viernes, 28 de febrero de 2014

Encuentran Indicios de Agua en un Meteorito Marciano

Imagen obtenida con microscopio electrónico del meteorito de Marte. Imagen Crédito: NASA
Un equipo de científicos del Centro Espacial Johnson y del Laboratorio Jet Propulsion de la NASA, han encontrado evidencias de movimiento de agua en el pasado a través de un meteorito marciano, reavivando el debate en la comunidad científica sobre la vida en Marte.

En 1996 un grupo de científicos en Johnson dirigidos por David McKay, Everett Gibson y Kathie Thomas-Keprta publicaron un artículo anunciando el descubrimiento de evidencias biogénicas en el meteorito Allan Hills 84001 (ALH84001). En su nuevo estudio, Gibson y sus colegas se centraron en las estructuras en el interior de un meteorito marciano de 13.7 kg conocido como Yamato 000593 (Y000593). El equipo informó el descubrimiento de diferentes estructuras y características en su composición que sugieren que en Marte pudieron haberse producido procesos biológicos hace cientos de millones de años.

"Mientras que las misiones robóticas en Marte siguen arrojando luz sobre la historia del planeta, las únicas muestras de Marte disponibles para su estudio en la Tierra son los meteoritos marcianos", dijo White. "En la Tierra, podemos utilizar múltiples técnicas analíticas para tomar una mirada más profunda sobre los meteoritos y arrojar luz sobre la historia de Marte. Estas muestras ofrecen pistas sobre la habitabilidad pasada de este planeta. A medida que se descubren más meteoritos marcianos, la investigación continúa centrándose en estas muestras en conjunto para ofrecernos una visión más profunda del Marte antiguo. Además, como estos estudios de meteoritos se comparan con las observaciones robóticas de hoy en día en Marte, los misterios de un pasado aparentemente más húmedo del planeta serán revelados ".

Postales inusuales desde Marte que nos dan información sobre el hielo del planeta


Mirad fijamente el cráter marciano de la fotografía superior. ¿No notáis algo extraño? Es como si tras formarse el cráter de mayor diámetro, otro impactador hubiera golpeado justo en el centro de mismo. Pero esto requeriría una gran coincidencia. Además este segundo impacto certero tampoco explicaría la planitud que se observa alrededor de la segunda oquedad. Una posible explicación, para este suelo en forma de terraza, sería la existencia de un subsuelo en capas. Es decir, un suelo en el que existiera una capa superior con diferentes propiedades mecánicas a la capa inferior. Simplificando mucho, la capa superior sería más débil que la inferior, por lo que el impactador puede cavar un agujero más grande en la externa.

 

En el planeta rojo podemos encontrar más ejemplos de cráteres con diferentes capas como el mostrado en la imagen superior capturada por el HiRISE. Tanto esta imagen como la primera que ilustra el post, cubren un área de 700 metros cuadrados. La diferencia entre el primer y este segundo cráter situado en Arcadia Planitia es que posee tres terrazas.

Las supernovas “salpican” antes de explotar


En esta imagen de Cas A, en rayos X y colores falsos, el color azul indica la distribución del titanio-44 radioactivo que se produce en el corazón de la supernova.

Un misterio de la astronomía, cómo explotan las supernovas, puede haber sido finalmente resuelto con la ayuda del Conjunto de Telescopios Espectroscópicos Nucleares (Nuclear Spectroscopic Telescope Array o NuSTAR, por su acrónimo en idioma inglés), de la NASA. El observatorio de rayos X de alta energía trazó un mapa del material radioactivo que quedó en el residuo de la supernova Cassiopeia A (o Cas A). El mapa revela cómo las ondas de choque probablemente provocan salpicaduras y desgarran a las estrellas masivas moribundas.

“Las estrellas son esferas de gas, y entonces se podría pensar que cuando llegan al final de su vida y explotan, esa explosión luciría como una bola uniforme que se expande con gran potencia”, dijo Fiona Harrison, quien es la investigadora principal del NuSTAR, en Caltech. “Nuestros resultados más recientes muestran cómo el corazón de la explosión, o motor, se deforma, posiblemente debido a que las regiones interiores literalmente se reblandecen y se derraman hacia el exterior (como si fueran burbujas que hierven) antes de estallar”.

Los agujeros negros liberan más energía de lo que se pensaba

Imagen compuesta de la galaxia espiral M83. Cerca del centro luminoso se encuentra el microcuasar MQ1 con el agujero negro. / NASA, ESA, the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)
Un equipo de astrofísicos coordinado desde Australia ha analizado las emisiones energéticas de un agujero negro que crece en la galaxia M83. Los resultados revelan que estos misteriosos objetos, aunque sean pequeños, pueden aportar al entorno gran cantidad de energía mecánica a través del viento y los chorros que generan.

La acreción o acumulación de masa en los agujeros negros libera hacia sus galaxias anfitrionas gran cantidad de energía, de hecho más de lo que pensaban los científicos hasta ahora. Así lo sugiere el estudio que esta semana publica en Science un grupo de investigadores internacional liderado desde el centro ICRAR de Australia.

En concreto destacan los aportes de la energía mecánica (que aquí coincide con la cinética porque no hay potencial) de los vientos y chorros o jets de materia que se generan en torno a los agujeros negros.

jueves, 27 de febrero de 2014

Siding Spring: los científicos se preparan para su encuentro con Marte

 Uno de los eventos más interesantes de la exploración planetaria en 2014 es, potencialmente, uno de los más peligrosos para las naves espaciales que orbitan alrededor de Marte.

El domingo 19 de octubre de 2014, alrededor de las 18:30 GMT (20:30 CET) , el cometa C/2013 A1, conocido como  Siding Spring , va a hacer un sobrevuelo cercano a Marte. Será el segundo cometa que visite Marte en poco tiempo después de que lo hiciera ISON en octubre de 2013. Sin embargo, a diferencia de ISON que pasó a 10.000.000 kilómetros del planeta, se espera que Siding Spring pase a tan sólo 136.000 kilómetros de la superficie. Para darle un poco de perspectiva, Siding Spring se aproximará a Marte en alrededor de 1/3 de la distancia media que hay entre la Tierra y la Luna (unos 385.000 kilómetros).

En las escalas de nuestro Sistema Solar, esta distancia es realmente pequeña. 

Crédito: NASA

Los científicos han afirmado que el cometa no colisionará con Marte, pero su coma, la nube de partículas y polvo que rodean su núcleo, será lo suficientemente grande como para envolver a todo el planeta, y con él a las sondas espaciales que lo observan.

