lunes, 31 de marzo de 2014

Hubble: aumentando el Universo distante

Imagen del Cúmulo MACS J0454.1-0300 captada por el Hubble. Image Credit: ESA/NASA/Hubble
 Los cúmulos de galaxias son algunas de las estructuras más masivas que se pueden encontrar en el universo - grandes grupos de galaxias unidas por gravedad. Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA revela uno de estos grupos, conocido como MACS J0454.1-0300. Cada uno de los puntos brillantes vistos aquí es una galaxia, y cada uno es hogar de muchos millones, o incluso miles de millones de estrellas.

 Los astrónomos han determinado la masa de MACS J0454.1-0300 y calculan que pueden llegar a ser alrededor de 180 billones de veces la masa del Sol. Las agrupaciones de este tipo son tan gigantes que su gravedad puede incluso cambiar el comportamiento del espacio alrededor de ellos, afectando a la trayectoria de la luz, mientras que viaja a través de ellos, a veces amplificándola, actuando como una lupa cósmica. Gracias a este efecto, es posible ver objetos que están tan lejos de nosotros que de lo contrario serían demasiado débiles para ser detectados.

El ciclo solar


 Hizo falta toda una década para obtener estas imágenes que revelan cómo varía la actividad de nuestro Sol. Esta animación fue creada a partir de los datos recogidos por el Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO), y muestra una realidad completamente diferente a la que percibimos desde la superficie de la Tierra.

Nuestro planeta está bañado por la luz y por el calor emitidos por el Sol en las longitudes de onda de la luz visible y del infrarrojo, y a estas longitudes de onda su brillo parece prácticamente constante cada día. Pero esta es una visión muy sesgada de la realidad.

En las longitudes de onda del ultravioleta y de los rayos X, la actividad solar varía drásticamente. El satélite SOHO se lanzó en el año 1995 para monitorizar el Sol de forma ininterrumpida, en parte para estudiar mejor estos ciclos. En el año 2006 se seleccionó una imagen representativa de cada uno de los años que la misión llevaba en servicio para preparar esta animación.

El retroceso de Pine Island visto por los radares


 El rápido adelgazamiento del glaciar antártico Pine Island aparece claramente registrado en los veinte años de datos recogidos por los radares de los satélites de la ESA. Y revelan que la pérdida de hielo es más veloz de lo que se creía.

Pine Island es el mayor glaciar del casquete polar de Antártida Occidental, y donde está teniendo lugar una de las más rápidas pérdidas de hielo de todo el continente. Alrededor de una décima parte del casquete polar drena al mar a través de este glaciar.

En los bordes de los casquetes polares el hielo se levanta, se desgaja y flota sobre el agua. Medir estas plataformas heladas y seguir su evolución es importante para determinar con precisión la masa de los casquetes polares y su contribución a los cambiantes niveles marinos.


domingo, 30 de marzo de 2014

Opportunity ve su sombra en la primavera marciana

Opportunity captó su propia silueta en esta imagen al atardecer tomada por la cámara de seguridad trasera del rover, el 20 de marzo de 2014. Crédito de la imagen: MASA/JPL-Caltech
La luz de la tarde produjo una dramática sombra del rover Opportunity de la NASA, fotografiada con la cámara de evaluación de riesgos situada en la parte trasera del vehículo el pasado 20 de Marzo.

La sombra cae sobre una pendiente llamada escarpe McClure-Beverlin, en el borde occidental del cráter Endeavour, donde Opportunity está investigando capas de roca en busca de evidencias sobre ambientes antiguos. La escena incluye una visión de la distancia a través del cráter de 22 kilómetros de ancho.

El rover experimentó una limpieza parcial del polvo de sus paneles solares gracias al viento marciano registrado esta semana, aumentando la producción eléctrica a partir de la matriz en un 10 por ciento, después de un evento similar la semana pasada. Eso además del aumento de horas solares que se corresponde con el avance de la primavera en el hemisferio sur de Marte. En conjunto, el efecto estacional y múltiples eventos de limpieza del polvo, han aumentado la cantidad de energía disponible cada día desde los paneles solares del rover en más de un 70 por ciento en comparación con hace dos meses, hasta superar los 615 vatios por hora.

La vida en la frontera de la física

Trabajadores en el experimento CMS. El físico madrileño Ignacio Redondo, responsable de su electrónica, lo compara con una catedral gótica, culminación de los saberes de su época. / CERN


Los 2.500 trabajadores fijos del CERN reciben cada año a 11.000 científicos de cien nacionalidades que pasan desde unas pocas semanas hasta varios años investigando en el mayor laboratorio de partículas del mundo. El ambiente que se crea en unos kilómetros a la redonda de la frontera franco-suiza es estimulante, curioso y bastante friki.

“A veces, cuando lo miro, siento que estoy ante un templo del conocimiento lleno de detalles que condensa el esfuerzo de generaciones de físicos y tecnólogos; igual que las grandes catedrales góticas fueron la culminación de los saberes de su época”, reflexiona en voz alta el físico Ignacio Redondo mientras señala una inmensa mole atiborrada de piezas de hierro, cables, tuberías y tornillos de colores que se yergue ante nosotros. Es el experimento CMS, la máquina en la que trabaja cada día, a pocos minutos de su casa en la meseta del Jura.

Una nanoesfera levitando incumple la segunda ley de la termodinámica

Ilustración de una nanopartícula atrapada por un láser. / Iñaki Gonzalez y Jan Gieseler
Mirar una película al revés a menudo causa gracia porque sabemos que los procesos en la naturaleza no suelen revertirse. La ley física que explica este comportamiento es la segunda ley de la termodinámica, que postula que la entropía de un sistema, una medida de su desorden, nunca disminuye de forma espontánea. Esto favorece el desorden –alta entropía– frente al orden –baja entropía–.

Sin embargo, cuando nos adentramos en el mundo microscópico de los átomos y las moléculas, esta ley pierde su rigidez absoluta. De hecho, a escalas nano la segunda ley puede ser violada de forma temporal en algunas raras ocasiones, como por ejemplo la transferencia de calor desde un sistema frío a uno caliente.

Ahora un equipo de físicos del Instituto de Ciencias Fotónicas (ICFO) de Barcelona, el Instituto Federal Suizo de Tecnología de Zúrich (Suiza) y  la Universidad de Viena (Austria) han logrado predecir con exactitud la probabilidad de eventos que violan de forma temporal la segunda ley de la termodinámica.

