar de Marte hace mucho tiempo. El siguiente paso será entregar la muestra de roca-polvo en una cuchara en el brazo del rover. Los instrumentos pueden realizar muchos tipos de análisis para identificar la química y la mineralogía del origen de la roca.


Enlace original: NASA.

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