jueves, 11 de diciembre de 2014

¿De dónde procede el agua de la Tierra? Rosetta y Chury se alían para darnos más pistas

ESA
 La sonda espacial Rosetta ha encontrado vapor de agua en el cometa Chury cuya composición es diferente a la terrestre. Este descubrimiento ha llevado al replanteamiento de la teoría de que el agua terrestre procede de los cometas. 

Este resultado era uno de los más esperados de la misión porque todavía desconocemos cuál es el origen del agua terrestre y de la vida misma tan ligada a este compuesto.

Los científicos trabajan con la hipótesis de que la Tierra, en sus primeros estadios de formación, se encontraba tan caliente, que todo el agua original que podría haber tenido se habría evaporado. Pero hoy en día, vemos que dos tercios de la superficie terrestre están cubiertos por agua. ¿Cuál es su origen? Parece claro que el agua llegó a nuestro planeta tras la formación del mismo.

La Tierra, cuando el Sistema Solar era joven sufrió un gran número de impactos. En nuestro planeta, debido a los procesos erosivos, estas huellas se han ido borrando. Pero las podemos ver claramente en la Luna. La idea más aceptada por los científicos, ha sido, por lo tanto, que el agua terrestre podría tener su origen en estos impactores: asteroides y cometas. Pero lo que se desconoce es en qué proporción han contribuido cada uno de estos tipos de cuerpos menores a la cantidad observada hoy en día de agua.



Una forma de saber dónde se originó el agua terrestre es estudiar "su sabor", es decir, la proporción de deuterio que hay presente en una muestra de agua. Las moléculas de agua están formadas por dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno. El hidrógeno tiene tres isótopos naturales, que algunas veces se les denomina como 1H, 2H y 3H, también conocidos como protio, deuterio y tritio, respectivamente. Recordemos que se denomina isótopo a los átomos de un mismo elemento, cuyos núcleos tienen una cantidad diferente de neutrones. En el caso del hidrógeno, el protio no posee  neutrones, el deuterio tiene uno y el tritio dos. En la figura inferior podéis ver una ilustración de los mismos.



La proporción protio-deuterio de una muestra de agua nos da pistas importantes sobre la formación y evolución temprana del Sistema Solar, mostrando en las simulaciones realizadas, que esta proporción debería cambiar con la distancia al Sol y con el transcurrir de los primeros millones de años.

Como los cometas conservan en su composición material sobrante del disco protoplanetario del que se formaron los planetas, su estudio debería darnos datos sobre la composición primordial de sus lugares de origen. Pero este estudio no es nada sencillo, ya que debido a las interacciones gravitatorias, los cometas han visto modificadas sus órbitas. Lo que sí está claro es que se formaron a la suficiente distancia del Sol como para que pudiera sobrevivir el hielo de agua.

Pero Chury no es el único cometa en el que se ha podido estudiar la proporción de deuterio. Hasta ahora se han podido analizar 11 cometas, y tan sólo en uno de ellos, en 103P / Hartley 2, se encontró una composición similar. Por el contrario, el agua encontrada en los meteoritos provenientes originalmente de asteroides del Cinturón Principal poseen una composición de agua similar a la terrestre. Sin embargo, su cantidad de agua es mucho menor a la de los cometas.

Este hallazgo descarta la idea de que el agua terrestre proceda sólo de los cometas de la familia de Júpiter, a la que pertenece Chury. Pero abre un gran abanico de posibilidades. ¿Han sido los asteroides las principales fuentes de agua de la Tierra? ¿Poseen los cometas de la familia de Júpiter un origen más diverso del que se pensaba y que se refleja en sus diferentes composiciones?

Las investigaciones de Rosetta continúan.



Más información en el enlace.

8 comentarios:

  1. ¡Ups! Se te ha colado un gazapo:
    "En el caso del hidrógeno, el protio posee un neutrón, el deuterio dos y el tritio tres."

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    1. ¡Cierto! ¡Qué fallo! Lo corrijo ahora mismo.

      Muchas gracias!

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  2. Pero sigue el fallo sin ser resuelto

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    1. Eso es lo divertido de la ciencia ^__^ Debemos seguir investigando y aprendiendo más. Y el avance surge primero de personas que se hacen este tipo de preguntas. Así que en cierto modo, contribuyes al avance científico.

      Un saludo!

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  3. jeje...cómo mola ese emoticón
    [¿Pero el gazapo también?] :)
    Pues ahí me he perdido

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    1. Yo también me he perdido ahora O_o No sé dónde te has perdido.

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  4. Te envié un montón de planteamientos en la entrada de hoy...¿No salen a la luz...universal del conocimiento libre?
    ¿O te los vas a quedar y me respondes a cada punto según su "orden"?
    Ya sé que son una mixtura de asuntos, pero de eso se trata de mezclarlos para
    evitar revoltijos.
    Entre tanto escrito...posiblemente me perdí perdiendo el orden :))
    [Es que por ganas de escribir más sobre ello no me faltan pero sí tiempo]
    Saludos

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    1. ¡Calma! Que no estoy conectada las 24 horas del día ni los 7 días de la semana. Más aún, muchas veces paso hasta una semana entera sin conectarme y los post se publican en el blog porque están programados.

      Te publico los comentarios y los respondo uno a uno en el artículo en el que los has enviado.

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