El calentamiento global de hace 56 millones de años no se produjo por el descenso del nivel del mar

Depósitos continentales del barranco de Esplugafreda, un pequeño afluente del río Noguera Ribagorzana, extremo occidental de la provincia de Lleida, y cerca del Pueblo de Aren (Huesca). (UPV/EHU)
La creciente y justificada preocupación por el actual proceso de calentamiento global ha avivado el interés de la comunidad científica por el registro geológico como archivo de información crucial para entender los efectos físicos y ecológicos de antiguos cambios climáticos.

Un estudio del Grupo de Estudio del Paleógeno de la UPV/EHU analiza el comportamiento del nivel del mar durante el Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (PETM), hace 56 millones de años, y descarta una relación. El estudio se ha publicado en la revista Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology.

“El descenso del nivel del mar no desencadenó la emisión de gases de efecto invernadero durante el Máximo Térmico del Paleocenos-Eoceno (PETM)”, señala Victoriano Pujalte, profesor del Departamento de Estratigrafía y Paleontología de la UPV/EHU e investigador principal del estudio.

sábado, 29 de marzo de 2014

Demostrada la utilidad de los fósiles para analizar fenómenos cíclicos que tuvieron lugar hace millones de años

Francisco J. Rodríguez-Tovar, catedrático de la UGR, señalando el bio-evento del límite Cretácico/Terciario (cuando se extinguieron los dinosaurios) en el perfil de Agost (Alicante). / UGR.
Paleontólogos de la Universidad de Granada (UGR) han caracterizado cambios paleo-ambientales cíclicos de escala variable, con una duración que fluctúa desde menos de un día hasta millones de años, a partir de fósiles.

Este trabajo, realizado por Francisco J. Rodríguez-Tovar, catedrático de estratigrafía y paleontología de la UGR, ha analizado cómo el registro fósil puede ser utilizado como una herramienta clave para caracterizar esos fenómenos cíclicos de diferente escala temporal.

Los resultados de esta investigación han sido publicados en la revista Annual Reviews of Earth and Planetary Sciencess. Nunca antes ningún científico español había publicado en esta revista.

Como apunta Rodríguez-Tovar, se trata de fenómenos cíclicos de escala variable, desde menores al día a superiores al millón de años, con diferente manifestación en el registro fósil.

viernes, 28 de marzo de 2014

El Hubble capta al cometa que se dirige hacia Marte

Imagen captada por el Hubble del cometa Siding Spring. Image Credit: NASA, ESA, and J.-Y. Li (Planetary Science Institute)
La NASA ha publicado una imagen de un cometa que, el 19 de Octubre, pasará a poco más de 135.000 kilómetros de Marte - menos de la distancia que separa a la Tierra de la Luna.

La imagen de la izquierda, captada el 11 de Marzo por el Telescopio Espacial Hubble, muestra al cometa C/2013 A1, también conocido como Siding Spring, a una distancia de 353 millones de millas de la Tierra. El Hubble no puede ver el núcleo de hielo porque es demasiado pequeño. El núcleo se encuentra rodeado por una brillante nube de polvo, o COMA, que tiene aproximadamente 19.300 kilómetros de diámetro.

La imagen de la derecha, después de ser procesada, muestra lo que parecen ser dos chorros de polvo que salen del núcleo en direcciones opuestas. Esta observación debería permitir a los astrónomos medir la dirección del polo del núcleo, y el eje de rotación.

Una cámara de vacío española simula el clima de Marte

La cámara de vacío simula las condiciones de la atmósfera marciana. / CAB
Investigadores del Centro de Astrobiología y el Instituto de Ciencias de Materiales de Madrid han diseñado una cámara de vacío para probar los instrumentos meteorológicos que viajarán en las próximas misiones a Marte. Uno de ellos es el medidor de presión y temperatura de la misión Insight de la NASA, que a partir de 2016 analizará el interior del planeta rojo.

Antes de que el rover Curiosity aterrizara en Marte sus instrumentos se probaron en la Tierra. Uno de ello fue REMS, fabricado con tecnología española y testado en una cámara de vacío del Centro de Astrobiología (CAB, INTA-CSIC). Investigadores de este centro y del Instituto de Ciencias de Materiales de Madrid (ICMM, CSIC) usan el mismo minilaboratorio para simular las condiciones que se encontrarán las futuras misiones.

En concreto colaboran con la NASA para poner a prueba la estación meteorológica denominada Temperatura y viento para Insight (por sus siglas en inglés: Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy, and Heat Transport), cuyo lanzamiento está previsto en 2016 con el objetivo de que un robot geodésico estudie la sismología y otros parámetros bajo la superficie marciana.

jueves, 27 de marzo de 2014

Descubierto un nuevo objeto que replantea las fronteras del Sistema Solar


El Sistema Solar, con el descubrimiento de un nuevo planeta enano, nos ha mostrado un poco más su frontera exterior

Scott Sheppard y Chadwick Trujillo han informado que el nuevo cuerpo descubierto, llamado 2012 VP113 se encuentra más allá del borde conocido del Sistema Solar. Este es probablemente uno de los miles de cuerpos que se cree que forman parte de la Nube de Oort interior. Además, este estudio indica la posible presencia de un enorme planeta, de tal vez 10 veces el tamaño de la Tierra y que no hemos podido ver, que influye en las órbitas de 2012 VP113, así como de los otros objetos de la Nube de Oort interior.

El Sistema Solar conocido se puede dividir en tres partes: los planetas rocosos como la Tierra, que están cerca del Sol, los planetas gigantes gaseosos, que se encuentran más lejos, y los cuerpos helados del Cinturón de Kuiper. Más lejos todavía que estos cuerpos sólo se había encontrado un objeto: Sedna. Pero el recién descubierto 2012 VP113 tiene una órbita que abarca zonas a donde no llega Sedna.

"Este es un resultado extraordinario que redefine nuestra comprensión del Sistema Solar ", dice Linda Elkins- Tanton , directora del Departamento de Magnetismo Terrestre de la Carnegie.

El próximo destino de Curiosity tiene variaciones areniscas

Imagen captada por la cámara del mástil del rover Curiosity donde se aprecian capas de arenisca con diferente resistencia a la erosión.
Crédito NASA/JPL-Caltech
Las variaciones en el material que compacta la piedra arenisca han dado forma al paisaje que emerge ahora ante el rover Curiosity de la NASA en Marte y podría ser un tema de estudio en el siguiente punto de referencia científica de la misión.

En un viaje con muchos meses todavía por delante hacia su destino principal en la ladera inferior del Monte Sharp, Curiosity se acerca a un sitio llamado "Kimberley". Los científicos lo eligieron como un lugar probable para hacer una pausa para la investigación. Su nombre informal proviene de una región del noroeste de Australia conocida como Kimberley. A partir de imágenes tomadas desde la órbita, hasta cuatro tipos de terreno con diferentes texturas de rocas se cruzan allí.