Penetrando hasta el corazón de la supernova de la galaxia del cigarro

M82
La supernova más cercana de su tipo observada en las últimas décadas ha generado una campaña mundial de observación que implica la colaboración entre las comunidades de astrónomos aficionados y profesionales que emplean instrumentos como el telescopio espacial Hubble. Con su visión infrarroja, el Spitzer también ha observado una perspectiva importante, ya que su visión ha podido penetrar a través del polvo galáctico hasta el corazón de la mismísima explosión.

M82, también conocida como la galaxia del cigarro, alberga grandes cantidades de polvo que dificultan las observaciones ópticas. Pero Spitzer puede penetrar a través de él proporcionándonos un retrato completo de la galaxia y de la supernova detectada por primera vez el 21 de enero de 2014. Una supernova es una explosión tremenda que marca el final de la vida de algunas estrellas .

"Spitzer nos permite ver lo que está sucediendo alrededor del sistema estelar que dio lugar a la supernova", comenta Mansi Kasliwa, de la Institución Carnegie para la Ciencia.

Las supernovas son algunos de los acontecimientos más poderosos del universo, liberando tanta energía que la luz de una sola explosión puede eclipsar a toda una galaxia . La nueva supernova , llamada SN 2014J , es de un tipo especial conocido como Ia. Una supernova de tipo Ia es una subcategoría de estrellas variables que se producen después de la violenta explosión de una enana blanca. Las enanas blancas son los restos de estrellas que han completado su ciclo normal de vida y han cesado su fusión nuclear. Sin embargo, las enanas blancas de oxígeno y carbono común son capaces de desencadenar fusiones adicionales que liberan una gran cantidad de energía si su temperatura es lo suficientemente alta.

Crédito:
NASA/JPL-Caltech/Carnegie Institution for Science

Detección de vapor de agua en la atmósfera de un Júpiter caliente

Aunque el agua líquida cubre la mayor parte de la superficie de la Tierra, los científicos la siguen buscando fuera de nuestro Sistema Solar, sobre otros exoplanetas. Los investigadores de Caltech y otras instituciones han utilizado una nueva técnica para analizar las atmósferas gaseosas de tales planetas extrasolares y han logrado detectar por primera vez vapor de agua en la atmósfera de un exoplaneta tipo Júpiter que orbita en torno a la cercana estrella tau Bootis. Esta técnica podría permitir detectar agua en planetas más similares al nuestro.

Anteriormente ya se había detectado vapor de agua en varios planetas, pero estas detecciones sólo podían tener lugar en circunstancias muy específicas.

"Cuando un planeta transita delante de su estrella madre se puede detectar vapor de agua y otros elementos", comenta Alexandra Lockwood, autora de este estudio. "Esta transición también nos permite estudiar las características de la atmósfera del exoplaneta si éste se encuentra lo suficientemente lejos de su estrella".

Sin embargo, una gran cantidad de los exoplanetas descubiertos no se ajustan a estas dos características, y los científicos no sabían cómo podían estudiar las atmósferas de estos mundos. Para resolver este problema
Lockwood y su asesor Geoffrey Blake , profesor de ciencias planetarias y cosmoquímica han aplicado una nueva técnica para encontrar agua en las atmósferas planetarias. Otros investigadores habían utilizado métodos similares con anterioridad para detectar monóxido de carbono en tau Bootis b.

Kepler anuncia el descubrimiento de 715 exoplanetas nuevos

La misión Kepler de la NASA anunció ayer el descubrimiento de 715 nuevos exoplanetas orbitando alrededor de 305 estrellas, revelando la existencia de sistemas planetario múltiples similares al nuestro.

Casi el 95 por ciento de los planetas descubiertos son más pequeños que Neptuno (que es cuatro veces más grande que la Tierra). Estos descubrimientos han facilitado el hallazgo de exoplanetas más pequeños que los gigantes gaseosos, conocidos también como exo-Jupiters.

Desde el descubrimiento de los primeros planetas fuera de nuestro sistema solar hace aproximadamente dos décadas , la verificación ha sido un proceso laborioso, ya que ha de realizarse planeta por planeta. Ahora, los científicos poseen una técnica estadística que se puede aplicar a muchos planetas a la vez cuando estos se encuentran en  sistemas planetarios múltiples.

Para verificar esta abundancia de planetas, un equipo de investigación co-dirigido por Jack Lissauer, científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California, analizó las estrellas con más de un planeta potencial, todos los cuales fueron detectados en los dos primeros años de vida de Kepler (entre mayo de 2009 y marzo de 2011).

martes, 25 de febrero de 2014

Docufilia: Expedición a la Luna


¿Quieres ver un documental que profundiza en las recientes investigaciones llevadas a cabo sobre la Luna gracias a las imágenes aportadas por el satélite Kaguya? ¡Rápido, este documental sólo estará disponible hasta el 27 de febrero!

Podéis verlo en el enlace.

Fallece Thomas Pierson, fundador del SETI

Crédito: SETI
Tom Pierson, fundador del Instituto SETI y su Director General durante sus primeros treinta años, murió el pasado 20 de febrero víctima del cáncer.

Bajo la dirección de Pierson, el Instituto SETI creció a partir de un pequeño centro de investigación hasta lo que es hoy en día: una organización conocida internacionalmente, hogar de más de 130 científicos, educadores y personal de apoyo. Si bien, originalmente fue fundada para llevar a cabo búsquedas SETI, el Instituto pronto amplió su mandato para abarcar todos los aspectos de la comprensión de la naturaleza y la prevalencia de la vida fuera de la Tierra.

Pierson estudió ingeniería aeroespacial en la Universidad de Oklahoma. A principios de 1980, junto con Charles Seeger emprendieron la búsqueda de fondos para el nuevo proyecto de investigación, SETI, con sede en el Centro de Investigación Ames de la NASA. Pierson expuso los beneficios - tanto organizativos como financieros - de la creación de una entidad sin ánimo de lucro, dedicada a la investigación. De esta manera, los gastos administrativos y de otra índole relacionados con el proyecto podrían mantenerse bajos. En otoño de 1984, el Instituto SETI se convirtió en una realidad.

El rádar de vigilancia espacial de la ESA detecta sus primeros objetos

 El radar de ensayo de la ESA que ayudará a desarrollar un sistema europeo para vigilar los fragmentos de basura espacial ya está funcionando por encima de las expectativas, demostrando su capacidad para detectar objetos en órbita baja.

Este radar, instalado en la región de Madrid, España, fue entregado oficialmente a la ESA el pasado mes de noviembre tras una intensiva campaña de ensayos.

