viernes, 13 de febrero de 2015

Un día completo en el sistema Plutón - Caronte

Crédito: NASA/APL/Southwest Research Institute

Entre el 25 y el 31 de enero de 2015, durante una semana, el instrumento LORRI a bordo de la sonda New Horizons fotografió a Plutón y su luna más grande, Caronte, con la finalidad de mejorar sus datos con respecto a la posición de estos cuerpos con los que se espera encontrar el próximo 14 de julio.

Estas tomas, combinadas para crear un time-lapse abarcan un día de Plutón y Caronte, que equivale a 6,4 días terrestres. La primera de las imágenes fue tomada cuando New Horizons se encontraba a unos 3 mil millones de kilómetros de la Tierra, pero a tan sólo 203 millones de kilómetros de Plutón. La última imagen, capturada unos seis días después, fue fotografiada 8 millones de kilómetros más cerca del planeta enano.


New Horizons todavía se encuentra muy lejos como para resolver detalles superficiales en Plutón, pero sí que es capaz de apreciar ya el bamboleo que sufre en su órbita debido a que la masa de Caronte es significativa comparada con la del planeta enano.

Caronte posee 1.192 kilómetros de diámetro y está a 19.640 kilómetros del planeta. Desde que se descubrió en 1978 se les ha considerado como un planeta doble, pues sus masas son similares y el baricentro queda fuera de Plutón, el cuerpo de mayor masa. De esta manera ambos orbitan en torno a dicho punto. Parece como si estuvieran unidos por una barra invisible y girasen alrededor de un centro situado en esa barra o eje, más cercano a Plutón, puesto que tiene unas 8 veces más masa que Caronte.


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