"Las imágenes orbitales no nos dicen cuáles son esas rocas, pero ahora que Curiosity está cada vez más cerca, estamos viendo un avance", dijo Ashwin Vasavada, científico de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California "El contraste de texturas y durabilidades de areniscas en esta área es fascinante. Aunque superficialmente similares, las rocas probablemente se formaron y evolucionaron de manera muy diferente unas de otras".

Las rocas que la misión Curiosity ha estudiado más intensamente hasta ahora son arcillas de grano fino, en lugar de la piedra arenisca. El rover encontró pruebas de un antiguo lecho de lago, entorno favorable para la vida microbiana cuando analizó la muestra de polvo perforado extraída de arcilla el año pasado en una zona llamada "Yellowknife Bay".

miércoles, 26 de marzo de 2014

¡El asteroide Chariklo tiene un sistema de anillos!


Un sorprendente descubrimiento acaba de ser anunciado por el ESO: El asteroide 10199 Chariklo tiene un sistema de anillos. Hasta ahora únicamente se conocía la existencia de anillos alrededor de los gigantes Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Así, Chariklo, que tiene poco más de 250 kilómetros de diámetro, pasa a ser el quinto cuerpo conocido que los posee. El descubrimiento acaba de ser publicado en la revista Nature.

El descubrimiento, realizado por un equipo de investigadores del Observatorio Nacional/MCTI (Río de Janeiro, Brasil) y liderado por Felipe Braga-Ribas, se realizó durante la observación de la ocultación de la estrella UCAC4 248-108672 por el asteroide el pasado día 3 de Junio de 2014. Para dicha ocultación se llegaron a usar hasta siete telescopios, entre ellos dos situados en el observatorio de La Silla del ESO en Chile (el telescopio Danés de 1,54 m y el TRAPPIST). Entre los coautores del artículo se encuentran los investigadores J.L. Ortiz, R. Duffard y N. Morales, todos ellos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA).

Momentos antes y después de la ocultación se detectaron dos caídas en el brillo de la estrella, simétricas con respecto al punto de la ocultación por parte de asteroide. Según los datos recogidos se trataría de dos estrechos, pero densos y bien definidos, anillos alrededor de Chariklo. El anillo exterior tendría un diámetro de de 810 kilómetros, un ancho de 5 kilómetros y un espesor de 200 metros. El anillo interior tendría un diámetro de 782 kilómetros, un ancho de 7 kilómetros y un espesor de 2,5 kilómetros. Entre ambos habría una separación de 8,5 kilómetros.

Descubierto el origen de la acidez del Río Tinto

A partir de los estudios desarrollados dentro del proyecto IPBSL (Iberian Pyrite Belt Subsurface Life Detection) por el grupo de investigación del Centro de Astrobiología se demuestra que el origen de las aguas ácidas del Río Tinto se debe fundamentalmente a la interacción de acuíferos subterráneos con distintas unidades geológicas que contienen importantes cantidades de sulfuros metálicos masivos. El resultado aparece publicado en la revista Earth and Planetary Science Letters.

La Faja Pirítica Ibérica es una estructura geológica que se extiende por la región suroeste de la Península Ibérica. Es una zona muy rica en todo tipo de minerales, fundamentalmente pirita. De hecho, es una zona de explotación minera intensiva desde hace la menos 5.000 años. Además, la explotación minera se realiza a cielo abierto y en la provincia de Huelva existen más de 200 minas, casi todas ellas fuera de explotación.

Al norte de la provincia de Huelva, en plena región minera, se localizan algunas de las explotaciones mineras más grandes. Esta circunstancia ha modificado drásticamente el terreno creando un paisaje con aspecto extraterrestre. En esta zona nace el Río Tinto, un río de aguas teñidas de rojo por la alta concentración de óxidos de hierro lo que le da su nombre. Las aguas del río también poseen una alta acidez.

Schrödinger VS Newton. ¿A quién le gustaban más los gatos?

En Astrofísica y Física ya hemos nombrado anteriormente al gato como mascota de la Física. Pero siempre nos hemos referido al gato de Schrödinger, o a la habilidad de estos felinos para caer de pie sin violar las leyes de la física.

En este post vamos a recordar a  otro gran amante de los gatos entre los genios de la Física. ¿Adivináis quién puede ser?



¡No! No me refiero a Sheldon Cooper, sino a un personaje histórico real. (Tampoco me refiero a mí, yo no soy un personaje histórico, aunque creo que sí soy real).

martes, 25 de marzo de 2014

Un Mickey Mouse en Júpiter

Crédito:Damian Peach
¡Mickey Mouse! Esto es lo que pensó Damian Peach cuando fotografió al planeta Júpiter el pasado 25 de febrero. El gigante gaseoso es conocido por albergar grandes tormentas. Pero en esta ocasión, el astrofotógrafo capturó tres de estos fenómenos formando una silueta parecida a la del conocido ratón.



Más información en el enlace.

Starshade, una sombrilla para estudiar exoplanetas


Esta extraña nave que podéis apreciar en el vídeo es el último proyecto que está desarrollando la NASA dentro de su programa Planetquest. Su nombre, Starshade, y su meta es, algún día, permitir fotografiar directamente a planetas fuera de nuestro sistema solar.

La forma de sombrilla no es casual. Su objetivo es tapar el exceso de luz que provocan las estrellas y que impiden a los astrónomos apreciar los exoplanetas, que carecen de brillo propio. Según los investigadores, el problema es similar a querer fotografiar a alguien en sombra cuando el fondo está a pleno sol.

La energía oscura se oculta tras campos fantasmas

Las observaciones de Planck y otros satélites ayudan resolver la ecuación de estado de la energía oscura. / ESA
Entre las muchas teorías que tratan de explicar la naturaleza de la energía oscura se encuentran la quintaesencia y los campos fantasmas, dos hipótesis formuladas a partir de los datos de satélites como Planck y WMPA. Ahora dos investigadores de Barcelona y Atenas plantean que ambas posibilidades son solo un espejismo en las observaciones y es el vacío cuántico el que podría estar detrás de esa energía que mueve nuestro universo.

Los cosmólogos consideran que unas tres cuartas partes del universo están constituidas por una misteriosa energía oscura que explicaría su expansión acelerada. La verdad es que no saben lo que puede ser, así que plantean posibles soluciones.

Una es que exista la quintaesencia, un agente invisible gravitatorio que en lugar de atraer, repele y acelera la expansión del cosmos. Desde el mundo clásico hasta la Edad Media, ese término hacía referencia al éter o quinto elemento de la naturaleza, junto a la  tierra, el agua, el fuego y el aire.