Esta nueva instalación está equipada con tecnologías clave que permiten detectar fragmentos de basura espacial en órbita baja, lo que ayudará a avanzar en el desarrollo de un sistema radar con capacidad plena de operaciones. La posibilidad de emitir alertas de colisión mejorará significativamente la seguridad de los satélites europeos en órbitas medias y bajas.

Este radar experimental ya es capaz de detectar objetos de aproximadamente un metro, dependiendo de su altitud y de otros factores. Si bien esta resolución es demasiado baja para un sistema con capacidad plena de operación – que requeriría poder detectar objetos de unos 10 centímetros – es suficiente para empezar a probar y a refinar nuevas tecnologías y técnicas de detección, y es un importante primer paso.

lunes, 24 de febrero de 2014

¿Cómo afectó el Bombardeo Intenso Tardío a la Corteza Terrestre?

Crédito: NASA Discovery Program
Astrobiólogos del Instituto de Astrobiología de la NASA han evaluado los efectos que tuvieron los impactos en la corteza terrestre primitiva. Esta investigación podría ayudar a determinar si todavía existen registros geológicos en nuestro planeta que delaten estos eventos.

Durante los primeros mil millones de años tras su formación, el Sistema Solar interior estaba repleto de escombros. Esto dio lugar a frecuentes colisiones, que no sólo jugaron un importante papel en la formación y evolución de los planetas como Marte o la propia Tierra, sino que también contribuyeron a crear las condiciones idóneas para que nuestro mundo albergase vida. Pero hoy en día, es difícil determinar hasta qué punto influyeron estas colisiones en los jóvenes planetas.

Un nuevo estudio estima los efectos térmicos que sufrió la Tierra en un periodo conocido como el Bombardeo Intenso Tardío. 

Se observa el mayor impacto de una roca contra la Luna




La colisión, observada por investigadores de la Universidad de Huelva y del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), produjo un destello casi tan brillante como la estrella Polar.

 El 11 de septiembre de 2013 una roca con la masa de un coche pequeño chocó contra la Luna y produjo un destello casi tan brillante como la estrella Polar. Se trata de la colisión más potente detectada hasta la fecha y su destello, de unos ocho segundos, el más longevo e intenso observado. Investigadores de la Universidad de Huelva y del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) publican hoy el análisis del impacto en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Autorretrato de Rosetta en Marte


 El 25 de febrero de 2007 a las 02:15 GMT la sonda Rosetta de la ESA pasó a tan sólo 250 kilómetros de la superficie de Marte. Su módulo de aterrizaje, Philae, tomó esta imagen 4 minutos antes de alcanzar el punto de máxima aproximación, cuando todavía se encontraba a unos 1.000 kilómetros. La fotografía muestra parte de uno de los paneles solares de la sonda - de 14 metros de envergadura - recortado sobre el hemisferio norte de Marte, del que se pueden distinguir detalles como Mawrth Vallis.

La región de Mawrth Vallis es de particular interés para los científicos, ya que contiene minerales que se formaron en presencia de agua – un descubrimiento realizado por la sonda Mars Express de la ESA.

domingo, 23 de febrero de 2014

El vehículo explorador todo terreno de Marte resuelve el enigma de la “rosquilla de jalea”

Estas dos imágenes que proporcionó Opportunity, el vehículo explorador todo terreno de Marte, muestran el antes (izquierda) y el después (derecha) de la aparición de la roca con forma de rosquilla de jalea, en enero de 2014

¿Qué sucedería si una roca que luce como una rosquilla de jalea apareciera repentinamente en Marte? Eso es exactamente lo que sucedió el mes último frente a Opportunity (Oportunidad, en idioma español), el vehículo explorador todo terreno de Marte. Desde entonces, los investigadores han determinado que la “rosquilla” es un trozo de una roca más grande que se rompió y que las ruedas del vehículo explorador trasladaron a principios de enero.

 Con solo 4 centímetros (1,5 pulgadas) de ancho, la roca con bordes blancos y centro rojo (a la que ahora llaman "Pinnacle Island") causó un revuelo cuando apareció en una imagen que tomó el vehículo explorador el 8 de enero en un lugar donde no estaba cuatro días antes. Imágenes más recientes muestran el trozo de roca original golpeado por la rueda del vehículo, levemente hacia arriba de donde Pinnacle Island se apoyaba.

“Una vez que movimos el vehículo Opportunity a una distancia corta, y luego de examinar Pinnacle Island, logramos ver directamente hacia arriba una roca dada vuelta que tiene el mismo aspecto inusual”, dijo el investigador principal adjunto de la Universidad de Washington, en St. Louis, Ray Arvidson. “Pasamos por encima de ella. Podemos ver la huella. De allí provino Pinnacle Island”.

sábado, 22 de febrero de 2014

Diez años más para la EEI

Pueden suceder muchas cosas en 10 años. Durante la última década, un laboratorio internacional, muy conocido pero con frecuencia menospreciado, ha estado generando resultados a un ritmo extraordinario. Utilizando sus capacidades únicas,

    los ingenieros desarrollaron un brazo robot de precisión que ayuda a los cirujanos a extraer tumores del cerebro humano;
    los experimentadores aprendieron a encender fuego sin llama, una tecnología anti-intuitiva que podría conducir a la fabricación de motores de automóviles súper eficientes;
    los físicos contaron cientos de miles de partículas de anti-materia entre los rayos cósmicos normales, lo que es un signo inequívoco de la misteriosa materia oscura;
    los investigadores unieron átomos en formas exóticas, creando así los bloques fundamentales de los materiales inteligentes del futuro;

…y mucho más.

viernes, 21 de febrero de 2014

Grandes imágenes que nos deja Curiosity

Ampliar imagen
En la imagen superior tenemos una espectacular panorámica ofrecida por el rover Curiosity. No perdáis la oportunidad de ampliarla para apreciar los detalles de la superficie del planeta rojo.

¿Cómo se forman los planetas que vemos en Star Wars?

Crédito: NASA/JPL-Caltech
 Un planeta que orbita en torno a dos estrellas se conoce como planeta circumbinario. El ejemplo más famoso de este tipo de mundos lo encontramos en Tatooine, planeta de procedencia de Luke Skywalker.

 Al igual que el planeta ficticio de Star Wars, Kepler-34 (AB)b es un planeta circumbinario. El ambiente al que se ven sometidos estos planetas son muy extremos debido a las fuertes perturbaciones gravitacionales que sufren por parte de las dos estrellas, lo que podría incluso ocasionar la destrucción del cuerpo celeste.