¿Hay agua en el subsuelo de Vesta?


 En las Conferencias sobre Ciencia Planetaria y Lunar, Jennifer Scully presentó una investigación en la que examinaba posibles barrancos esculpidos por el agua en los cráteres de asteroide Vesta.

En la imagen superior podemos ver a Vesta con un color que coincide con su espectro visible. Scully comentó que había descubierto dos tipos distintos de barrancos en Vesta, en 170 localizaciones. De estos 170, 59 contenía barrancos. Y de estos 59, 51 mostraban sistemas lineales causados por el flujo de material granular seco, es decir, formados por escombros cayendo hacia abajo. Estas líneas son bastante rectas y no presentan ni ramificaciones ni inserciones. Este tipo de avalanchas son comunes en los cuerpos sin atmósfera.

Pero Scully detectó unos pocos barrancos muy diferentes al resto: sistemas curvilíneos de valles interconectados, formando redes más complejas. Un ejemplo de este tipo de barranco se encuentra dentro del cráter Cornelia. En la fotografía inferior se puede ver un detalle de este cráter. 



lunes, 24 de marzo de 2014

De Spica a Marte, y tiro porque me toca a Vesta y Ceres



¿Eres de los que madrugan? ¿Tienes la suerte de tener cielos despejados? Pues ahora tienes la oportunidad de observar con unos binoculares a una estrella, un planeta, un asteroide y un planeta enano. El brillo del planeta Marte, muy cerca de Spica se puede localizar fácilmente. En la imagen inferior tenemos un mapa celeste recreado para las 03:47UT de mañana.


Una vez situada la constelación de Virgo, podemos comparar a simple vista el color rojizo de Marte con el color azul de Spica. 

Estrellas y burbujas

Región de formación de estrellas ON2
 Las estrellas masivas se forman en el interior de tumultuosas nubes de polvo y gas. Su vida es corta pero intensa: sus fuertes vientos de partículas y de radiación alteran su entorno, antes de terminar sus días explotando como supernovas.

Esta imagen de la región de formación de estrellas ON2 nos muestra precisamente esta interacción entre las estrellas masivas y su entorno. Es una combinación de los datos recogidos en la banda de los rayos X por el observatorio espacial XMM-Newton de la ESA con una imagen en el infrarrojo tomada por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA.

Esta guardería estelar forma parte del cúmulo abierto de estrellas Berkeley 87, situado a unos 4.000 años luz de la Tierra. Esta región alberga a más de 2.000 estrellas, la mayoría con una masa equivalente a la de nuestro Sol o incluso más pequeñas, pero unas pocas docenas son auténticos monstruos estelares con 10-80 masas solares.

El Hubble Mira en el Corazón de NGC 5793

La Galaxia espiral NGC 5793. Image Credit: NASA/ESA
Esta nueva imagen del Hubble se centra en NGC 5793, una galaxia espiral situada a unos 150 millones de años luz de distancia en la constelación de Libra. Esta galaxia tiene dos características particularmente llamativas: una hermosa franja de polvo y un centro intensamente brillante - mucho más brillante que el de nuestra propia galaxia, o incluso los de la mayoría de las galaxias espirales que observamos.

NGC 5793 es una galaxia Seyfert. Estas galaxias tienen centros increíblemente luminosos que se cree que es causado por agujeros negros supermasivos hambrientos - agujeros negros que pueden ser miles de millones de veces más grandes que el Sol - que atraen y devoran el gas y el polvo de su entorno.

Spitzer nos Brinda una Vista a 360 Grados de Nuestra Galaxia

Cuando miramos hacia la Vía Láctea en una noche clara y oscura, vemos una banda de estrellas brillantes y arqueadas sobre nosotros. Este es el plano de nuestra galaxia espiral, dentro de la cual se encuentra nuestro Sistema Solar. Image Credit: NASA/JPL-Caltech
Recorrer la Vía Láctea es ahora tan fácil como hacer clic en un botón con el nuevo mosaico de 360 grados con zoom de la NASA presentado en la Conferencia TEDActive 2014 en Vancouver, Canadá.

El panorama plagado de estrellas de nuestra galaxia, se construye a partir de más de 2 millones de instantáneas infrarrojas tomadas durante los últimos 10 años por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA.

"Si realmente imprimiésemos esto, necesitaríamos una cartelera tan grande como un estadio para mostrarla", dijo Robert Hurt, un especialista en imágenes del Centro Espacial de Ciencias de Sptzer de la NASA. "En su lugar, hemos creado un visor digital que nadie, ni siquiera los astrónomos, pueden usar".

Una estrella resistente sobrevive a una explosión Supernova

 Imagen de la estrella resistente a la explosión supernova. Image Credit: NASA/Chandra
Cuando una estrella masiva se queda sin combustible, se colapsa y explota como una supernova. Aunque estas explosiones son extremadamente poderosas, es posible para una estrella compañera soportar la explosión. Un equipo de astrónomos utilizando el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA y otros telescopios han encontrado pruebas de una de estas supervivientes.

Esta resistente estrella está en el campo de escombros de la explosión estelar - también llamado remanente de supernova - situado en una región HII llamada DEM L241. Una región HII (se pronuncia "H-dos") se crea cuando la radiación de estrellas jóvenes y calientes se despoja de los electrones de los átomos de hidrógeno neutro (HI) para formar nubes de hidrógeno ionizado (HII). Esta región HII se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia compañera de la Vía Láctea.

domingo, 23 de marzo de 2014

Científicos de Granada miden la fuerza nuclear fuerte con la mayor precisión hasta la fecha

De izquierda a derecha, los físicos Enrique Ruiz Arriola, Rodrigo Navarro Pérez y José Enrique Amaro Soriano en su despacho de la UGR.
 Investigadores granadinos han determinado la magnitud más precisa de la interacción nuclear fuerte, responsable de la fusión en el interior del Sol, y proponen una nueva forma para la fuerza nuclear, denominada potencial granulado. En su estudio han utilizado más de 8.000 datos experimentales de dispersión entre neutrones y protones.

Científicos de la Universidad de Granada (UGR) han llevado a cabo la determinación más precisa lograda hasta la fecha de la fuerza nuclear, utilizando para ello más de 8.000 datos experimentales de dispersión entre neutrones y protones, recogidos entre los años 1950 y 2013 en aceleradores de partículas de todo el mundo.

sábado, 22 de marzo de 2014

El Hubble captura una Mariposa Interestelar

Mariposa interestelar captada por el Hubble. Image Credit: NASA/ESA
 El "efecto mariposa" dice que el aleteo de una mariposa puede provocar  un huracán al otro lado del mundo. Pero, ¿Qué sucede cuando una mariposa bate sus alas en las profundidades del espacio?

Esta mariposa cósmica es una nebulosa conocida como AFGL 4104 , o Roberts 22. Causada por una estrella que se acerca al final de su vida, la nebulosa aparece como una crisálida cósmica que produce este sorprendente espectáculo. El estudio de los lóbulos de Roberts 22 ha mostrado una estructura increíblemente compleja, con un sinnúmero de bucles de intersección y filamentos.

24 años de Hubble


 Cada año el Telescopio Espacial NASA/ESA Hubble publica una imagen para celebrar su cumpleaños. En esta ocasión, conmemora su 24º aniversario con esta impresionante fotografía de una región de la Nebulosa Cabeza de Mono, publicada por primera vez en el año 2011 a partir de las observaciones realizadas en 2001.

Esta nube de polvo y gas, también conocida como NGC 2174, se encuentra a unos 6.400 años luz de nuestro planeta, en la constelación de Orión (el Cazador). Este tipo de nebulosas son uno de los objetivos más populares del Hubble, ya que las coloridas plumas de gas y el intenso brillo de las estrellas crean escenas con una belleza etérea. El Hubble también celebró sus últimos dos aniversarios con imágenes de la Nebulosa de la Tarántula y la Nebulosa Cabeza de Caballo.

La región mostrada en esta imagen está plagada de jóvenes estrellas envueltas en brillantes volutas de polvo y gas cósmico. Las oscuras nubes de polvo se hinchan enmarcadas por un fondo de brillante gas azul. Estos impresionantes tonos se lograron plasmar al combinar las imágenes tomadas por el Hubble a través de una serie de filtros de distintos colores, lo que permite captar una gama de tonalidades normalmente oculta al ojo humano.

jueves, 20 de marzo de 2014

Los físicos cruzan los dedos para que el satélite Planck confirme el eco del Big Bang

This a big deal!, comenta el físico teórico John Ellis. / CERN
El anuncio de la primera evidencia sobre la inflación cósmica y las ondas gravitatorias cuánticas que surgieron en los inicios del universo ha sido valorado como uno de los grandes descubrimientos del siglo, un hito extraordinario equiparable al del bosón de Higgs. Sinc ha hablado con grandes expertos para entender su alcance y saber cuándo se confirmará. Todas las miradas están puestas ahora en los resultados del satélite Planck.

En el primer instante de la historia del nuestro universo, hace unos 13.800 millones de años, ocurrió algo extraordinario: surgió el espacio-tiempo y se expandió a una velocidad superior a la de luz. Todo sucedió en alrededor de 10-32 segundos, un periodo cortísimo conocido como inflación, marcado por fluctuaciones cuánticas y en el que se generaron ondas gravitatorias, la pistola humeante del Big Bang.

Herschel completa el mayor estudio de polvo cósmico en el universo local

Censo de Herschel en el visible y en el infrarrojo

  Los datos recogidos por el observatorio espacial Herschel de la ESA han permitido completar el mayor censo jamás realizado del polvo cósmico en las galaxias de nuestro vecindario cósmico, lo que constituye un legado de gran valor para la comunidad científica.

El polvo cósmico es un ingrediente minoritario pero fundamental para la formación de nuevas estrellas y planetas. Sin embargo, a pesar de su importancia, no se tenía una imagen clara de las propiedades que presentan estas partículas fuera de nuestra propia Galaxia.

La cuestión clave era comprender cómo varían las propiedades del polvo en función del tipo de galaxia en el que se encuentre, y cómo afectarían estas conclusiones a los modelos que tratan de explicar el proceso de evolución de las galaxias.

Marte en el NODO

Un poco de historia....


La Sonda MRO Descubre un Nuevo Barranco en Marte

 Imágenes captadas por la sonda espacial MRO donde se muestra el antes (izda.) y el después (dcha.) tras la formación de un nuevo canal en una pendiente marciana entre 2010 y 2013, probablemente como resultado de la actividad del dióxido de carbono helado. Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Univ. Arizona
Una comparación de las imágenes captadas por la cámara de alta resolución HiRISE a bordo de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter, MRO, de la NASA en Noviembre de 2010 y Mayo 2013 revela la formación de un nuevo barranco en la ladera de la pared de un cráter situado en las tierras altas del sur de Marte.

lunes, 17 de marzo de 2014

Los físicos acarician el sueño de una teoría unificada

Steffen Richter/Harvard University/Agencia Sinc

Hace casi 14 mil millones de años, nuestro universo irrumpió con una ‘chispa’ extraordinaria que inició el Big Bang. En la primera y fugaz fracción de un segundo, el universo se expandió de forma exponencial, extendiéndose mucho más allá de lo que alcanzan a ver los mejores telescopios. Hasta la fecha todo esto era la teoría.

Pero ahora, investigadores de la colaboración BICEP2, con datos de un telescopio del mismo nombre situado en el Polo Sur, anuncia la primera evidencia directa de esta inflación cósmica. Sus datos también representan las primeras imágenes de las ondas gravitacionales u ondulaciones en el espacio-tiempo. Estas ondas se han descrito como los "primeros temblores del Big Bang".

Además, los datos también confirman una profunda conexión entre la mecánica cuántica y la relatividad general. Si se confirman todos estos descubrimientos, se abrirá un nuevo capítulo en la astronomía, la cosmología y la física.

"La detección de esta señal es una de las metas más importantes de la cosmología actual", destaca John Kovac, investigador del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, desde donde se ha hecho el anuncio, y líder de la colaboración BICEP2.

Mercurio ha encogido hasta siete kilómetros

NASA/Johns Hopkins UAP Lab./Carnegie Institution of Washington/Agencia Sinc

nvestigadores de Estados Unidos han descubierto que el radio de Mercurio ha disminuido hasta 7 km durante los últimos 4 mil millones de años. Según el estudio, que publica Nature Geoscience, esta reducción se debe al enfriamiento y contracción del planeta, que, a su vez, origina la aparición de fallas y crestas alomadas en su corteza.

“Mercurio pierde calor hacia el espacio. Este enfriamiento de su núcleo líquido provoca la reducción de su volumen, al igual que es más fácil sacar un anillo de un dedo frío que de uno caliente” aclara a Sinc Paul K. Byrne, principal autor del estudio y científico en la Carnegie Institution of Science.

 “Como la superficie de este planeta no está dividida en placas tectónicas como en la Tierra, la única manera de responder a este enfriamiento es empujar partes de su corteza hacia arriba”, añade Byrne.