En una investigación publicada en la revista Astrophysical Journal Letters,  la doctora Zoe Leinhardt y sus colegas de la Facultad de Física de Bristol, han realizado simulaciones informáticas de las primeras etapas de la formación de planetas alrededor de un sistema estelar binario, utilizando un sofisticado modelo que calcula los efectos de la gravedad en la construcción de los bloques protoplanetarios que dan lugar finalmente al exoplaneta.


Los científicos han encontrado en su investigación que estos planetas seguramente se formaron mucho más lejos del sistema binario para posteriormente migrar hasta sus ubicaciones actuales.

Las consecuencias de las migraciones planetarias en la habitabilidad terrestre

Crédito: David A. Aguilar ( CfA)
Nuestro Sistema Solar aparenta ser un lugar limpio y ordenado, con planetas pequeños y rocosos cerca del Sol y mundos gaseosos gigantes situados a mayor distancia de la estrella. Estos ocho planetas también aparentan tener unas órbitas estables a lo largo del tiempo.

Sin embargo, la verdadera historia del Sistema Solar nos muestra que esta calma actual no ha sido la dominante en su pasado. Los planetas gigantes sufrieron migraciones que los acercaron y los alejaron del Sol provocando grandes desplazamientos de restos interplanetarios entre las diferentes órbitas. Parte de las pistas de este pasado tumultuoso provienen del estudio del Cinturón de Asteroides.

"En nuestra investigación hemos encontrado indicios de que los planetas gigantes perturbaron a los asteroides "sacudiéndolos" de sus órbitas", comenta Francesca DeMeo, becaria postdoctoral en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica.

Millones de asteroides giran alrededor del Sol entre las órbitas de Marte y Júpiter, en una región conocida como Cinturón Principal de Asteroides. Tradicionalmente, estos cuerpos eran vistos como los restos de un planeta que no llegó a formarse debido a la poderosa gravedad de Júpiter. Sus composiciones varían en función de la distancia que los separa del Sol.

jueves, 20 de febrero de 2014

Día Internacional del Gato

Hoy, 20 de febrero es el día internacional del gato. ¿Y que hacen los felinos apareciendo en un blog de astrofísica? ¡Muy sencillo! Si la física tuviese una mascota oficial sería ¡un gato! De hecho, en Astrofísica y Física han sido los protagonistas de algunos artículos. Por ejemplo:

Explicación física de por qué los gatos caen siempre de pie

Mecánica cuántica: el gato de Schrödinger

El gato de Schrödinger ayuda a sondear objetos delicados

Más sobre la Nebulosa Pata de Gato

El ojo que no parpadea

Nacimiento estelar en la nebulosa Pata de Gato

Para terminar este post, dedicado a la memoria de mi pequeña Alhana, os dejo una de sus fotografías junto a dos nebulosas con nombres felinos.

Alhana

Un púlsar golpeado por grandes asteroides

Crédito: NASA/JPL-Caltech
Mediante los resultados aportados por el telescopio CSIRO junto a otro instrumento ubicado en Sudáfrica, los científicos han encontrado evidencias de que la estrella PSR J0738-4042 está siendo golpeada por grandes asteroides. PSR J0738-4042 está situada a 37.000 años luz de la Tierra en la constelación de Puppis.

El doctor Ryan Shannon dedujo que una de estas rocas espaciales parecía haber tenido una masa de alrededor de mil millones de toneladas.

Alrededor de esta estrella, el ambiente es especialmente duro, repleto de radiaciones y con feroces vientos de partículas energéticas. "Si un cuerpo rocoso pudiera formarse en este ambiente, podría hacerlo en cualquier otro", afirmó el doctor Shannon. PSR J0738-4042 es clasificada como un púlsar emisor de ondas de radio. A medida que la estrella gira, emite regularmente pulsos de ondas de radio hacia la Tierra.

En el año 2008, Shannon predijo el modo en el que un asteroide afectaría a un púlsar al precipitarse sobre la estrella. Según su investigación, la interacción afectaría a la velocidad de rotación del púlsar y con ello, a la regularidad de sus emisiones. " Eso es exactamente lo que hemos visto en este caso", dijo el Dr. Shannon.

PLATO: próxima misión en busca de planetas extrasolares

 La ESA ha seleccionado un observatorio espacial para buscar planetas extrasolares como su tercera misión de ciencia de tamaño medio. Su lanzamiento está previsto para 2024.

La misión PLATO -siglas en inglés de Tránsitos Planetarios y Oscilaciones de Estrellas- ha sido seleccionada por el Comité del Programa de Ciencia de la ESA para formar parte del Programa Visión Cósmica 2015-25.

La misión cubre dos de los temas clave en este programa: qué condiciones deben darse para que se formen planetas y emerja la vida; y cómo funciona el Sistema Solar.

PLATO observará estrellas relativamente cercanas en busca de sutiles pero regulares disminuciones en su brillo, el efecto que se produce cuando un planeta interpuesto entre nosotros y la estrella bloquea temporalmente el paso de la luz.

Para buscar planetas alrededor de hasta un millón de estrellas, distribuidas en un área que cubre la mitad del cielo, PLATO contará con 34 pequeños telescopios y cámaras individuales.

La actividad volcánica provoca las emisiones de helio en Yellowstone

Ken McGee, U.S. Geological Survey

Un estudio del Servicio Geológico de EE UU, publicado en la revista Nature, ha estudiado la procedencia de las grandes cantidades de helio primitivo que se liberan en el parque nacional de Yellowstone en la actualidad (Wyoming, EE UU).

“Aprender más acerca de cómo se almacena y libera el helio por la corteza es muy útil. Este gas supone una importante unidad de medida en el campo de las ciencias de la Tierra ya que permite calcular la edad de las aguas subterráneas y fechar el momento en que emergieron los continentes”, indica el trabajo.

Sus estimaciones revelan que el helio se ha acumulado durante varios siglos y se ha liberado en los últimos dos millones de años a causa de los intensos cambios en la composición de la corteza terrestre, inducidos por la cercanía de un punto volcánico caliente.

Registrada la masa atómica más precisa del electrón

Los investigadores han utilizado una triple trampa de Penning para estudiar la masa atómica del electrón. / S.Sturm et al.

Investigadores alemanes han determinado que la masa atómica del electrón es 0,000548579909067 (unos 9,109 x 10^(-28) gr.) El último dato sobre la masa atómica del electrón facilitado por el grupo de trabajo del Comité de Información para Ciencia y Tecnología (CODATA) que se dedica a las constantes fundamentales era 0,00054857990943(23) –medido en unidades de masa atómica unificada (u)–.

Ahora, un equipo alemán liderado desde el Instituto Max-Planck de Física Nuclear ha calculado que ese valor es 0,000548579909067(14)(9)(2), donde los números entre paréntesis corresponden respectivamente a la incertidumbre estadística, sistemática y teórica. En gramos, la masa atómica del electrón ronda los 9,109 x 10^(-28).

VST fotografía a Gaia camino de mil millones de estrellas


En estas nuevas imágenes, obtenidas por el telescopio VST (Very Large Telescope Survey Telescope) de ESO, vemos al satélite Gaia de la ESA en su posición, a 1,5 millones de kilómetros de la órbita terrestre.

Lanzado la mañana del jueves 19 de diciembre de 2013, la misión del satélite es construir un mapa 3D de nuestra galaxia en los próximos cinco años. Desde el principio de los tiempos, la humanidad ha soñado con tener un mapa del cielo, y Gaia abrirá las puertas a un conocimiento totalmente nuevo sobre nuestro vecindario estelar. Medirá con una gran precisión las posiciones y el movimiento de alrededor de mil millones de estrellas de nuestra galaxia con el fin de explorar la composición, formación y evolución de la Vía Láctea.

miércoles, 19 de febrero de 2014

Posibles evidencias de deslizamientos oceánicos en Marte

 La idea de la existencia de un océano global en Marte ha sido objeto de acaloradas discusiones entre los científicos durante los últimos 20 años. Desde que la Viking Orbiter descubriera lo que podrían haber sido líneas costeras, hasta los actuales hallazgos, el apodado como Oceanus Borealis, podría haber cubierto una tercera parte del planeta rojo.

Pero a pesar de las expectativas de los investigadores, la existencia de este océano sigue sin esclarecerse. Pero un nuevo estudio realizado por Lorena Moscardelli, geóloga de la Universidad de Texas, propone otra evidencia para esta teoría.

En la actualidad, grandes campos de rocas cubren parte de las llanuras septentrionales de Marte. Observando terrenos análogos en la Tierra, Moscardelli sugiere que estas rocas fueron depositadas en sus ubicaciones actuales mediante deslizamientos catastróficos de tierras submarinas, reforzando así, la evidencia de un antiguo océano marciano.

 Estas rocas fueron observadas por la cámara HiRISE del MRO hace tiempo. Moscardelli nos ofrece ahora una interpretación de los procesos que hay detrás de su origen. El artículo que recoge su investigación ha sido publicado este mes en la revista de la Sociedad Geológica de América.

Un púlsar fugitivo emite un jet extraordinario


X-ray: NASA/CXC/ISDC/L.Pavan et al, Radio: CSIRO/ATNF/ATCA Optical: 2MASS/UMass/IPAC-Caltech/NASA/NSF
El Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA ha observado a un púlsar arrojando un jet de partículas de alta energía sin precedentes, mientras escapa de un remanente de supernova.

Este púlsar fugitivo, denominado IGR J11014 -6103, muestra un comportamiento peculiar. Originariamente descubierto por el satélite INTEGRAL de la Agencia Espacial Europea, este púlsar se encuentra a unos 60 años luz de distancia del centro del remanente de la supernova SNR MSH 11-61A (en la constelación de Carina). Su velocidad es de entre 2,5 y 5 millones de millas por hora, por lo que es uno de los púlsares más rápidos jamás observados.

"Nunca hemos visto un objeto tan rápido generando un jet de partículas de alta energía", comentó Lucía Pavan, de la Universidad de Ginebra, y autora principal de un artículo publicado en la revista Astronomy and Astrophysics sobre este objeto. "En comparación, este jet tiene un tamaño diez veces superior a la distancia que hay entre el Sol y Alfa Centauro".

El jet de rayos X emitido por IGR J11014 -6103 es el más largo conocido en la Vía Láctea. Además de su impresionante embergadura, su patrón indica que el púlsar se tambalea como un trompo.

Diamantes en la cola del escorpión

Crédito: ESO.

En esta nueva imagen obtenida desde el Observatorio La Silla, en Chile, podemos ver el brillante cúmulo estelar Messier 7. Fácilmente localizable a ojo, cerca de la cola de la constelación de Escorpio, se trata de uno de los cúmulos estelares abiertos más llamativos del cielo y, por tanto, un importante objeto de estudio para la investigación astronómica.

Messier 7, también conocido como NGC 6475, es un brillante cúmulo de alrededor de 100 estrellas situado a unos 800 años luz de la Tierra. En esta nueva imagen, obtenida por el instrumento Wide Field Imager (instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros), podemos ver cómo destaca contra un rico fondo formado por cientos de miles de estrellas más débiles, mirando en dirección al centro de la Vía Láctea.

Nueve formas de evitar el impacto de un asteroide contra la Tierra


El 15 de febrero de 2013 un asteroide sorprendió al mundo cuando cruzó los cielos y explotó sobre la ciudad rusa de Chelyabinsk. Los daños materiales fueron cuantiosos y más de mil personas acudieron al hospital con lesiones leves. Aun así, la caída de este objeto nada tiene que ver con la del gigantesco asteroide que se supone acabó con la vida de los dinosaurios hace millones de años. Son sucesos que pueden volver a ocurrir en cualquier momento y no es nada fácil predecirlos ni evitar sus consecuencias. Los científicos se afanan por encontrar la mejor estrategia para destruir o desviar a estos objetos que pueden poner en peligro a nuestro planeta. Aquí se presentan nueve propuestas ¿Cuál puede ser la mejor?


/NASA

CAPTURA. La idea sería mandar una nave y atar o atrapar al asteroide para llevarlo a otro sitio. La NASA tiene previsto capturar y remolcar un pequeño asteroide para  estudiarlo, pero la técnica se podría usar también para desviarlo.

Un modelo matemático presenta una alternativa a la subducción para explicar la tecnónica de placas

fuente: wikipedia.
El movimiento de las placas tectónicas se debe a la subducción o hundimiento de una placa bajo otra por diferencias de densidad, según la teoría más aceptada. Pero según un modelo de investigadoras del Instituto de Ciencias Matemáticas (ICMAT) ese movimiento podría ser espontáneo, originado por la dinámica interna del manto. El nuevo enfoque plantea que la simetría y los cambios bruscos de viscosidad con la temperatura podrían estar influyendo.