Hasta ahora los científicos se habían basado en las observaciones que realizó en 1975 la misión espacial Mariner 10. En esa ocasión, la sonda fotografió el 45% de la superficie de Mercurio y determinó su origen volcánico. Además, por su relieve, se confirmó por primera vez que el radio del planeta había disminuido en los últimos millones de años.

domingo, 16 de marzo de 2014

¿Qué se ve con más frecuencia en el cielo lunar: el Sol o la Tierra?

Teniendo en cuenta que la Luna tarda un mes sinódico (período que transcurre entre dos mismas fases consecutivas de la Luna, siendo su duración aproximada de 29,53 días) en dar una vuelta sobre su eje respecto a la dirección hacia el Sol, en cualquier punto de la superficie de la Luna nuestra estrella se ve sobre el horizonte durante dos semanas aproximadamente, mientras que las dos semanas siguientes no se ve.
 
Por otra parte, la Tierra se ve sólo desde un hemisferio de la Luna, la conocida cara visible. Desde el otro hemisferio, la cara oculta, nuestro planeta nunca se ve.

En resumen: en la cara visible de la Luna, la Tierra se ve con mayor frecuencia. En cambio, en la cara oculta de la Luna es el Sol el que se ve con más frecuencia.

sábado, 15 de marzo de 2014

Un diamante revela oasis de agua en profundidades extremas de la Tierra

El primer descubrimiento terrestre de ringwoodite por la Universidad de Alberta confirma la presencia de grandes cantidades de agua entre 400 y 700 km bajo la superficie de la Tierra. / Universidad de Alberta.

Un equipo de investigadores, liderado por la Universidad de Alberta, ha encontrado un diamante rico en agua procedente del manto terrestre. Esta pieza contiene un mineral denominado ringwoodita, que hasta ahora solo se había identificado en un meteorito. Según un estudio que publica la revista Nature, la presencia de este mineral prueba la existencia de grandes volúmenes de agua en las profundidades de la Tierra.

Un equipo internacional de científicos, dirigido por el investigador Graham Pearson de la Universidad de Alberta (Canadá) –una de las principales autoridades mundiales en el estudio de diamantes de roca en las profundidades de la Tierra–, ha descubierto en esta piedra preciosa la primera muestra terrestre de un mineral llamado ringwoodita. Solo se conocía la existencia de este mineral en un meteorito encontrado en Australia en 1969.

viernes, 14 de marzo de 2014

Transferencia de vida entre exoplanetas


Mientras que los científicos creen que las condiciones adecuadas para la vida podrían existir en la llamada "súper-Tierra" del sistema Gliese 581, es poco probable que se transfiera a otros planetas dentro de ese sistema planetario.
 
"Una de las grandes preguntas de científicas es, ¿cómo empieza la vida y cómo se propaga a través del universo", planteó Jay Melosh. "Esa pregunta antes se limitaba sólo a la Tierra, pero ahora sabemos que en nuestro Sistema Solar hay una gran cantidad de intercambios de cuerpos que ha planteado si la vida procede de Marte o de los cometas."
 
En la Tierra se han encontrado meteoritos procedentes de Marte y de la Luna, lo que ha llegado a plantear si los microbios han viajado entre estos mundos.
 

Gloria en Venus

Gloria en Venus

 La sonda Venus Express de la ESA fotografió una 'gloria', un fenómeno óptico similar al arcoiris, en la atmósfera de Venus, logrando así la primera imagen completa de una gloria en otro planeta

Los arcoiris y las glorias aparecen cuando los rayos de luz inciden sobre una nube de diminutas gotas - de agua, en el caso de la Tierra. Los primeros forman un gran arco que abarca una fracción considerable del cielo, mientras que las glorias suelen ser mucho más pequeñas y están formadas por una serie de anillos concéntricos de colores.

Las glorias sólo son visibles cuando el observador se sitúa entre el Sol y la nube de partículas que está reflejando los rayos de luz. En la Tierra se pueden ver desde el aire, rodeando a la sombra del avión sobre las nubes, o desde la cima de una montaña en un día nublado.

 Las glorias necesitan dos condiciones para formarse: las partículas de la nube tienen que ser esféricas, lo que normalmente significa que se encuentren en estado líquido, y ser todas de un tamaño similar.

jueves, 13 de marzo de 2014

Cosmos, mi opinión sobre el primer capítulo


Estos días, la red ha estado encendida por diferentes comentarios sobre el primer capítulo de la nueva serie Cosmos. Opiniones en favor y en contra han salpicado las redes sociales levantando algunas de ellas largos debates. 

Ayer, por fin, pude ver por primera vez este esperado documental. Así que ya estoy en disposición de dar mi opinión.

Lo primero, no voy a comparar el Cosmos de Neil deGrasse Tyson con el de Sagan. Ambas series se han creado en épocas diferentes, con diferentes medios y diferentes maneras de comunicar. Hoy en día, para que un documental sea "apetecible" para el espectador, debe ser muy dinámico. Esto no ocurría hace 30 años. Basta con recordar los documentales de Félix Rodríguez de la Fuente para percartarse de ello. Si ponemos en la actualidad a nuestros escolares el trabajo de la Fuente, estoy segura de que veremos caras de aburrimiento. Pero cuando se estrenaron en su momento, era una maravilla verlo. Lo mismo ocurrió con Cosmos. En aquella época no había mucho con lo que comparar. Pero en la actualidad, gracias a Internet, tenemos a nuestro alcance innumerables documentales y animaciones astronómicas en YouTube al alcance de todos. La tecnología de la animación y efectos especiales ha cambiado nuestra forma de ver la televisión. ¿Os imagináis un Gollum en los años 80? 

Por otra parte, la información que se puede dar en el nuevo Cosmos es mucho mayor que la disponible en la época de Sagan. Muchas veces, cuando he contemplado las imágenes que nos envía Cassini del sistema de Saturno, me he preguntado qué pensaría Sagan de ellas. ¿Y de todos los descubrimientos actuales sobre los exoplanetas?¿Y de la creciente ciencia de la astrobiología? Y eso sin olvidar a la misiones que operan sobre el planeta rojo.

¿Y qué me ha parecido el nuevo Cosmos? Antes de contestar por fin a esta pregunta, me gustaría hacer otra reflexión. ¿Qué es Cosmos? ¿A quién está dirigido?

VLT detecta la mayor estrella amarilla hipergigante

Crédito: ESO/Digitized Sky Survey 2
 El interferómetro del VLT (Very Large Telescope Interferometer) de ESO ha revelado la existencia de la mayor estrella amarilla — y una de las diez estrellas más grandes - descubierta hasta el momento. Esta hipergigante mide más de 1.300 veces el diámetro del Sol y forma parte de un sistema compuesto por dos estrellas: su segundo componente se encuentra tan cerca que está en contacto con la estrella de mayor tamaño. Observaciones llevadas a cabo durante sesenta años, algunas realizadas por observadores aficionados, indican también que este extraño objeto cambia muy rápido y ha sido detectado en una fase muy breve de su vida.

Utilizando el VLTI (Very Large Telescope Interferometer) de ESO, Olivier Chesneau (Observatorio de la Costa Azul, Niza, Francia) y un equipo internacional de colaboradores ha descubierto que la estrella amarilla hipergigante HR 5171 A [1] es tremendamente enorme — 1.300 veces el diámetro del Sol y mucho mayor de lo esperado [2]. Esto la convierte en la estrella amarilla más grande conocida. También está en la lista de las diez estrellas más grandes conocidas — es un 50% más grande que la famosa supergigante roja Betelgeuse — y es alrededor de un millón de veces más brillante que el Sol.

Científicas españolas recrean la superficie de la luna Europa

Ilustración del gran océano de Europa y su gélida corteza, por la que puede ascender un criomagma. / NASA/JPL-Caltech






El agua, las sales y los gases disueltos en el gran océano que se supone hay bajo la gélida corteza de Europa pueden ascender hacia la superficie y generar las enigmáticas formaciones geológicas teñidas de rojo que se observan en este satélite de Júpiter. Así lo confirma el experimento que investigadoras del Centro de Astrobiología (INTA-CSIC) han efectuado en el laboratorio con agua, dióxido de carbono y sulfato de magnesio.

Los científicos sospechan que el interior de Europa, una de las lunas heladas de Júpiter, existe un océano de agua líquida, el elemento esencial para la vida en la Tierra. Esta teoría surgió a partir de la información facilitada por las misiones Voyager y Galileo, que también registraron fracturas y enmarañados terrenos rojizos que contrastan con el blanco glacial del resto de su superficie.

Algunas de estas estructuras geológicas parece que se asocian al ascenso de fluidos procedentes del interior, según sugieren las medidas de las sondas espaciales. Los datos también indican que, aparte de hielo de agua, hay sales –sobre todo sulfato de magnesio, MgSO4– y compuestos volátiles como el dióxido de carbono (CO2), el dióxido de azufre (SO2) y el agua oxigenada (H2O2).


Fracturas y ‘pecas’ rojizas detectadas en Europa por la sonda Galileo. / NASA/JPL/Universidades de Arizona y Colorado


Ahora, con todas estas premisas, investigadoras del Centro de Astrobiología (INTA-CSIC) han desarrollado un experimento para explicar qué procesos geoquímicos pueden estar teniendo lugar entre el océano y la superficie de la luna, es decir, en su corteza helada, donde también podría haber fluidos acuosos que ascienden por la fracturas.

“Igual que el magma de la Tierra aflora hacia la superficie, en Europa puede suceder un fenómeno parecido, aunque en este caso sería un criomagma acuoso el que asciende desde el gran océano interior hacia afuera”, señala Victoria Muñoz Iglesias, una de las autoras de este trabajo, que publica la revista Geochimica et Cosmochimica Acta.

Para confirmar su hipótesis, las científicas han simulado en una cámara de alta presión, en el laboratorio, las condiciones extremas de los reservorios de fluidos en la corteza. En concreto su alta presión (hasta 60 bares, aunque en la realidad se podrían alcanzar los 300 bares) y baja temperatura (unos –3 ºC). En estas condiciones han observado lo que sucede a una disolución acuosa con CO2 y MgSO4 –como se supone ocurre en el océano y los depósitos acuosos de la corteza– cuando asciende y se enfría.

El resultado es una variedad de procesos parecidos al vulcanismo de la Tierra, pero a temperaturas gélidas. Así se forman tres tipos de minerales: hielo de agua, clatratos de dióxido de carbono y sulfatos de magnesio muy hidratados (epsomita, meridianita).

“Estos procesos de cristalización son exotérmicos –liberan energía– y, además implican cambios de volumen dentro de la corteza, cuando el criomagma se solidifica”, dice Muñoz-Iglesias. “Si en la asociación mineral final la cantidad de clatratos es menor que la de los sulfatos, aumenta el volumen y se produce una fracturación de la corteza; pero si la proporción de clatratos es mayor que el resto, se reduce el volumen y se desmorona el terreno situado encima. Ciertas fracturas y terrenos caóticos de la superficie de Europa se pudieron generar así”.

El misterioso color rojizo

Respecto al color rojizo de estas formaciones, la investigadora indica que se podría producir por la alteración de las sales debido a la fuerte irradiación de partículas cargadas de Júpiter, dando lugar a compuestos sulfurosos. Otras teorías apuntan al bombardeo de este tipo de elementos con azufre procedentes de las emisiones volcánicas del vecino satélite Io.

“En cualquier caso, nuestros experimentos muestran que a través del sistema H2O-CO2-MgSO4 se pueden explicar ciertas características de la superficie de Europa en cuanto a su composición, morfología y topografía, partiendo de un medio acuoso salino, tan importante para los seres vivos en la Tierra”, concluye la investigadora.

Europa es uno de los mejores candidatos para albergar un ambiente habitable dentro del sistema solar. Este mismo mes el presidente Barack Obama ha presentado el presupuesto de 2015 de la NASA donde se incluye una partida de 15 millones de dólares para, en la próxima década, buscar indicios de vida en esta luna.

Por su parte, la Agencia Espacial Europea (ESA) también tiene previsto lanzar en 2022 la misión JUpiter ICy moons Explorer mission (JUICE). Cuando la sonda llegue en 2030 a su destino, las lunas heladas de Júpiter, se aproximará dos veces a Europa para medir por primera vez el grosor de su misteriosa corteza.





Enlace original: SINC.


martes, 11 de marzo de 2014

¿Por qué Marte es tan pequeño?


Marte es un planeta pequeño. En realidad, los científicos lo consideran demasiado pequeño. "Este es un problema pendiente por resolver en la formación de los planetas telúricos", comenta el Dr. David Minton, del Instituto de Investigación del Suroeste. "Todas las simulaciones realizadas de cómo se forman los planetas terrestres siempre dan un resultado para el tamaño de Marte de entre 5 y 10 veces su tamaño actual". Minton ha estado trabajando junto a su colega el Dr. Hal Levinson para crear nuevas simulaciones que expliquen el tamaño del planeta rojo, incluyendo el efecto que se conoce como la migración planetesimal impulsada, y además, pequeños objetos que Minton llama "Marstinis" que podrían agitar o sacudir nuestras ideas acerca de los inicios del Sistema Solar y el Bombardeo Tardío.
Los científicos planetarios están de acuerdo en que los planetas terrestres se formaron muy rápidamente dentro de los primeros 50-100 millones de años de la historia del Sistema Solar, y que nuestra Luna se formó por un choque entre un objeto del tamaño de Marte y la proto-Tierra en algún momento durante ese tiempo. Mucho más tarde fue el Bombardeo Tardío, en el que un gran número de cráteres de impacto fueron formados en la Luna dentro de un lapso de tiempo de sólo setenta millones de años - y, por inferencia también la Tierra, Mercurio, Venus y Marte fueron golpeados probablemente.