El funcionamiento del interior de la Tierra sigue siendo un misterio para geólogos y físicos. Una de las teorías –aún por confirmar aunque bastante aceptada– sostiene que el movimiento de las placas tectónicas se debe a la subducción, es decir, al hundimiento de una placa bajo la otra por diferencias en la densidad.

Sin embargo, un reciente trabajo liderado por Ana María Mancho, investigadora del CSIC y la también miembro del ICMAT Jezabel Curbelo, muestra ejemplos de fluidos en convección que indican que el movimiento podría ocurrir de manera espontánea, fruto tan sólo de la dinámica interna del fluido y en presencia de simetría. Los resultados sugieren que la simetría de la esfera terrestre podria ser importante para la formación de placas en movimiento.

domingo, 16 de febrero de 2014

Descubiertas dos nuevas moléculas en el espacio

Gran Nebulosa de Orión, donde se ha detectado etil mercaptano, captada por el observatorio Infrared. / DiCYT
Investigadores de la Universidad de Valladolid han identificado etil mercaptano e isocianuro de hidromagnesio en el medio interestelar. Sus datos sirven para predecir el espectro de estas moléculas en otras frecuencias, como son las que detecta el interferómetro ALMA desde Chile.

El Grupo de Espectroscopia Molecular (GEM) de la Universidad de Valladolid ha publicado en la revista The Astrophysical Journal sendos artículos sobre la identificación de dos nuevas especies químicas en el medio interestelar: el etil mercaptano y el isocianuro de hidromagnesio.

El etil mercaptano, una molécula estable y que puede sintetizarse en laboratorio, “se ha estudiado mediante espectroscopia de milimétricas, analizando su espectro de rotación, unos datos que sirven para predecir su espectro en otras frecuencias como son las que detecta el interferómetro ALMA”, explica el investigador Carlos Cabezas del GEM.

La otra molécula, el isocianuro de hidromagnesio, es muy inestable y ni existe en la Tierra ni se puede sintetizar. “Hemos conseguido generarla en el laboratorio con técnicas de ablación láser y descargas eléctricas a partir de una mezcla de gases y de una muestra sólida de magnesio. Después hemos realizado el mismo estudio que en el anterior caso, analizando el espectro de rotación y prediciendo este espectro en las frecuencias que puede detectar el interferómetro ALMA”, detalla Cabezas.

Los terremotos y las avalanchas tienen una forma concreta

Vista aérea tras el terremoto de Haití. / ONU
Predecir terremotos o avalanchas es difícil. Sin embargo, para reducir los riesgos que se derivan de estos fenómenos es de extrema importancia conocer su magnitud. Científicos de la Universidad Aalto (Finlandia), en colaboración con la Universidad de Barcelona, han determinado que dichos fenómenos tienen una forma concreta que es independiente de su magnitud. 

Para describir una avalancha o un terremoto pueden utilizarse otros indicadores además de la conocida ley de Gutenberg-Richter, que determina la magnitud de estos episodios.

Cada avalancha o terremoto tiene una forma determinada que indica, por ejemplo, cuándo se ha producido la mayor caída de nieve desde el inicio del episodio. Dicha forma puede predecirse mediante modelos matemáticos, o viceversa: se puede averiguar el modelo más adecuado mediante la observación de la forma.

sábado, 15 de febrero de 2014

Cartografían los valores del potencial eléctrico natural del centro de Tenerife

Esquema interpretativo 3D de la circulación de fluidos subterráneos en el centro de Tenerife. /Víctor Villasante Marcos (IGN).
Científicos del grupo de Vulcanología del Instituto Geográfico Nacional, junto con investigadores de instituciones europeas, han cartografiado con alta resolución los valores del potencial eléctrico natural o potencial espontáneo del centro de la isla de Tenerife. Este trabajo ha permitido estudiar con un detalle sin precedentes los sistemas hidrotermales asociados a la actividad volcánica de la isla.

Existen diferentes técnicas geofísicas para estudiar la presencia, geometría y funcionamiento de los sistemas hidrotermales asociados a la actividad volcánica. De entre estas técnicas, el potencial espontáneo (SP, del término anglosajón Self-Potential) es de especial importancia, dada su sensibilidad a los patrones de flujo del agua subterránea.

Ahora un grupo de investigadores del grupo de Vulcanología del Instituto Geográfico Nacional (IGN), en colaboración con investigadores del Instituto de Ciencias de la Tierra Jaume Almera (Barcelona), el Institut de Physique du Globe (Francia) y el Istituto Nazionale di Geofisica e Vulcanologia (Italia) han publicado un estudio en la revsita Journal of Volcanology and Geothermal Research, que delimita la extensión y estructura del sistema hidrotermal del Teide.

La existencia de este sistema ya a era ya conocida debido a la presencia de fumarolas y anomalías térmicas y de gases en su cima.Además, se han detectado y caracterizado nuevos sistemas hidrotermales en los edificios volcánicos de Pico Viejo, Montaña Blanca y Montaña Rajada, sistemas que hasta ahora resultaban desconocidos, dada la ausencia aparente de actividad fumarólica en estos volcanes, indica el estudio.

A lo largo de diferentes campañas de campo realizadas desde el año 2007 los investigadores han obtenido medidas con una resolución de 20 metros a lo largo de 237 kilómetros de perfiles en el centro de Tenerife, incluyendo los grandes edificios volcánicos del Teide y Pico Viejo.

“Para este trabajo se requirió de la toma de aproximadamente doce mil medidas durante varios meses de campaña lo cual es todo un record para estas técnicas, tanto en distancia recorrida como en área estudiada”, explica Víctor Villasante, investigador del IGN y responsable del proyecto.

Aguas meteóricas

Los datos obtenidos han permitido delimitar otras anomalías fuera de la región afectada por los sistemas hidrotermales, situadas ya en la denominada zona hidrogeológica. En concreto, se ha detectado la infiltración preferencial de aguas meteóricas a lo largo de un sistema de fracturas situado al oeste de Pico Viejo y relacionado con la dorsal noroeste de Tenerife, así como el flujo de aguas subterráneas hacia los valles de Icod y La Orotava. También se ha obtenido información relevante sobre la estructura de la Caldera de Las Cañadas.

Por último, “el conocimiento profundo de la estructura y funcionamiento de un sistema volcánico y en particular de sus sistemas hidrotermales, es fundamental para la correcta interpretación de las señales recogidas por las redes instrumentales de vigilancia volcánica”, apunta Villasante. Por ello, este trabajo de investigación tendrá repercusiones importantes para el seguimiento y gestión de las futuras reactivaciones volcánicas del centro de Tenerife.