Io y Júpiter


Rescatamos esta fotografía de Io y Júpiter tomada por la Voyager 1, el 4 de marzo de 1979. Esta imagen es resultado de un trabajo muy laborioso ya que no ha sido fácil tratar las instantáneas del terminador de Júpiter.

Más información en el enlace.

lunes, 10 de marzo de 2014

WISE Encuentra Miles de Estrellas Nuevas, Pero no el "Planeta X"

 Una estrella cercana destaca en rojo en esta imagen del Second Generation Digitized Sky Survey.
Crédito:DSS/NASA/JPL-Caltech
Después de buscar entre cientos de millones de objetos en nuestro cielo, el Explorador Infrarrojo de Campo Amplio de la NASA (WISE) no ha proporcionado ninguna evidencia de la existencia del hipotético objeto celeste de nuestro sistema solar comúnmente llamado "Planeta X". Algunos investigadores habían propuesto teorías sobre la existencia del grande, pero invisible cuerpo celeste, que se sospechaba que estaba más allá de la órbita de Plutón. Además de "Planeta X", el objeto había ganado otros apodos, entre ellos "Nemesis" y "Tyche".

 En este reciente estudio, que ha utilizado datos de WISE en luz infrarroja que cubren todo el cielo, no se encontró ningún objeto del tamaño de Saturno o más grande que esté a una distancia de 10.000 unidades astronómicas (UA), y ningún objeto mayor que Júpiter que esté hasta 26.000 UA. Una unidad astronómica equivale a 150 millones de kilómetros. La Tierra se encuentra a 1 UA del Sol, y Plutón a unas 40 UA del Sol.

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, visto el 28 de febrero de 2014


 El pasado día 20 de enero, la sonda Rosetta de la ESA despertó del modo de hibernación en el que había permanecido 31 meses para empezar a prepararse para el tramo final de su viaje de 10 años hacia el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Al igual que el satélite, este cometa también está saliendo de su peculiar hibernación.

Durante los últimos meses el cometa había permanecido oculto tras el Sol, desde el punto de vista de la Tierra, pero a finales de febrero el telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile pudo retomar las observaciones – el cometa había sido visto por última vez el 5 de octubre de 2013.

domingo, 9 de marzo de 2014

Imagen del terreno agrietado de Dione captada por Cassini

Imagen del Terreno Agrietado de Dione Captada por Cassini.Crédito: NASA/JPL-Caltech
Dione, una de las lunas de Saturno, aparece en esta imagen captada por la nave espacial Cassini de la NASA. En ella se pueden apreciar las características de su superficie, un terreno fracturado, tenue y descolorido, que son, en realidad, una serie de fracturas geológicamente recientes.

Esta imagen fue tomada en luz visible con la cámara de ángulo estrecho a bordo de la nave espacial Cassini de la NASA el 10 de Septiembre de 2013. La vista fue obtenida a una distancia de aproximadamente 892.000 kilómetros de Dione.


Enlace original: NASA.

sábado, 8 de marzo de 2014

Sombras y Anillos en el entorno de Saturno

Entre la interacción de la sombra de Saturno y los anillos, Mimas, que aparece en la esquina inferior derecha de la imagen, orbita Saturno mientras un conjunto de radios siempre interesantes aparecen en el anillo B (justo a la derecha del centro). Image Credit: NASA/JPL-Caltech
Entre la interacción de la sombra de Saturno y los anillos, Mimas, que aparece en la esquina inferior derecha de la imagen, orbita Saturno mientras un conjunto de radios siempre interesantes aparecen en el anillo B (justo a la derecha del centro).

Los científicos esperan que los radios pronto dejen de formarse mientras Saturno se acerca al equinoccio. El mecanismo exacto de la formación de radios es aún objeto de debate, pero los científicos de los anillos sí saben que los radios ya no aparecen cuando el Sol está más alto en el cielo de Saturno. Se cree que esto tiene que ver con la capacidad de los granos del anillo, de tamaño micrométrico, para mantener una carga eléctrica y levitar sobre los anillos, formando radios. Por lo tanto, estos pueden ser algunos de los últimos radios fotografiados por Cassini.

viernes, 7 de marzo de 2014

Nuevo estudio sobre la habitabilidad de las exolunas

Crédito: NASA
Cuando pensamos en la posibilidad de la existencia de vida en otros mundos, muchas veces sólo pensamos en los planetas como candidatos para albergarla. Pero la realidad, es que muchas lunas podrían ser más hospitalarias que los propios exoplanetas.

Un planeta gigante de gas situado en la zona habitable de una estrella y que no sea muy cálido, podría albergar lunas habitables. Además, la mayoría de los mundos que hemos encontrado en las zonas de habitabilidad estelar (región alrededor del astro donde es posible la existencia de agua líquida) son planetas gigantes, y no planetas telúricos como el nuestro. Así que es posible que el primer lugar habitado que encontremos fuera de nuestro Sistema Solar sea una luna.

 Este tipo de consideraciones son las que han llevado a René Heller, becaria postdoctoral de la Universidad de McMaster, a buscar métodos para poder detectar exolunas alrededor de otros mundos, así como, estudiar sus características. Una parte importante de su trabajo se centra en la habitabilidad de las exolunas, que es un poco más complicada que los escenarios planetarios.

Efecto invernadero desbocado en Venus. Crédito: ESA.
En un  nuevo estudio, René Heller y su colega Rory Barnes de la Universidad de Washington, han examinado cómo el calor que emana de un planeta recién formado, junto a la irradiación de la propia estrella del sistema, puede hacer que las lunas situadas en las zonas habitables pierdan todo el agua antes de que la temperatura sea la óptima como para mantenerla, provocando que estos mundos sean secos y estériles.
"La habitabilidad de una exoluna está condicionada por su ubicación en la zona de  habitabilidad de la estrella, pero no olvidemos que estos cuerpos poseen una segunda fuente de calor: su planeta anfitrión. Este exoplaneta debe ser contabilizado a la hora de analizar la habitabilidad de la luna. Con respecto a esta segunda fuente, nuestro estudio muestra que a corta distancia, la iluminación de los planetas gigantes gaseosos jóvenes y calientes, pueden dejar a la luna estéril".