Enlace original: SINC.

Resuelto el misterio de la ilusión óptica que Galileo detectó hace cuatro siglos

Los círculos difuminados blanco y negro son iguales pero el blanco parece más grande. / SINC
El genio de la astronomía Galileo Galilei observó que cuando se miran algunos planetas a simple vista aparentan ser más grandes de lo que son en realidad. Ahora un equipo de la Universidad Estatal de Nueva York, liderado por un gallego, ha descubierto que una respuesta neuronal diferente a los colores claros y oscuros está detrás de este efecto visual, el mismo que hace que leamos mejor el negro sobre el blanco.

Esta semana se conmemora el 450 aniversario del nacimiento de Galileo Galilei (Pisa, 15 de febrero de 1564 – Arcetri, 8 de enero de 1642). Uno de los fenómenos que desconcertaba al famoso astrónomo era por qué el aspecto de planetas como Venus se presentaba ‘ampliado’ cuando se miraba a simple vista. De hecho, parecía ser ocho o diez veces más grande que Júpiter y, sin embargo, al observarlos con el telescopio este gigante gaseoso era cuatro veces o más grande que Venus.

Galileo se dio cuenta de que esta ilusión óptica no la producía el objeto, sino nuestros ojos, aunque no entendía el mecanismo: “Quizá sea porque su luz se refracta en la humedad que cubre la pupila, o porque se refleja desde los bordes de los párpados y luego estos rayos se difunden sobre la pupila, o por alguna otra razón”.

viernes, 14 de febrero de 2014

El CERN busca al sucesor del LHC a largo plazo

Esquema del futuro colisionador circular (FCC) con su tunel de 100 kmn en comparación con el LHC actual. / CERN

El programa del gran colisionador de hadrones o LHC está definido para las próximas dos décadas, pero el CERN ya mira más allá. Los responsables del centro donde se ha descubierto el bosón de Higgs han comenzado a valorar si conviene que tome el relevo un colisionador lineal compacto (CLIC) o un futuro colisionador circular (FCC), que alcanzaría energías sin precedentes dentro de un anillo de casi 100 km.

Aunque se concibió originalmente en los años 80, el LHC requirió otros 25 años para hacerse realidad. Este acelerador de 27 km de circunferencia, es distinto a cualquier otro y ya está en el principio de un programa que se espera continúe durante otros 20 años.

Incluso ahora, mientras continúan los trabajos dirigidos a su puesta en marcha en 2015, se realizan planes detallados para una actualización a gran escala con el objetivo de incrementar la luminosidad y explotar el LHC a su máximo potencial. El denominado HL-LHC (del inglés High Luminosity) es la prioridad del CERN en este sentido, e incrementará el número de colisiones acumuladas en los experimentos en un factor 10 a partir de 2024.

jueves, 13 de febrero de 2014

Descubierto el cometa TOTAS desde Tenerife

Órbita del cometa P/2014 C1 TOTAS (en azul). / ESA
Astrónomos del Teide Observatory Tenerife Asteroid Survey (TOTAS) han detectado al nuevo cometa P/2014 C1, bautizado con el nombre del equipo descubridor. Se trata de una diminuta mota de luz que órbita el Sol en las profundidades del sistema solar.

El pasado 1 de febrero de 2014 un equipo de astrónomos europeos encontró un nuevo cometa, denominado P/2014 C1, durante una serie de observaciones rutinarias con el telescopio de un metro de diámetro desde la estación de seguimiento óptico de la Agencia Espacial Europea (ESA) en Tenerife.

El Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional (IAU), el centro de coordinación internacional para este tipo de hallazgos, confirmó el descubrimiento el 4 de febrero, después de que otros ocho observatorios corroborasen la observación.

Como sus descubridores son el equipo del Teide Observatory Tenerife Asteroid Survey (TOTAS), se ha permitido bautizar al cometa con el nombre de esta agrupación.

Fallece Teodoro Vives

Crédito: Calar Alto
Ayer, a última hora de la noche, me llegó la triste noticia del fallecimiento de Teodoro Vives.  Este conocido científico fue co-director español de Calar Alto entre los años 1984 y 1998. Pero mis recuerdos sobre su carrera científica se remontan a mis primeros años de afición, cuando trataba de conseguir sus libros para poder aprender más sobre astronomía. El día 11 de febrero Teodoro nos dejó, pero con un gran legado científico que debemos conservar.

Teodoro Vives Soteras, nació en el año 1926 y se convirtió en un científico de referencia en la astronomía en la segunda mitad del siglo XX. Se especializó en la astronomía de posición, siendo también un pionero en el estudio de la fotometría fotoeléctrica.

La historia del Observatorio de Calar Alto no puede narrarse sin incluir la figura de Vives. Gracias a su gestión se establecieron colaboraciones con el Observatorio de Greenwich y con el Max-Planck-Institut für Aeronomie, que han decidido en gran medida la investigación actual del Instituto de Astrofísica de Andalucía. Su actividad internacional lo hizo merecedor de la Medalla al Mérito de la República Federal de Alemania. 

Inundación tras el impacto


Cientos de miles de cráteres, grandes y pequeños, marcan la superficie de Marte. Fueron excavados por los asteroides y los cometas que impactaron con el Planeta Rojo a lo largo de su historia.

Esta imagen muestra una región del hemisferio norte del planeta conocida como Hephaestus Fossae – en honor al dios griego del fuego – y que fue fotografiada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de la sonda Mars Express de la ESA el 28 de diciembre de 2007. Los colores han sido alterados para representar la elevación del terreno: los tonos verdes y amarillos representan depresiones poco profundas, mientras que el azul y el violeta indican grandes fosas de hasta 4 kilómetros de profundidad.

En esta imagen se pueden distinguir una docena de cráteres de diversos tamaños. El más grande presenta un diámetro de unos 20 kilómetros.

Los largos e intrincados cañones que parecen cauces fluviales fueron provocados por los mismos impactos que formaron los cráteres de mayor profundidad.

¡Gracias Fran Sevilla!

Fran Sevilla en las puerta de la UNED
Primero debo pedir miles de disculpas a los lectores de Astrofísica y Física por no haberos informado de mi ausencia temporal de la red por motivos personales. Un día por otro,..., que estaba en periodo de exámenes (estudio en la UNED) y que, el poco tiempo que tenía para conectarme lo empleaba en mis estudios, han hecho que no me haya podido despedir adecuadamente. Afortunadamente dentro de unos días, la actividad del blog volverá a ser la habitual.

Pero si hay alguien especial a quien debo agradecerle el apoyo mostrado estas semanas, ha sido a Fran Sevilla, autor del blog Vega0.0, quien sabiendo de mis dificultades personales ha mantenido actualizado Astrofísica y Física para todos vosotros. No hay suficientes palabras para agradecerle el esfuerzo que se ha tomado en ayudarme. Por ello quiero agradecerle públicamente toda su ayuda, tanto en la esfera privada, como en la pública, a través de Astrofísica y Física.

Fran, el poeta romano Virgilio dijo una vez: "Mientras el río corra, los montes hagan sombra y en el cielo haya estrellas, debe durar la memoria del beneficio recibido en la mente del hombre agradecido."

Y yo no voy a olvidar tu ayuda...

miércoles, 12 de febrero de 2014

La fusión nuclear por confinamiento inercial (FCI)


En un artículo titulado "Fuel gain exceeding unity in an inertially confined fusion implosion" y publicado hoy 12 de Febrero en Nature, el autor del mismo, Omar Hurricane (Lawrence Livermore National Laboratory), anuncia que ha logrado una reacción de fusión nuclear en la cual la energía liberada es superior a la energía absorbida en la reacción. ¡Una gran noticia!... pero sólo aplicable a nivel del combustible. Esto no ocurre cuando se aplica a todo el sistema del reactor como tal.

Todo esto ha ocurrido en National Ignition Facility (NIF) del Lawrence Livermore National Laboratory (LLNL) en California. El NIF inició su actividad en el año 2009 y usa el confinamiento inercial e iluminación indirecta con un láser de Nd con 192 haces de 350 nm y hasta 500 TW,  para lograr la fusión nuclear. Bien, ¿y qué tiene que ver todo esto con la imagen que encabeza el artículo? Sigue leyendo y descubrirás lo que es el confinamiento inercial. Arrancamos...

El confinamiento inercial

En una reacción de fusión nuclear es básico lograr el adecuado confinamiento del combustible. Existen dos tipos. Por un lado el confinamiento magnético (FCM), usado por el ITER europeo y logrado usando campos magnéticos externos. Por otro lado el confinamiento inercial (FCI), usado por el NIF americano y protagonista de la noticia publicada en Nature.

lunes, 10 de febrero de 2014

Los telescopios Hubble y Spitzer ‘espían’ a una de las galaxias más jóvenes del universo


Investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y de la Universidad de La Laguna (ULL) han liderado un trabajo que completa el primer análisis de las observaciones del cúmulo de galaxias Abell 2744, realizadas coordinadamente con dos telescopios espaciales: Hubble y Spitzer.

Como resultado, han descubierto una de las galaxias más distantes conocidas hasta la fecha, demostrando así el potencial del proyecto HST Frontier Fields (Campos Frontera del Hubble). Este trabajo será publicado por la revista científica Astronomy & Astrophysics Letters.

En este análisis también han participado investigadores de dos centros franceses (Institut de Recherche en Astrophysique et Planétologie de Toulouse y Centre de Recherche Astrophysique de Lyon), dos suizos (Universidad de Ginebra y École Polytechnique Federal de Lausanne) y la Universidad de Arizona, en EE UU.

Gracias a la gran calidad de los datos de las imágenes del Hubble, en el rango visible e infrarrojo cercano del espectro, y del Spitzer, en el infrarrojo, los astrofísicos han determinado las propiedades de esta joven galaxia con una precisión mayor que en estudios previos de otras muestras similares. Llamada Abell2744_Y1, es unas 30 veces más pequeña que la nuestra, la Vía Láctea, pero está formando nuevas estrellas a un ritmo, al memos, 10 veces mayor.

viernes, 7 de febrero de 2014

Gaia empieza a ver con claridad


La misión de la ESA para estudiar mil millones de estrellas, Gaia, ya puede ver con claridad. Esta imagen de calibración nos muestra un denso cúmulo de estrellas en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de nuestra Vía Láctea.
 
Cuando Gaia comience sus observaciones rutinarias generará una gran cantidad de datos. Para trabajar con eficacia, sólo enviará a Tierra pequeños ‘recortes’ centrados en cada una de las estrellas que figuran entre sus objetivos. 
 
Esta imagen de calibración fue tomada durante las actividades de puesta en servicio de la misión para ‘afinar’ el comportamiento de los instrumentos. Es una de las primeras imágenes propiamente dichas tomada por Gaia, pero irónicamente también será una de las últimas. 
 
Gaia se lanzó el pasado día 19 de diciembre de 2013 y actualmente se encuentra en órbita alrededor de un punto virtual conocido como L2, situado a 1.5 millones de kilómetros de la Tierra. 

miércoles, 5 de febrero de 2014

Anatomía de un asteroide


El telescopio NTT (New Technology Telescope) de ESO ha sido la herramienta utilizada para encontrar las primeras evidencias de que un asteroide puede tener una estructura interna muy variada. Con medidas extremadamente precisas, los astrónomos han descubierto que diferentes partes del asteroide Itokawa tienen distintas densidades. Además de revelarnos secretos sobre la propia formación del asteroide, descubrir qué se esconde bajo su superficie también puede arrojar luz sobre el misterio de qué sucede cuando los cuerpos chocan en el Sistema Solar, proporcionándonos claves sobre la formación de los planetas.

Utilizando observaciones desde tierra muy precisas, Stephen Lowry (Universidad de Kent, Reino Unido) y sus colegas, han medido la velocidad a la que gira el asteroide cercano a la Tierra (25143) Itokawa, y cómo ese giro cambia con el tiempo. Han combinado estas precisas observaciones con un nuevo trabajo teórico sobre cómo los asteroides irradian calor.

lunes, 3 de febrero de 2014

La agitada atmósfera de Saturno


Esta imagen de la sonda internacional Cassini nos muestra el albor de una gran tormenta en Saturno, como una pincelada sobre su atmósfera. Esta tormenta empezó a formarse en diciembre de 2010, y aquí podemos ver el aspecto que tenía el 6 de marzo de 2011.

El frente de la tormenta se encuentra a la izquierda de la imagen, donde se puede distinguir una mayor turbulencia representada en color blanco. En el centro se aprecian las huellas de un vórtice que se está empezando a formar. 

Los colores de esta imagen, centrada sobre una posición a 0° de longitud y 35° de latitud norte, se han alterado para estudiar los complejos procesos de la meteorología saturnina. El blanco indica las cotas de nubes más altas. Para el ojo humano, esta tormenta se vería como un área brillante sobre un fondo amarillo.